Caché pendant un siècle, un portrait de Susan B.Anthony est retrouvé

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En décembre, David Whitcomb et un ami se trouvaient au troisième étage d’un immeuble commercial qu’il venait d’acheter à Genève, New York, lorsqu’ils ont remarqué un plafond suspendu taché d’eau.

M. Whitcomb, un avocat qui avait acheté le bâtiment pour agrandir son cabinet, a poussé un panneau d’accès hors du chemin et a poussé sa tête à l’intérieur. Il vit un grenier avec un plafond voûté et s’y glissa, pensant qu’il pourrait trouver quelques articles à vendre sur un marché aux puces. Ce qu’il a découvert l’a transporté dans plus d’un siècle à une époque où les suffragistes faisaient campagne pour les droits des femmes et où des studios de photographie et de portrait avaient commencé à apparaître dans les villes américaines.

«Deux ou trois pieds de mon visage se trouvaient ces cadres photo», se souvient M. Whitcomb, 43 ans. «Ils sont en or et ils brillent dans les ténèbres.

Il a regardé son ami et a dit: «Je pense que nous venons de trouver le ‘Goonies‘ Trésor. »

M. Whitcomb, qui a acheté l’immeuble en Le centre historique de Genève pour 100 000 $, trouvé des centaines de photographies dans le grenier datant du début du 20e siècle. Parmi eux, il y avait une grande photographie encadrée d’or de Susan B. Anthony de profil, la tête baissée sur un livre, et un négatif en verre cassé représentant une autre image d’elle.

«C’est mon préféré», a-t-il dit à propos de la photo encadrée.

Il y avait aussi des toiles de protection avec des arrière-plans de châteaux et de forêts, des boîtes de papier Kodak qui n’avaient jamais été utilisées, des tabourets de portrait et une bouteille poussiéreuse de sulfite de sodium, un agent de développement. M. Whitcomb a déclaré qu’il pensait avoir trouvé une photo de Frances Folsom Cleveland, l’épouse du président Grover Cleveland, mais il ne l’a pas encore confirmé. Toutes les photos et l’équipement semblaient appartenir à James Ellery Hale, un photographe portraitiste à succès qui, dans les années 1880, a déménagé à Seneca Falls, New York, où la première convention sur les droits des femmes a eu lieu en 1848.

La découverte, qui était rapporté par le Rochester Democrat and Chronicle, a suscité l’intérêt du National Women’s Hall of Fame de Seneca Falls, d’un photographe de la Collection de la Cour suprême des États-Unis, et de plusieurs autres photographes et passionnés de technologie se demandant si M. Whitcomb avait trouvé de vieux objectifs et d’autres équipements.

«C’est tout simplement merveilleux qu’il ait trouvé ce trésor», a déclaré Betsy Fantone, coprésidente de la Temple national de la renommée des femmes. «J’ai hâte de le voir. C’est tellement excitant. Je suis tellement excité pour le reste du monde que nous allons avoir ces photos. »

Leur valeur monétaire reste cependant incertaine.

M. Whitcomb a déclaré qu’il travaillait avec un antiquaire local et que les photos n’avaient pas encore été évaluées.

«À part les portraits de personnes particulièrement célèbres comme, par exemple, Susan B. Anthony, les portraits de personnes inconnues du début du siècle ne sont pas très précieux», a déclaré Robin Starr, qui dirige le département des œuvres d’art américaines et européennes. chez Skinner, une maison de vente aux enchères à Boston.

À l’époque, les studios photo devenaient populaires auprès des classes moyennes et des familles qui ont finalement pu obtenir des portraits abordables, a déclaré Mme Starr.

«Il n’est pas juste de dire qu’il y avait un studio de portrait à chaque coin de rue, mais il y en avait en quelque sorte», dit-elle.

Crédit…David Whitcomb

Une photographie originale de haute qualité d’Anthony ou d’un autre suffragiste bien connu pourrait rapporter des sommes allant de quelques centaines à plusieurs milliers de dollars aux enchères, a déclaré Mme Starr.

Mais il est difficile de donner un chiffre précis sans voir les photos en personne, dit-elle.

«Je pense que ce qui le rend vraiment fascinant, c’est le fait qu’il était caché, comme une capsule temporelle», a déclaré Mme Starr à propos du studio. « Pour le meilleur ou pour le pire, l’importance historique et la valeur marchande élevée sont deux choses très différentes. »

M. Whitcomb a dit qu’il essayait de comprendre pourquoi l’équipement et les photos de M. Ellery y étaient cachés depuis si longtemps. Les anciens propriétaires de l’immeuble étaient des avocats, selon les registres de la ville. M. Whitcomb a déclaré que l’appartement du troisième étage n’avait pas été utilisé depuis des décennies.

D’autres parties du bâtiment, qui a été construit en 1895, avaient été louées par des entreprises, notamment un magasin de vêtements, un magasin de chapeaux, un bureau de tabac et une papeterie.

Le photographe, connu sous le nom de JE Hale, a emménagé dans le bâtiment au tournant du 20e siècle, a déclaré M. Whitcomb.

«Hale était un très bon promoteur de lui-même», a déclaré le Dr Daniel Weinstock, 71 ans, historien local et médecin à la retraite qui a étudié Hale à l’Université de Rochester et à travers de vieilles coupures de journaux. «Il a vu les opportunités de réussir dans son entreprise.»

Hale a photographié Anthony vers novembre 1905 quand elle et sa sœur Mary sont venues de Rochester pour voir deux autres suffragistes célèbres, Elizabeth Smith Miller et sa fille Anne Fitzhugh Miller, à leur domicile à Genève, selon les recherches du Dr Weinstock.

Hale a pris plusieurs photographies des Anthonys et des Miller. La photo de profil de Susan B. Anthony, qui était la façon dont elle posait normalement pour cacher un œil paresseux, est devenue la photo suffragiste «officielle» d’elle, a écrit le Dr Weinstock dans un article sur Hale.

En 1920, Hale vend son studio à un autre photographe, Frank Gilmore, et quitte Genève. Il mourut quatre ans plus tard à 71 ans.

Le Dr Weinstock, qui a vu la découverte de M. Whitcomb, a dit qu’il aimerait que les articles soient conservés ensemble.

« Je suis un peu triste de voir qu’ils peuvent être dispersés lors d’une vente publique », a-t-il dit, « plutôt que de recréer le studio du photographe. »

Monsieur Whitcomb, qui a mis en ligne des photos de sa découverte, a déclaré qu’il comptait vendre certains des articles et en donner d’autres. Il a dit qu’il aimerait que les photographies aident à raconter l’histoire du mouvement des droits des femmes.

Il a dit qu’il aimerait également organiser les photos en ligne pour aider les personnes qui pensent que les portraits de leurs ancêtres pourraient faire partie de la collection. Il a déjà entendu des gens du Nord-Ouest qui ont fait de telles demandes.

« Il y avait une Sally de l’Idaho », a-t-il dit, « qui veut savoir si j’ai une photo de son grand-oncle Horace qui a vécu à Genève pendant deux ans. »

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