Crise de l’eau au Texas: tuyaux gelés, puits fissurés et usines de traitement hors ligne

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DALLAS – Le courant a commencé à revenir dans une grande partie du Texas jeudi, mais des millions de personnes à travers l’État ont été confrontées à une autre crise grave: une pénurie d’eau potable car les tuyaux se sont fissurés, les puits ont gelé et les usines de traitement de l’eau ont été mises hors ligne.

Les problèmes étaient particulièrement aiguë dans les hôpitaux. L’un, à Austin, a été contraint de déplacer certains de ses patients les plus gravement malades dans un autre bâtiment lorsque ses robinets se sont presque taris. Un autre à Houston a dû transporter de l’eau sur des camions pour tirer la chasse d’eau.

Mais pour de nombreux résidents de l’État coincés chez eux, le urgence signifiait faire bouillir l’eau du robinet qui coulait à travers leurs robinets, récurer les magasins pour de l’eau en bouteille ou faire bouillir des glaçons et de la neige sale sur leurs cuisinières.

Pour d’autres, cela signifiait pas du tout d’eau. Denise Gonzalez, 40 ans, s’était jointe à une foule dans un centre de secours improvisé dans un coin de la classe ouvrière de West Dallas jeudi où des bénévoles ont distribué de la nourriture dans le compartiment à bagages d’un bus nolisé.

De retour à son appartement, dit-elle, les lumières étaient enfin rallumées. Mais ses pipes étaient gelées. Elle ne pouvait pas se baigner, se doucher ou utiliser les toilettes. Elle a dit qu’elle avait appelé des plombiers toute la journée, mais l’un des rares qui lui ont répondu lui a dit que ce serait 3 000 $ à sortir pour évaluer les dégâts.

«Si j’avais 3 000 $», a déclaré Mme Gonzalez, «je ne recevrais pas de nourriture des gens dans le bus.

Des perturbations majeures du réseau électrique du Texas ont laissé plus de quatre millions de foyers sans électricité cette semaine, mais jeudi soir, seuls 347 000 environ manquaient d’électricité. Une grande partie des préoccupations à l’échelle de l’État s’était transformée en problèmes d’eau.

Plus de 800 systèmes d’eau publics desservant 162 des 254 comtés de l’État avaient été perturbés jeudi, affectant 13,1 millions de personnes, selon une porte-parole de la Texas Commission on Environmental Quality.

Dans le comté de Harris, qui comprend Houston, la quatrième plus grande ville du pays, plus d’un million de personnes ont été touchées par les systèmes d’eau locaux qui ont émis des avis de faire bouillir l’eau pour qu’elle soit potable ou qui ne peuvent pas fournir d’eau du tout, a déclaré Brian Murray, porte-parole de l’agence de gestion des urgences du comté.

Les résidents de la capitale du Texas, Austin, on a également dit de faire bouillir de l’eau en raison d’une panne de courant dans la plus grande station d’épuration de la ville. Le directeur d’Austin Water, Greg Meszaros, a déclaré que la chute des températures avait provoqué la rupture des conduites d’eau et l’éclatement des conduites, entraînant une augmentation de la consommation d’eau et permettant à l’eau de s’échapper du système.

Il a déclaré jeudi que l’électricité avait été rétablie et que la restauration du service d’eau des hôpitaux et autres établissements de santé était une priorité. Les réservoirs de la ville, qui peuvent contenir environ 100 millions de gallons d’eau – ou l’équivalent d’une journée d’eau pour Austin – avaient été presque vidés en raison des fuites ou de l’utilisation accrue des résidents.

«Nous n’avons jamais imaginé un jour où les hôpitaux n’auraient pas d’eau», a-t-il déclaré.

Pour de nombreux Texans, les perturbations étaient un inconvénient stupéfiant qui semblait les repousser à la frontière de l’État. Les gens cherchaient du bois de chauffage dans les cours de banlieue, frissonnaient dans les maisons sombres, vivaient de conserves et se passaient d’électronique.

D’autres ont été confrontés à des conséquences plus désastreuses. Au centre médical St. David’s South Austin, les responsables tentaient mercredi soir de réparer un système de chauffage qui tombait en panne en raison de la faible pression d’eau. Ils ont été forcés de chercher des toilettes portables et de distribuer des bouteilles d’eau aux patients et aux employés afin qu’ils puissent se laver les mains.

À San Antonio, Jesse Singh, 58 ans, propriétaire d’une station-service Shell, a déclaré que son père de 80 ans avait été refusé aux traitements de dialyse réguliers mardi et jeudi parce que sa clinique avait des problèmes d’accès à l’eau.

«C’est une situation dangereuse», a déclaré M. Singh.

Le problème était aggravé par le fait qu’une grande partie du Texas souffrait encore de temps froid et de tempêtes de neige jeudi, dans le cadre d’une période hivernale provoquant des ravages qui a également déversé de la neige et déclenché des avertissements de tempête hivernale dans certaines parties de New York, du New Jersey et du Connecticut. Vendredi soir.

