Une vie en opposition: le chemin de Navalny de Gadfly au symbole héroïque

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MOSCOU – En attendant le verrouillage du coronavirus dans son appartement de deux chambres au printemps dernier, le chef de l’opposition russe Aleksei A. Navalny semblait inhabituellement inactif, avec son arme la plus puissante contre le Kremlin – les manifestations de rue – sur la table.

Et pourtant, M. Navalny a estimé que l’emprise du président Vladimir V. Poutine sur le pouvoir était peut-être en train de glisser. Opérant depuis son salon, plutôt que depuis le studio élégant de Moscou qu’il avait utilisé auparavant, il a lancé des vidéos haranguant M. Poutine pour ne pas avoir réussi à gérer la crise des coronavirus et laisser les Russes en difficulté alors que l’économie souffrait. Confirmant son intuition que la pandémie pourrait devenir un catalyseur politique, l’audience des vidéos YouTube de M. Navalny a triplé, à 10 millions de téléspectateurs par mois.

« Poutine ne peut pas gérer toute cette folie, et vous pouvez voir qu’il est totalement hors de sa profondeur », a déclaré M. Navalny dans une interview accordée à Zoom en mai. «Nous continuons de les frapper là où ça fait mal.»

Méthodique et intransigeant, M. Navalny, 44 ans, a passé près de la moitié de sa vie à tenter de renverser M. Poutine. Souvent considéré comme impoli, brusque et avide de pouvoir, même par d’autres critiques du Kremlin, il a persisté pendant que d’autres militants de l’opposition se retiraient, émigraient, changeaient de camp, allaient en prison ou étaient tués. Cela devenait de plus en plus un combat profondément personnel, dont les enjeux – pour M. Navalny et sa famille, ainsi que pour M. Poutine et toute la Russie – augmentaient d’année en année.

Mais avec son retour audacieux en Russie après avoir survécu à une tentative d’assassinat sanctionnée par le Kremlin l’été dernier – et avec une longue peine de prison presque certaine – il a été transformé. Ce n’est plus le taon, M. Navalny est désormais un symbole international de résistance à M. Poutine et à l’élite du Kremlin, le chef d’un mouvement d’opposition grandissant.

«Il est prêt à tout perdre», a déclaré l’économiste Sergei M. Gouriev, un confident de M. Navalny qui s’est enfui en France en 2013 après avoir été sous la pression du Kremlin. «Cela le rend différent de tout le monde.»

M. Navalny est maintenant lui-même derrière les barreaux, après avoir été condamné ce mois-ci à plus de deux ans de prison pour violation de la libération conditionnelle suite à une condamnation pour détournement de fonds en 2014, jugée par la plus haute cour européenne des droits de l’homme, était politiquement motivée.

Même en détention, cependant, il a saisi le moment. Deux jours après son arrestation dans un aéroport de Moscou le mois dernier, son équipe a publié un rapport sur un prétendu palais secret construit pour M. Poutine qui a été visionné plus de 100 millions de fois sur YouTube. Deux semaines plus tard, depuis sa loge vitrée au tribunal municipal de Moscou, M. Navalny a prédit que les Russes finiraient par se lever et l’emporter contre M. Poutine, un «petit homme voleur», parce que «vous ne pouvez pas enfermer le tout de campagne. »

La réalisation de la prédiction de M. Navalny dépendra en partie de la question de savoir si d’autres militants de l’opposition russe – dont beaucoup il a souvent critiqué – restent unis alors que sa voix s’estompe. Un sondage indépendant a constaté que si 80% des Russes avaient entendu parler des manifestations qui ont balayé le pays le mois dernier pour réclamer sa libération, seulement 22% les ont approuvées.

«Poutine et son régime passent des millions d’heures de travail à renforcer leur pouvoir», M. Navalny a écrit l’année dernière, critiquant certains de ses collègues de l’opposition comme ne travaillant pas suffisamment. «Nous ne les éliminerons que si nous passons des dizaines de millions d’heures de travail.»

M. Navalny s’est rarement échappé de la confrontation ou s’est laissé effrayer par l’appareil de sécurité du Kremlin. Ces dernières années, un activiste pro-Poutine lui a jeté un produit chimique vert émeraude au visage, lui coûtant presque la vue d’un œil; son jeune frère servi trois ans et demi en prison dans une affaire largement considérée comme une punition contre M. Navalny; et il a failli mourir dans l’empoisonnement de l’année dernière, passer des semaines dans le coma.

Pendant tout ce temps, il s’est construit une audience de médias sociaux de plusieurs millions et un réseau national de bureaux régionaux – une réalisation sans précédent dans un pays dominé par les services de sécurité redevables à M. Poutine.

Pourtant, même de nombreux opposants à Poutine ont gardé leurs distances avec M. Navalny, le critiquant comme étant prompt à dénigrer toute personne qu’il considérait comme insuffisamment loyale et avec peu d’agenda politique autre que de renverser M. Poutine. Ils ont remis en question sa participation aux mouvements nationalistes russes il y a dix ans et ont condamné ses déclarations racistes passées sur les personnes de la région du Caucase à majorité musulmane en Russie.

Et dans les années qui ont suivi son plus grand succès électoral – dessin 27 pour cent du vote à l’élection de maire de Moscou en 2013 – M. Navalny est devenu plus en colère contre M. Poutine, disent ses proches, et encore plus déterminé à le faire tomber.

«Il a estimé que tout le monde devrait ressentir ce qu’il ressent», a déclaré Evgeny Feldman, un photographe moscovite qui a couvert M. Navalny largement. «Il irradiait juste cette colère.

