En souvenir de Joe Allen, qui a nourri Broadway dans un style non théâtral

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Le tabouret de bar le plus cool de Midtown se trouve peut-être au deuxième étage d’une maison de ville sur West 46th Street. Là-bas – avant la pandémie – vous pouvez vous glisser sur un tabouret à imprimé zébré près d’une fenêtre, admirer la foule du théâtre qui grouille à l’extérieur sur Restaurant Row et savourer un cocktail parmi les sommités de Broadway, dans un bar qui est peut-être le meilleur hommage de Manhattan au bourdonnant. Discothèques new-yorkaises d’antan.

Cet endroit, Bar Centrale, a des photographies vintage en noir et blanc, des stands élégants, quelques souvenirs bien placés suspendus au plafond comme ceux du Club «21» et un trompe-l’œil saisissant au-dessus du bar. Il a ouvert en 2005 et a été un dernier hourra pour Joe Allen, le restaurateur du quartier des théâtres qui est décédé dimanche, moins de deux semaines avant son 88e anniversaire.

Si vous ne connaissiez pas Joe Allen, vous n’auriez peut-être pas réalisé qu’il était parfois assis au même bar que vous, buvant du Stella Artois ou du vin rouge. Largement réservé et confortablement habillé, il n’a pas fait de publicité. Il n’en avait pas besoin.

Il a ouvert le restaurant Joe Allen, à côté du Bar Centrale, en 1965, et plus tard créa Orso, qui se trouve juste en dessous du Bar Centrale. Au fil des ans, il a lancé différentes versions de ses restaurants aux États-Unis et à l’étranger. Mais avec Bar Centrale, il a créé un endroit où il pourrait vouloir passer du temps – et l’a fait.

Joe n’était pas rarement comparé à Humphrey Bogart, en particulier au personnage de Rick Blaine que Bogart jouait dans «Casablanca». Et tandis que le regard de Joe, et parfois son comportement, étaient similaires, il m’a dit une fois que Lauren Bacall, une amie de Joe et parfois investisseur dans ses restaurants, a écarté la comparaison avec son mari.

Joe, qui jusqu’à cette année vivait dans un appartement de l’une des trois maisons de ville qui abritent ses restaurants, aimait les journaux. Pendant des années, il a régulièrement déjeuné seul au bar Joe Allen en lisant les journaux. La nuit, il pouvait parfois être vu au bar du Bar Centrale, ou à une table en train de dîner avec la gérante Mary Hattman.

Je vais chez Joe Allen depuis plus de deux décennies, mais je n’ai pas vraiment pu rencontrer l’homme avant qu’il n’ouvre le Bar Centrale. Nous bavardions au bar et il demandait invariablement quelque chose dans les nouvelles. Son intérêt pour The Times était tel que même le placement des mots croisés l’intéressait.

Joe avait tendance à ne pas parler de lui-même, mais plus vous traîniez, plus vous appreniez – du décor, des autres clients et employés et, de temps en temps, de Joe lui-même. Vous entendrez comment Daniel H. Lavezzo Jr., un propriétaire de PJ Clarke dans l’Upper East Side, l’a lancé dans sa carrière en lui donnant un emploi de barman dans les années 1950. Pas facilement impressionné par les nombreuses célébrités qui ornaient ses restaurants, Joe s’émerveillait encore d’une soirée chez Clarke’s quand il regardait par terre et voyait trois clients à des tables séparées: Marilyn Monroe, Hubert Humphrey et Frank Costello.

On pourrait également parler du merveilleux mélange de puissance des stars dans les restaurants actuels de Joe, bien que Joe – un peu une énigme pour ceux qui ne le connaissaient pas – était lui-même parmi les personnages les plus intéressants pour les honorer.

Même avant que Joe n’ouvre Joe Allen, il était associé dans un restaurant de l’Upper East Side appelé Allen’s. Si vous regardez la comédie Jack Lemmon de 1965 « Comment assassiner votre femme», Vous y verrez quelques plans d’un beau barman aux cheveux noirs. C’est Joe.

Parmi les images les plus vives sur le mur du Bar Centrale se trouve l’une des grandes Chita Rivera sur scène. L’actrice et danseuse faisait partie des intérêts amoureux de Joe il y a longtemps.

Lors de son 80e anniversaire en 2013, les nombreux toasts inclus un de la chroniqueuse de potins Liz Smith, qui a déclaré qu’elle connaissait Joe depuis qu’il était fiancé à Elaine Stritch (ils ne se sont jamais mariés), et un autre d’un amant de longue date qui a admis à quel point Joe avait été au lit. (Cela n’arrive pas à de nombreuses fêtes du 80e anniversaire.)

Joe a toujours accueilli les types créatifs en tant qu’employés et clients. Il était un lien avec une époque révolue à New York où le propriétaire du restaurant était le leader et où, du moins il semble maintenant, il y avait plus de temps pour les propriétaires et les invités pour discuter.

Il a également été l’un des derniers restaurateurs new-yorkais bien connus à se démarquer dans les années 1960 – des gens comme Elaine Kaufman, qui a dirigé Elaine’s, dans l’Upper East Side, pendant près de cinq décennies jusqu’à sa mort en 2010.

J’ai été bons amis avec Elaine, et après avoir appris qu’elle et Joe se connaissaient depuis des décennies mais ne s’étaient pas vus depuis des années, je me suis arrangé pour les réunir pour le déjeuner. C’était il y a environ une douzaine d’années.

Nous nous sommes rencontrés au PJ Clarke’s dans le West Side. Un ami et moi étions restés figés pendant que Joe et Elaine se remémoraient pendant quelques heures de vieux amis et clients.

Elaine a demandé ce qui était arrivé à une de leurs anciennes connaissances.

Joe a répondu: « Oh, il en est à sa troisième cure de désintoxication à LA »

À un moment donné, Joe a soulevé sa Stella et Elaine sa vodka pure. Il a porté un toast à la prévoyance qu’ils avaient tous les deux eue au début de leur carrière pour éviter de payer un loyer: «Nous avons acheté nos immeubles!» nota-t-il fièrement.

Joe était parmi les orateurs du mémorial d’Elaine. Parlant de la manchette, il a rendu un hommage mémorable. Joe a rappelé comment, la nuit où Elaine a ouvert sa maison en 1963, il est arrivé avec un cadeau: une caisse de Heineken. «Et voilà», lui dit-il en le posant sur le comptoir. «Vendez-le-moi.  »

Joe n’était pas morbide à propos de la mort. Il m’a dit il y a quelques années que la mort n’a pas d’importance – «c’est Comment. » Il était en mauvaise santé et est décédé paisiblement dimanche dans une résidence avec assistance dans le New Hampshire, non loin de l’endroit où vivent ses enfants.

Sa fin tranquille dément la marque indélébile que Joe a laissée sur le monde de la restauration, en particulier dans le quartier des théâtres, où ses trois restaurants ont temporairement fermé pendant la pandémie. Là, il reste aussi classique que les vieux films en noir et blanc qui jouent en continu sans son sur un écran du Bar Centrale que vous pouvez voir depuis le tabouret de bar le plus cool de Midtown.

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