Corey Brown, un employé de Tyler Water Utilities – qui dessert la ville de Tyler dans la partie nord-est du Texas – a déclaré que la température était dans les années 20 jeudi, ce qui a compliqué les efforts pour restaurer le service d’eau. M. Brown a deviné que la moitié des 110 000 clients du service public étaient complètement privés d’eau.

«Ils avaient des conduites d’eau glacées», a-t-il dit. «Nous avons deux usines de traitement des eaux – l’une d’entre elles est tombée en panne et nous avons également des pannes d’électricité. Et puis nous avons eu un gel dur ces deux derniers jours, donc beaucoup de tuyaux gèlent et cela arrête le débit vers les maisons de certaines personnes ou provoque une dépression.

Des jours de temps glaciaire ont fait au moins 38 morts dans tout le pays, rendu de nombreuses routes impraticables, interrompu la distribution des vaccins et recouvert de neige près des trois quarts de la zone continentale des États-Unis. Les responsables de l’Agence fédérale de gestion des urgences ont déclaré avoir mis à disposition 60 générateurs «pour soutenir les infrastructures essentielles» au Texas et fournir des couvertures, de l’eau en bouteille et des repas.

Le chef de l’Electric Reliability Council of Texas, qui exploite le réseau électrique de l’État, a averti jeudi que l’État n’était «pas encore sorti du bois», en grande partie à cause du froid qui persiste.

«Nous sommes toujours dans des conditions très froides, donc nous constatons toujours une demande hivernale bien supérieure à la normale», a déclaré Bill Magness, président et chef de la direction du conseil, lors d’une conférence de presse. Cela signifiait, a-t-il dit, que des pannes planifiées pourraient être nécessaires dans les prochains jours pour maintenir la stabilité du réseau.

«Si nous heurtons une bosse et qu’une génération doit reculer, nous devrons peut-être demander des pannes», a-t-il déclaré. « Mais si nous le faisons, nous pensons qu’ils seront au niveau où ils pourraient être des interruptions de service tournantes, pas les nombres plus importants auxquels nous avons été confrontés plus tôt cette semaine. »

Il y avait d’autres signes de progrès. L’aéroport William P. Hobby de Houston, qui avait été contraint de fermer mercredi en raison de problèmes d’approvisionnement en eau, annoncé jeudi matin tôt qu’il avait rétabli l’eau dans une capacité limitée, et que les vols reprendraient.

Mais alors même que le pouvoir s’est rétabli pour de nombreux Texans, des milliers d’autres ont continué sans lumière ni eau. Pour Angelina Diaz et ses quatre enfants, jeudi était encore une autre journée de navette entre leur maison froide à West Dallas et le SUV à l’étroit qui tournait au ralenti dans l’allée.

C’était le jour 4 sans douche ni bains. Jour 4 sans toilettes. Jour 4: réchauffer de l’eau embouteillée sur un barbecue pour préparer la formule de la fille de Mme Diaz, âgée de 6 mois, Jimena.

La famille a passé près d’un an à se laver les mains avec zèle pour éviter de contracter le coronavirus, et ils craignaient qu’une semaine sans eau ne nuise à ces efforts.

«Comment garder nos mains propres?» A demandé Mme Diaz, 25 ans.

La plupart de leurs voisins avaient l’électricité jeudi après-midi, mais alors que les camions utilitaires traversaient la gadoue, Mme Diaz perdait patience en dormant dans la voiture et en tremblant sous les couvertures. Elle était attirée par les hôtels ou les centres de réchauffement gérés par la ville, mais elle s’inquiétait trop d’exposer sa famille au virus. C’était donc de retour au SUV pour attendre.

Au Family Place, un refuge contre la violence domestique à Dallas, l’électricité était coupée depuis deux jours lorsque le plafond gorgé d’eau s’est effondré, déclenchant une chute d’eau glaciale sur les 120 femmes et enfants qui y cherchaient refuge.

L’eau a trempé leurs vêtements et les quelques biens qu’ils avaient apportés, gâchant des documents juridiques difficiles à remplacer. Les couloirs sont devenus des ruisseaux. Les habitants et les membres du personnel ont essayé de balayer l’eau et ont empilé des draps pour créer des barrages, mais ont rapidement abandonné et se sont empilés à la hâte dans cinq bus urbains pour chercher refuge dans une église.

«Ils ont pratiquement tout perdu», a déclaré Shelbi Driver, une avocate résidente du refuge.

Les défenseurs ont déclaré qu’au moins trois autres refuges pour violence domestique autour de Dallas ont également été évacués après que des tuyaux ont éclaté et ont inondé leurs couloirs d’eau glacée, déplaçant des centaines de personnes vulnérables qui n’avaient pas la possibilité de rentrer chez elles.

«Ils ont traversé un horrible traumatisme, sont venus dans notre organisation pour se mettre en sécurité et ont subi un autre traumatisme», a déclaré Paige Flink, directrice générale de Family Place. «Cela me donne envie de pleurer juste pour le dire», dit-elle. «C’est un cauchemar total.»

Jack Healy rapporté de Dallas, Richard Fausset d’Atlanta, et James Dobbins de San Antonio. Maria Jimenez Moya contribué au reportage de Houston, et Lucy Tompkins de New York.



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