«  Elle vient de le perdre  »: le combat scolaire de Chicago laisse les familles dans les limbes

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La fille de Maggie Owens, âgée de 4 ans, frappait à la porte arrière, désespérée d’aller à l’école.

Sa fille, Louise, une élève ayant des besoins spéciaux souffrant d’un trouble cérébral, a été l’une des premières écolières de Chicago à pouvoir retourner dans sa classe le mois dernier. Mais ensuite, deux semaines et demie après le début du plan de réouverture progressive du quartier, un affrontement entre la ville et son syndicat d’enseignants a forcé tout le monde à revenir à l’apprentissage à distance, et Mme Owens a dit à Louise qu’elle devrait reprendre l’apprentissage sur ordinateur.

«Elle vient de le perdre. Elle a commencé à pleurer », se souvient Mme Owens, ajoutant:« Elle était entrée dans une routine, elle était heureuse, puis nous l’avons tout simplement arrachée.

Après une pause de près de deux semaines d’enseignement en personne, les écoles publiques de Chicago et son syndicat d’enseignants ont conclu un accord de principe pour éviter une grève, après que les éducateurs ont refusé de travailler en personne sans autres concessions de sécurité pendant la pandémie.

S’il est finalisé, le district a déclaré que l’accord, annoncé dimanche, permettrait à environ 3 000 élèves de la prématernelle et de certaines classes d’éducation spéciale – comme la fille de Mme Owens – de revenir jeudi. Le district est le troisième plus grand du pays, avec 340 000 élèves des écoles publiques.

Mme Owens, qui vit à l’extrême nord-ouest de la ville, a déclaré qu’elle était heureuse qu’un accord ait été conclu. Mais elle était frustrée à la fois par le district et le syndicat d’avoir laissé le conflit dégénérer en crise.

«J’ai l’impression que ce qui s’y perd, c’est qu’il y a de vraies personnes et de vrais enfants qui en souffrent», dit-elle. «Et j’ai l’impression que ma fille en fait partie.»

La Chambre des délégués du Chicago Teachers Union, un organe de direction d’environ 800 membres, a voté lundi soir pour envoyer l’accord avec la ville aux 25 000 membres pour ratification. La base votera par voie électronique, les résultats étant attendus mardi à minuit.

L’accord permet à tous les élèves de la pré-maternelle à la huitième année, ainsi qu’à certains lycéens handicapés, de retourner à l’école au cours des prochaines semaines.

Dans le cadre de l’accord, la ville s’est engagée à offrir cette semaine 2000 doses de vaccin contre le coronavirus aux membres du personnel des salles de classe qui devaient rouvrir jeudi et à tous les autres employés vivant avec des personnes à haut risque du virus. Il fournirait ensuite 1 500 doses par semaine au personnel de l’école dans les semaines qui suivraient.

Les enseignants qui n’ont pas d’élèves qui suivent des cours en personne pourraient continuer à enseigner à distance, et les enseignants non vaccinés pourraient prendre des congés sans solde pour le prochain trimestre au lieu d’enseigner en personne. L’accord a également fixé des seuils pour ce qui conduirait le district, ainsi que les écoles ou les classes individuelles, à revenir temporairement à l’enseignement à distance.

Une bataille similaire se déroulait lundi à Philadelphie, où des enseignants ont mené un apprentissage à distance dans le froid devant des dizaines de bâtiments scolaires pour protester contre ce que le syndicat a appelé un plan de réouverture dangereux.

Philadelphie devrait ramener les élèves de la pré-maternelle à la deuxième année dans les écoles le 22 février, et les enseignants de ces classes étaient à l’origine censés se présenter aux bâtiments lundi. Mais le syndicat local leur avait demandé de rester chez eux, organisant une confrontation.

À la dernière minute, le maire Jim Kenney a déclaré que les enseignants n’avaient pas à travailler en personne pendant qu’un médiateur examinait le plan de réouverture du district.

À Chicago, Willie Preston, un père de six enfants qui vit sur le côté sud, a déclaré que sa plus jeune fille, Lear, qui est en pré-maternelle, a également été prise dans les limbes après que son école ait brièvement rouvert le mois dernier, puis fermée à nouveau. Elle se préparait avec enthousiasme pour l’école un matin lorsque sa femme a dû lui annoncer la nouvelle.

«Elle a commencé à pleurer et à bouder, pourquoi ne peut-elle pas aller à l’école», a déclaré M. Preston. «Et nous avons dû lui parler et essayer de lui expliquer que les adultes se disputent pour savoir si elle peut retourner à l’école ou non.»

Il a déclaré qu’il n’avait pas encore dit à Lear qu’elle serait très probablement en mesure de retourner à l’école jeudi, au cas où le syndicat voterait contre l’accord et que le district serait à nouveau plongé dans le chaos.

«Pour ma femme et moi, l’une des choses les plus importantes pour nous et nos enfants est la stabilité», a-t-il déclaré. «Je ne veux pas faire ça à notre fille de 4 ans jusqu’à ce que j’aie un degré élevé de certitude qu’elle reviendra.

Ellen Almer Durston contribution aux rapports.

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