Alors que la pandémie s’est installée, le suicide s’est accru chez les femmes japonaises

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TOKYO – Peu de temps après le Japon intensifié son combat contre le coronavirus au printemps dernier, Nazuna Hashimoto a commencé à souffrir d’attaques de panique. Le gymnase d’Osaka où elle travaillait comme entraîneuse personnelle a suspendu ses opérations et ses amis restaient à la maison sur la recommandation de le gouvernement.

Peur d’être seule, elle appelait son petit ami de quelques mois à peine et lui demandait de venir. Même alors, elle était parfois incapable d’arrêter de pleurer. Sa dépression, qui avait été diagnostiquée plus tôt dans l’année, a dégénéré. «Le monde dans lequel je vivais était déjà petit», dit-elle. « Mais je l’ai senti devenir plus petit. »

En juillet, Mme Hashimoto ne voyait aucune issue et elle a tenté de se suicider. Son petit ami l’a trouvée, a appelé une ambulance et lui a sauvé la vie. Elle parle publiquement de son expérience maintenant parce qu’elle veut éliminer la stigmatisation associée au fait de parler de santé mentale au Japon.

Si la pandémie a été difficile pour beaucoup au Japon, les pressions se sont aggravées pour les femmes. Un péché de nombreux pays, plus de femmes ont perdu leur emploi. À Tokyo, la plus grande métropole du pays, environ une femme sur cinq vit seule, et les exhortations à rester à la maison et à éviter de rendre visite à sa famille ont exacerbé le sentiment d’isolement. D’autres femmes ont lutté contre les profondes disparités dans le division des tâches ménagères et de la garde d’enfants pendant l’ère du travail à domicile, ou a souffert d’une augmentation de la violence domestique et des agressions sexuelles.

Le bilan psychologique et physique croissant la pandémie s’est accompagnée d’un pic inquiétant de suicide chez les femmes. Au Japon, 6 976 femmes se sont suicidées l’an dernier, près de 15% de plus qu’en 2019. Il s’agissait de la première augmentation d’une année à l’autre en plus d’une décennie.

Chaque suicide – et tentative de suicide – représente une tragédie individuelle enracinée dans une constellation complexe de raisons. Mais l’augmentation chez les femmes, qui s’est étendue sur sept mois consécutifs l’année dernière, a concerné des responsables gouvernementaux et des experts en santé mentale qui ont travaillé à réduire ce qui avait été parmi les taux de suicide les plus élevés au monde. (Alors que plus d’hommes que de femmes se sont suicidés l’année dernière, moins d’hommes l’ont fait qu’en 2019. Dans l’ensemble, les suicides ont augmenté d’un peu moins de 4%.)

La situation a renforcé les défis de longue date pour le Japon. Parler de problèmes de santé mentale ou demander de l’aide est encore difficile dans une société qui met l’accent sur le stoïcisme.

La pandémie a également amplifié les tensions dans une culture fondée sur la cohésion sociale et qui repose sur la pression des pairs pour favoriser le respect des demandes du gouvernement porter des masques et pratiquez une bonne hygiène. Les femmes, qui sont souvent désignées comme principales dispensatrices de soins, craignent parfois l’humiliation publique si elles ne respectent pas ces mesures ou sont infectées par le coronavirus.

«Les femmes portent le fardeau de la prévention des virus», a déclaré Yuki Nishimura, directeur de la Association japonaise des services de santé mentale. «Les femmes doivent veiller à la santé de leur famille, elles doivent veiller à la propreté et peuvent être méprisées si elles ne le font pas correctement.

Dans un compte rendu largement médiatisé, une femme dans la trentaine qui se remettait du coronavirus à la maison s’est suicidée. Les médias japonais ont saisi sa note pour exprimer leur angoisse quant à la possibilité qu’elle ait infecté d’autres personnes et leur a causé des problèmes, tandis que les experts se sont demandé si la honte pouvait la conduire au désespoir.

«Malheureusement, la tendance actuelle est de blâmer la victime», a déclaré Michiko Ueda, professeur agrégé de sciences politiques à l’Université Waseda de Tokyo qui a fait des recherches sur le suicide. Le Dr Ueda a découvert dans des sondages de l’année dernière que 40% des répondants s’inquiétaient de la pression sociale s’ils contractaient le virus.

