Critique de «  Judas et le Messie noir  »: J’étais une panthère pour le FBI

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«J’étais dans la lutte.» C’est le résumé de Bill O’Neal de sa participation à la politique noire radicale de la fin des années 1960, livré un peu sur la défensive et avec un mépris emphatique pour ceux qui sont restés à l’écart. C’est une façon étrange de décrire le double rôle qu’il a joué, en tant que chef de la sécurité pour le Black Panther Party à Chicago et en tant qu’informateur rémunéré pour le FBI.

O’Neal, joué par Lakeith Stanfield et brièvement aperçu dans des images documentaires, est l’un des personnages principaux de «Judas et le Messie noir», le drame historique tendu et méthodique de Shaka King. L’homologue d’O’Neal – la cible de sa trahison et de l’hostilité meurtrière du gouvernement – est Fred Hampton, président des Illinois Panthers.

L’expression «messie noir» ne reflète pas l’hyperbole révolutionnaire romantique, mais plutôt la paranoïa de J.Edgar Hoover (Martin Sheen), qui voyait les militants afro-américains comme la plus grave menace intérieure à la sécurité nationale et craignait l’émergence d’un populaire, leader national inspirant la foule. En tant que Hampton, Daniel Kaluuya assume le fardeau d’incarner et d’exorciser à la fois le monstre de l’imagination de Hoover et un martyr du mouvement Black Power. Il fait plus que relever le défi de découvrir la personne qui s’efforce, qui doute et qui pense sous ces mythes.

Hampton n’avait que 21 ans lorsqu’il a été tué lors d’une descente de police le 4 décembre 1969. Ce n’est pas un spoiler, juste une histoire, et je dirais que connaître son destin à l’avance est crucial pour apprécier «Judas et le Messie noir . » Bien qu’il joue parfois comme un thriller policier – avec des repérages et des fusillades, des poursuites et des interrogatoires – le film est mieux compris comme une tragédie politique. Le scénario, de King et Will Berson, est parsemé de pièges éthiques et de paradoxes idéologiques, et bien que la direction rapide de King n’épargne pas le suspense, elle laisse également place au chagrin, à la colère et même à une certaine exaltation.

La duplicité d’O’Neal – et la performance nerveuse, vulnérable et intelligente de Stanfield – est le moteur de l’intrigue. Il a commencé comme un voleur de voitures dont les méthodes consistent à se faire passer pour un agent du FBI. Après avoir été attrapé, un véritable agent, Roy Mitchell (un Jesse Plemons sournois et flegmatique), fait d’O’Neal une offre classique incontournable. Il est chargé d’aller aux réunions, de collecter des informations et de se rapprocher des dirigeants de Panther. Les récompenses comprennent des dîners de steak, des boissons alcoolisées sur le plateau supérieur et des enveloppes remplies d’argent. La peine pour non-coopération est la prison. Les petits caractères faustiens impliquant la disposition de son âme sont implicites.

Et cette âme – un sens de sa conscience, de sa politique et de sa vie intérieure – reste tout simplement hors de portée. La motivation ambiguë d’O’Neal, sa lutte pour aligner les pièces contradictoires de son identité, ou du moins pour survivre à leur inévitable collision, posent deux types de problèmes. C’est un casse-tête que les cinéastes, malgré tout leur talent et leur dextérité, ne résolvent pas tout à fait. Nous observons son comportement – s’emmêler avec méfiance avec Mitchell, s’attirer la faveur de Hampton, faire un visage courageux et belliqueux avec d’autres Panthers – mais il y a quelque chose de flou chez lui, comme une silhouette à l’arrière-plan d’une vieille photo.

Ce qui peut être fidèle à la vie. Et il se peut aussi que les cinéastes aient intentionnellement gardé O’Neal à distance. Les méchants ont un moyen de voler la vedette aux héros. Il aurait été facile de faire de Judas un personnage plus intéressant et compliqué, tout en peignant le messie à grands traits pieux.

Ce n’est pas ce qui arrive. Si la trahison d’O’Neal donne l’élan, le charisme de Hampton est le ballast, mais Kaluuya le présente comme quelque chose de plus qu’un simple saint ou héros. Pendant le Grande migration, Les parents de Hampton avaient déménagé à Chicago de la Louisiane, et Kaluuya, qui est britannique, trouve des inflexions du sudisme dans sa voix et ses manières – des nuances d’humour et de courtoisie, une appréciation des possibilités expressives du langage.

Deborah Johnson (Dominique Fishback), une collègue militante qui devient l’amante de Hampton, l’appelle poète, et son don pour l’oratoire est bien évident. Cependant, il est trop facile de traiter l’histoire comme une série de discours: les films n’aiment rien autant qu’un grand homme devant une foule. Ce film, louable, a une compréhension plus profonde de la politique et un argument plus sophistiqué en faveur de l’importance de Hampton. Pour emprunter un terme à Antonio Gramsci, c’est un intellectuel organique, un penseur aussi bien qu’un stratège et un organisateur.

Et pas, assez intéressant, un nationaliste noir. Au début de leur fréquentation, Johnson le réprimande pour avoir rejeté le symbolisme politique et l’expression culturelle. Il ne s’intéresse pas à l’Afrique, ni à renommer les écoles et les rues d’après les héros noirs. C’est un marxiste-léniniste, avec une compréhension carrément matérialiste du système américain. S’il est pris au piège dans un bâtiment en feu, dit-il, «ma culture est l’eau et l’évasion».

Il essaie de forger des alliances avec des personnes qui pourraient partager cette culture, à la recherche des chefs de gangs de rue noirs et portoricains et d’un groupe de pauvres blancs qui se réunissent devant un drapeau confédéré. Dans le même temps, les tensions entre les Panthers et la police de Chicago se transforment en violence, avec des morts des deux côtés. Le programme de contre-espionnage du FBI sème la suspicion au sein des Panthers, et certains amis de Hampton le pressent de fuir vers Cuba ou l’Algérie. O’Neal découvre qu’il n’est pas le seul informateur du groupe, et que le Bureau et le mouvement augmentent leurs demandes de temps et d’engagement.

«Judas et le Messie noir» représente un effort discipliné et passionné pour apporter de la clarté à un moment instable, pour se passer de la sentimentalité et du révisionnisme qui obscurcissent trop souvent les films sur les années 60 et sur la politique raciale. C’est fascinant en soi, et encore plus lorsqu’on le regarde à côté d’autres films récents.

J’ai à l’esprit, pour commencer, Documentaire de Sam Pollard «MLK / FBI», à propos de l’obsession antérieure de Hoover pour le révérend Dr. Martin Luther King Jr .; «Une nuit à Miami» de Regina King, à propos de la rencontre de Malcolm X avec Cassius Clay, Jim Brown et Sam Cooke; et certains des chapitres du cycle «Small Axe» de Steve McQueen, sur la politique noire en Grande-Bretagne dans les années 70 et 80. Ces films ne constituent pas une image complète du passé, mais ensemble, ils plaident fermement en faveur de la vitalité du cinéma historique dans une autre ère de crise politique. Ils fournissent une distraction et une matière à réflexion. Eau et évasion, pourrait-on dire.

Judas et le Messie noir
Classé R. Durée: 2 heures 6 minutes. Dans les théâtres et sur HBO Max. Veuillez consulter Les lignes directrices décrit par les Centers for Disease Control and Prevention avant de regarder des films dans les cinémas.

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