Ils ont passé 24 ans derrière les barreaux. Puis l’affaire s’est effondrée.

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Le week-end précédant Noël 1996, un propriétaire de magasin ouvrait son magasin d’encaissement de chèques à East Elmhurst, dans le Queens, aux côtés d’un policier en congé qui travaillait à la sécurité, lorsque les deux hommes ont été pris en embuscade par un groupe d’hommes, abattu et tué.

L’affaire a déclenché une féroce chasse à l’homme, et en quelques jours, trois hommes ont été arrêtés. Ils ont été reconnus coupables dans des procès séparés et condamnés à 50 ans de prison à perpétuité pour meurtre.

Mais plus de deux décennies plus tard, l’affaire s’est effondrée.

Vendredi, un juge de l’État du Queens a rejeté les condamnations des trois hommes et a réprimandé les procureurs pour avoir retenu des preuves qui auraient jeté un sérieux doute sur leur culpabilité.

Les procureurs n’ont jamais remis les rapports de police montrant que les enquêteurs avaient lié les meurtres à d’autres hommes, les membres d’un réseau local de voleurs. Et cinq récits de témoins – jamais vus par les avocats de la défense – contredisaient les aveux des hommes, qui étaient erronés sur les détails clés du crime et qui, selon les avocats, ont été contraints.

Les trois hommes – Gary Johnson, 46 ans, George Bell, 44 ans, et Rohan Bolt, 59 ans – devaient être libérés de prison plus tard dans la journée.

«Le bureau du procureur du district a délibérément refusé à la défense des informations crédibles sur la culpabilité d’un tiers», a déclaré le juge Joseph A. Zayas aux hommes, qui ont comparu virtuellement devant le tribunal. Il a déclaré que l’accusation avait «complètement abdiqué son rôle de recherche de la vérité dans ces affaires», et a suggéré que c’était peut-être parce que les procureurs savaient que les preuves auraient nui aux chances de condamner les hommes.

Le procureur de district du comté de Queens, Melinda R. Katz, a soutenu l’annulation des condamnations en raison des nouvelles preuves. Mais elle s’est arrêtée avant de dire que les hommes étaient innocents. Son bureau prévoit d’examiner le cas pendant 90 jours avant de décider de le réessayer.

«Je ne peux pas soutenir ces condamnations», a déclaré Mme Katz dans un communiqué vendredi. « Cependant, il n’y a actuellement pas suffisamment de preuves de l’innocence réelle et nous saisissons donc cette occasion pour réévaluer et examiner les preuves. »

Une unité d’examen créée par Mme Katz pour enquêter sur d’éventuelles condamnations injustifiées n’a trouvé aucune faute intentionnelle de la part du bureau du procureur. Le juge Zayas était en désaccord vendredi, affirmant que les hommes «avaient sans aucun doute été lésés par l’inconduite».

Les avocats avaient également déclaré qu’il avait fallu des mois au bureau de Mme Katz pour accepter de libérer les hommes même après que les preuves aient été examinées. Dans leur dossier, ils ont soutenu que la position de Mme Katz privait les hommes de «la justice complète qu’ils méritaient», la plupart des preuves initiales contre eux s’étant effondrées.

«Cela aurait dû être fait il y a un an. Qu’est-ce qu’ils faisaient qui leur a fait traîner les pieds? a déclaré Mitchell Dinnerstein, l’un des avocats de première instance de M. Bell. Il a ajouté qu’il pensait que le bureau avait pris sa position parce qu’il «essayait de protéger» les procureurs impliqués, dont l’un y travaille toujours.

«Je ne peux penser à aucune autre explication», dit-il.

Au moment de leur arrestation, M. Bell et M. Johnson avaient 19 et 22 ans, tandis que M. Bolt, 35 ans, était propriétaire d’un restaurant et marié et père de quatre enfants.

Le maire de la ville, Rudolph W. Giuliani, avait exercé une pression intense sur les détectives pour résoudre l’affaire: l’une des victimes était le sixième officier tué cette année-là, et le jour de Noël était à trois jours.

Mais des documents récemment découverts – rapports de police, dossiers et notes – jettent un nouvel éclairage sur l’affaire.

La police rapporte que des membres d’un gang, connu sous le nom de Speedstick, ont été liés aux meurtres. Deux des membres du gang avaient dit aux détectives qu’un autre membre avait suggéré qu’il était impliqué, avec les chefs de Speedstick.

Les témoins d’une autre fusillade quelques mois plus tard – qui impliquait l’un des chefs du gang – ont décrit plusieurs similitudes frappantes avec le crime de décembre. Et les enquêteurs sur les deux cas se sont également réunis pour en discuter.

Mais les procureurs ont affirmé à plusieurs reprises qu’aucun dossier liant les crimes n’existait et ont rejeté les efforts pour les relier lors du procès. Les avocats soutiennent que la preuve a été supprimée.

«Dans l’histoire de l’État de New York, c’est l’une des violations les plus abusives des droits constitutionnels d’un individu que je puisse imaginer avoir jamais eu lieu», a déclaré Marc Wolinsky, avocat de M. Bell.

L’affaire représente le premier test du traitement par Mme Katz des allégations d’inconduite de la poursuite. Certains avocats de la défense et d’anciens procureurs affirment que les mauvais comportements ont été négligés sous le procureur du district de l’arrondissement pendant 27 ans, Richard A. Brown, décédé en 2019. Les anciens dirigeants du bureau l’ont défendu et ont déclaré que ces préoccupations étaient prioritaires lorsqu’elles se sont manifestées.