«Nous ne vous soutenons pas fondamentalement si vous n’êtes pas« l’un de nous »», a déclaré le Dr Ueda. «Et si vous avez des problèmes de santé mentale, vous n’êtes pas des nôtres.»

Les experts craignent également qu’une succession de films japonais et stars de la télévision qui se sont suicidés l’année dernière ont peut-être déclenché une série de suicides imitateurs. Après Yuko Takeuchi, une actrice populaire et primée, s’est suicidée fin septembre, le nombre de femmes se suicidant le mois suivant a bondi de près de 90% par rapport à l’année précédente.

Peu de temps après la mort de Mme Takeuchi, Nao, 30 ans, a commencé à écrire un blog pour raconter ses batailles de toute une vie contre la dépression et les troubles de l’alimentation. Elle a écrit franchement sur sa tentative de suicide trois ans plus tôt.

Une telle ouverture sur les problèmes de santé mentale est encore relativement rare au Japon. Les suicides de célébrités ont incité Nao, dont le nom de famille a été retenu à sa demande pour protéger sa vie privée, à réfléchir à la façon dont elle aurait pu réagir si elle avait atteint son nadir émotionnel pendant la pandémie.

«Lorsque vous êtes seul à la maison, vous vous sentez très isolé de la société et ce sentiment est vraiment douloureux», dit-elle. «En imaginant simplement si j’étais dans cette situation en ce moment, je pense que la tentative de suicide se serait produite beaucoup plus tôt, et je pense probablement que j’aurais réussi.

Écrivant sur ses défis, Nao, qui est maintenant mariée, a déclaré qu’elle voulait aider d’autres personnes qui pourraient se sentir désespérées, en particulier à un moment où tant de personnes sont séquestrées par des amis et des collègues.

«Savoir que quelqu’un a vécu ou traverse une situation similaire à vous – et savoir que quelqu’un cherche de l’aide professionnelle pour cela et que cela a vraiment aidé – encouragerait les gens à faire une chose similaire», a déclaré Nao, qui a déclaré qu’elle voulait aider à retirer les tabous associés à la maladie mentale au Japon.

Le mari de Nao pouvait voir à quel point elle se débattait avec les longues heures de travail et la culture de bureau brutale du cabinet de conseil où ils se sont rencontrés pour la première fois. Puis, lorsqu’elle a arrêté, elle s’est sentie à la dérive.

Pendant la pandémie, les femmes ont subi des pertes d’emplois disproportionnées. Ils constituaient la majeure partie des employés des secteurs les plus touchés par les mesures de lutte contre les infections, notamment les restaurants, les bars et les hôtels.

Environ la moitié de toutes les femmes actives occupent des emplois à temps partiel ou contractuels, et lorsque les affaires stagnent, les entreprises coupent d’abord ces employés. Au cours des neuf premiers mois de l’année dernière, 1,44 million de ces travailleurs perdu leur emploi, plus de la moitié sont des femmes.

Bien que Nao ait volontairement quitté son emploi de consultant pour suivre un traitement psychiatrique, elle se souvient qu’elle s’est sentie angoissée par l’insécurité, incapable de payer son loyer. Quand elle et son fiancé de l’époque ont décidé d’accélérer leurs projets de mariage, son père l’a accusée d’être égoïste.

«J’avais juste l’impression d’avoir tout perdu», se souvient-elle.

Ces sentiments, a-t-elle dit, ont déclenché la dépression qui a conduit à sa tentative de suicide. Après avoir passé quelque temps dans un hôpital psychiatrique et continué à prendre des médicaments, sa confiance en soi s’est améliorée. Elle a trouvé un emploi de quatre jours par semaine dans l’exploitation numérique d’un groupe de magazines et est maintenant capable de gérer la charge de travail.

Dans le passé, les taux de suicide au Japon ont grimpé en flèche en période de crise économique, notamment après l’éclatement de la bulle immobilière dans les années 1990 et la récession mondiale en 2008.

