Critique de livre: ‘This Is the Voice’, par John Colapinto

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Avec la prosodie, l’acquisition du langage dépend des phrases simplifiées et des accents exagérés des vocalisations et des renforts des soignants. Lorsque le bébé réussit un coup, le soignant répond avec enthousiasme et répétition, gravant dans le cerveau les principes fondamentaux de la parole et de la grammaire. La fenêtre pour l’acquisition de la langue sans effort est ouverte brièvement, et une fois fermée, il est presque impossible de l’ouvrir. Dans de rares cas d’enfants maltraités privés de tout contact vocal, les efforts ultérieurs pour leur apprendre à parler ont échoué.

Pour le reste d’entre nous, la fenêtre de fermeture fournit une excuse pour les efforts ratés pour maîtriser de nouvelles langues et explique pourquoi il est si difficile de changer un accent. Les internats d’élite anglophones ont longtemps enseigné l’élocution «anglais standard» – ou RP, pour «prononciation reçue». RP était l’accent de la classe supérieure et, par mandat, de tous les annonceurs de la BBC. Dans un effort pour effacer la stigmatisation du discours non-RP, le premier élocutioniste national anglais, Thomas Sheridan, a exhorté tous les citoyens à adopter l’accent. La plupart ne pouvaient pas ou ne le feraient pas, avec le résultat qu’au lieu de cacher les distinctions de classe, cela les a cimentées dans une hiérarchie de snobisme. Ce n’est qu’avec l’aide des Beatles, de Monty Python et d’une série de victoires du Parti travailliste que RP est devenu – brièvement – quelque chose à se moquer plutôt qu’à aspirer.

Dans la seconde moitié tout aussi éclairante et divertissante du livre, Colapinto plonge dans les eaux plus chaudes du genre, de la sexualité, de la race et de la politique. Il couvre les schémas vocaux uniques et changeants des femmes, des hommes gais, des Noirs, des hommes trans et des femmes trans (dont le manque de récepteurs aux androgènes complique leur transition vocale). Il serait facile de se tromper ici, mais les observations de Colapinto sont, à ma lecture, éclairées et respectueuses.

Winston Churchill fait une apparition inévitable. Hitler aussi. Moins inévitablement, nous rencontrons James Ogilvie, un professeur d’élocution qui a monté la crête d’un engouement national pour les conférences de style lycée au début des années 1800. Ogilvie montait sur scène en toge, orant pendant trois heures dans un style formel cicéronien adopté plus tard par les sénateurs et les chefs d’État.

Les capacités d’attention modernes se sont-elles contractées au point où nous préférons écouter des extraits sonores? Colapinto ne le pense pas. Il souligne la popularité des podcasts et des livres audio et soutient que nous sommes câblés pour être attirés et émus par la voix humaine. Il n’est peut-être pas exagéré de suggérer, comme il le fait, que l’âme, dans un certain sens, réside dans le larynx.

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