Après avoir pris ses fonctions au début de l’année dernière, Mme Katz mis en place une unité chargée d’examiner les condamnations injustifiées potentielles, quelque chose que son prédécesseur avait depuis longtemps refusé de faire. Les enquêtes de l’unité ont conduit deux hommes dans des affaires de meurtre distinctes à être sorti de prison l’année dernière après que des témoins se soient rétractés ou que de nouveaux tests ADN aient jeté le doute sur la culpabilité d’un homme.

L’unité a pris en charge le cas des trois hommes condamnés lors de la fusillade de 1996 en mars dernier, à la demande des avocats des hommes, et a passé des mois à déterrer de nouveaux documents. Il a conclu que les preuves à décharge n’avaient pas été communiquées et les avocats des trois hommes ont déclaré que des discussions avaient commencé sur la libération des hommes avant Thanksgiving. Ils ont accusé Mme Katz de se déplacer lentement, même après que les problèmes de l’affaire sont devenus évidents.

Chris Policano, un porte-parole du bureau, a déclaré dans un communiqué que Mme Katz «ne montre aucune crainte en ce qui concerne l’examen des dossiers du procureur» et met en place des mesures pour une communication et un partage d’informations plus solides à travers le bureau.

«Dans ce cas, notre unité d’intégrité des condamnations a conclu qu’il n’y avait pas eu d’inconduite à la poursuite», at-il ajouté. «Cela étant dit, il y a eu beaucoup d’introspection institutionnelle et nous avons pris des mesures pour nous assurer que ce genre d’erreur de Brady ne se reproduira plus.» La règle Brady oblige les procureurs à remettre les preuves à décharge à la défense.

Les problèmes de l’affaire sont un exemple frappant de la comportement qui, selon certains avocats, a longtemps été négligé dans le bureau du procureur du district de Queens. Les juges ont jugé que les procureurs s’étaient mal comportés au moins 117 cas entre 1985 et 2017, un avocat qui a examiné les condamnations du bureau a trouvé; les procureurs étaient rarement sanctionnés.

L’un des nombreux procureurs dans les trois affaires, Brad A. Leventhal, en faisait partie. Les dossiers judiciaires montrent qu’un comité d’appel de trois juges a annulé une condamnation dans l’une des affaires de tentative de meurtre de M. Leventhal, ordonnant un nouveau procès en 2006 sur la base de «cas répétés d’inconduite du parquet» lors du contre-interrogatoire d’un témoin et des plaidoiries finales.

M. Leventhal, maintenant chef du bureau du bureau des procès pour homicide, a reporté ses commentaires à Jennifer Naiburg, une adjointe au procureur général du bureau. Mme Naiburg a déclaré que M. Leventhal avait traité environ 85 affaires en tant qu’avocat de la défense et procureur et qu’à l’exception de 2006, il n’avait pas été sanctionné pour faute et aucune de ses condamnations n’avait été annulée.

Le bureau ne prévoit pas de réexaminer les condamnations antérieures des procureurs, car l’unité d’examen a déterminé qu’aucune faute intentionnelle ne s’était produite.

Cependant, certains des rapports de police non divulgués ont été utilisés dans d’autres poursuites. Et des notes écrites par Charles Testagrossa, un ancien procureur du bureau du procureur du district de Queens, suggèrent qu’il savait qu’un membre de Speedstick avait peut-être conduit une camionnette utilisée dans les meurtres au magasin d’encaissement de chèques.

M. Testagrossa, qui travaille maintenant au bureau du procureur du district de Nassau, a déclaré jeudi dans un communiqué qu’il «avait divulgué tous les éléments à décharge» dont il avait connaissance dans l’affaire et tout au long de sa carrière. «J’ai toujours cru que toutes les parties à un procès, les victimes et leurs familles et les accusés et leurs familles méritaient l’équité et la justice», a-t-il déclaré.

Dans le procès de chaque homme, les procureurs se sont appuyés sur des preuves différentes, y compris deux des aveux initiaux des hommes, une identification de témoin oculaire, le récit d’un informateur de la prison et le témoignage d’un quatrième homme également accusé des meurtres. Aucune preuve matérielle, cependant, n’a lié l’un des hommes au crime, selon les documents judiciaires.

M. Johnson et M. Bell ont avoué les meurtres plusieurs jours après qu’ils aient eu lieu, à Noël. M. Johnson, cependant, ne pouvait même pas nommer la couleur de la voiture de fuite utilisée.

M. Bell a également offert plusieurs descriptions qui semblaient lui avoir été fournies par des fonctionnaires – et les détectives ont utilisé des tactiques pour l’interroger qui sont connues pour mener à de faux aveux, affirment les avocats. Les archives montrent qu’il a également déclaré à un avocat à l’époque qu’il avait été frappé et frappé à plusieurs reprises par un détective.

Des questions ont également été soulevées au sujet des récits de témoins clés. Un homme, décédé depuis, n’aurait pas pu assister à la fusillade d’où il a dit qu’il se tenait, ont découvert plus tard les experts. Le récit d’un informateur de la prison qui a témoigné contre M. Bell et M. Johnson a également été sérieusement mis en doute.

«Lorsque ce malheureux voyage a commencé, je n’avais que 19 ans. J’étais juste un enfant sans une compréhension claire de la loi, ni même de mes propres droits », a déclaré M. Bell lors de l’audience de vendredi. «Merci de m’avoir donné une seconde chance dans la vie.»

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