Au cours de ces périodes, ce sont les hommes qui ont été les plus touchés par les pertes d’emplois et qui se sont suicidés à des taux plus élevés. Historiquement, les suicides chez les hommes au Japon ont dépassé en nombre ceux des femmes par un facteur d’au moins deux pour un.

«Ils sont devenus plus désespérés après avoir perdu leur emploi ou leur fortune», a déclaré Testuya Matsubayashi, professeur de sciences politiques à l’Université d’Osaka, spécialisé en épidémiologie sociale.

L’année dernière, le Dr Matsubayashi a noté que dans les préfectures japonaises affichant les taux de chômage les plus élevés, les suicides parmi les femmes de moins de 40 ans avaient le plus augmenté. Plus des deux tiers des femmes qui se sont suicidées en 2020 étaient au chômage.

Chez les femmes de moins de 40 ans, les suicides ont augmenté de près de 25% et chez les adolescentes, le nombre de lycéennes se suicidant a doublé l’année dernière.

Dans le cas de Mme Hashimoto, les craintes de dépendance financière ont contribué à son sentiment de désespoir.

Même lorsque la salle de sport où elle travaillait comme entraîneuse personnelle a rouvert, elle ne s’est pas sentie suffisamment stable émotionnellement pour revenir. Elle s’est alors sentie coupable de compter sur son petit ami, émotionnellement et financièrement.

Elle avait rencontré Nozomu Takeda, 23 ans, qui travaille dans le secteur de la construction, au gymnase, où il était son client d’entraînement. Ils sortaient ensemble depuis seulement trois mois quand elle a confié que sa dépression devenait intenable.

Incapable de se payer une thérapie et souffrant de graves crises d’anxiété, elle a déclaré s’identifier à d’autres personnes qui «se sentaient très poussées dans un coin».

Lorsqu’elle a tenté de se suicider, tout ce à quoi elle pouvait penser était de libérer M. Takeda de la responsabilité de prendre soin d’elle. «Je voulais lui enlever le fardeau», dit-elle.

Même ceux qui n’ont pas perdu leur emploi peuvent avoir subi un stress supplémentaire. Avant la pandémie, le travail à domicile était extrêmement rare au Japon. Ensuite, les femmes ont soudain dû se soucier non seulement de plaire à leurs patrons de loin, mais aussi de jongler avec de nouveaux protocoles de sécurité et d’hygiène pour leurs enfants, ou de protéger les parents âgés qui étaient plus vulnérables au virus.

Les attentes d’exceller n’ont pas changé, mais leurs contacts avec des amis et d’autres réseaux de soutien ont diminué.

«S’ils ne peuvent pas se réunir avec d’autres personnes ou partager leur stress avec d’autres personnes, alors ce n’est pas vraiment surprenant» qu’ils se sentent sous pression ou déprimés, a déclaré Kumiko Nemoto, professeur de sociologie à l’Université des études étrangères de Kyoto.

Ayant survécu à sa propre tentative de suicide, Mme Hashimoto veut maintenant aider les autres à apprendre à parler de leurs problèmes émotionnels et à les mettre en contact avec des professionnels.

M. Takeda dit qu’il apprécie la façon dont Mme Hashimoto parle ouvertement de sa dépression. «C’est le genre de personne qui partage vraiment ce dont elle a besoin et ce qui ne va pas», dit-il. «C’était donc très facile pour moi de la soutenir car elle exprime ce dont elle a besoin.»

Ensemble, le couple a développé une application, qu’ils appellent Bloste (abréviation de «blow off steam»), pour faire correspondre les thérapeutes à ceux qui recherchent des conseils. Mme Hashimoto essaie de recruter à la fois des professionnels chevronnés et ceux en début de carrière, qui sont plus susceptibles de facturer des tarifs abordables pour les jeunes clients.

Finalement, elle aimerait se former elle-même en tant que thérapeute, avec un accent particulier sur les femmes.

«Le pays s’est principalement concentré sur la promotion des femmes dans les échelons de carrière et sur leur bien-être économique», a déclaré Mme Hashimoto. «Mais je voudrais souligner la santé mentale des femmes.»

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