M. Navalny, fils d’un officier de l’Armée rouge, a grandi dans les années 1980 dans des villes militaires fermées à l’extérieur de Moscou, un monde loin de l’agitation intellectuelle et politique qui s’est emparée de la capitale au cours des dernières années de l’Union soviétique. Son père méprisait le régime soviétique et sa mère, comptable, est devenue une des premières adeptes du parti libéral Yabloko dans les années 1990, malgré ses résultats électoraux toujours lamentables.

En tant que garçon, il détestait qu’on lui dise quoi faire. Quand il a eu des ennuis avec son professeur, sa mère, Lyudmila I. Navalnaya, une fois rappelé, il a refusé d’aller à l’école le lendemain en disant: «Je ne veux pas que quiconque me force à apprendre.»

Il a étudié le droit et la finance, a travaillé comme avocat spécialisé dans l’immobilier et a rejoint Yabloko en 2000, l’année où M. Poutine a été élu pour la première fois président. Il a cherché des moyens d’organiser l’opposition de la base au Kremlin à un moment où les partis d’opposition établis venaient à ne jouer qu’un rôle théâtral dans le système politique étroitement chorégraphié de M. Poutine connu sous le nom de démocratie dirigée.

Il s’est rapidement concentré sur la corruption du cercle intime de M. Poutine comme étant la racine de tous les maux de la Russie. C’était en quelque sorte un dénominateur politique commun. Qui, après tout, est publiquement en faveur de la corruption?

Il s’est organisé pour arrêter ce qu’il a appelé les projets de construction anarchiques à Moscou, a animé des débats politiques et lancé une émission de radio. Il acheté des actions dans des entreprises publiques, utilisant sa position d’actionnaire pour forcer les divulgations, et dénoncé les magnats des affaires soutenant Poutine sur un blog largement lu dans les cercles financiers de Moscou.

Il a également rejoint des rassemblements organisés par des groupes nationalistes russes qui dépeignaient des Russes blancs de souche battus par l’immigration d’Asie centrale alors que le gouvernement fédéral accordait un soutien financier aux régions pauvres, à majorité musulmane du Caucase.

L’un des premiers slogans de M. Navalny était: « Arrêtez de nourrir le Caucase! » Yabloko l’a expulsé en 2007 pour ses activités nationalistes.

Pourtant, un doyen de l’establishment libéral de Moscou, l’animatrice de radio et rédactrice en chef du magazine Yevgenia M. Albats, a pris M. Navalny sous son aile. Son nationalisme, a-t-elle dit, était un effort pour s’engager avec des Russes rancuniers et pauvres qui étaient généralement ignorés par les libéraux de Moscou. Ses proches disent qu’il ne nourrit plus ses premières vues nationalistes.

«Le travail d’un politicien est de parler à ceux qui ne partagent pas votre point de vue – vous devez leur parler», a déclaré Mme Albats lors d’un entretien téléphonique à Cambridge, dans le Massachusetts, où elle est senior fellow à l’Université Harvard . «C’est exactement ce qu’il essayait de faire.»

M. Navalny est également devenu franc à propos de son objectif: être président.

«Il ne combattait pas la corruption, j’en suis sûr», a déclaré Dmitri Dyomushkin, l’un des alliés nationalistes de M. Navalny au début des années 2000. «Il se battait pour le pouvoir.»

M. Navalny a acquis une renommée en tant que dirigeant fougueux des manifestations anti-Kremlin de 2011 et 2012, mais même alors, il jouait un jeu plus long que ses collègues militants. Il a embauché Leonid Volkov, un ancien dirigeant d’une société de logiciels, pour l’aider à construire une machine politique financée par des dons.

«Nous devons transformer les institutions», a déclaré M. Volkov, qui coordonne la réponse à l’arrestation de M. Navalny en raison de la sécurité relative de la Lituanie, lors d’un entretien téléphonique. «Nous avons parfaitement compris depuis longtemps que de petites modifications internes du système ne sont pas possibles.»

En 2017, M. Navalny a publié un reportage vidéo sur la richesse cachée de Dmitri A. Medvedev, le Premier ministre de l’époque. Renonçant au scepticisme de ses collaborateurs quant à savoir si ceux qui ont regardé la vidéo descendraient dans la rue, il a appelé à des manifestations et des milliers de personnes se sont rassemblées dans plus de 100 villes.

Le Kremlin a fait de son mieux pour museler M. Navalny par un harcèlement constant, mais il ne l’a jamais complètement étouffé – à la fois pour éviter de faire de lui un martyr et pour permettre aux mécontentements de la société de se défouler. Cette approche semble déjà avoir été écartée au profit d’une plus grande répression; La télévision d’État, qui a longtemps ignoré M. Navalny, consacre désormais de longs reportages à le dépeindre comme un agent de l’Occident.

Outre la condamnation de 2014 pour détournement de fonds, M. Navalny a subi de nombreuses humiliations plus petites, se souvient Mme Albats, l’animatrice de radio: parmi elles, la surveillance omniprésente et destructrice de la vie privée et la cruauté gratuite de confisquer l’iPad bien-aimé de sa fille. Elle a dit que le soutien, l’endurance et la conviction de sa femme, Yulia B. Navalnaya, l’a fait continuer. Et son combat contre M. Poutine est devenu de plus en plus personnel.

«Il avait ce choix: rester en politique et continuer à créer des problèmes pour sa famille, la famille de son frère, ses parents», a déclaré Mme Albats. « Bien sûr, cela conduit à l’endurcissement de votre cœur. »

Les autorités lui a interdit de se présenter à l’élection présidentielle de 2018, mais il sillonnait toujours le pays, ouvrant plus de 80 bureaux régionaux et faisant campagne pour un boycott d’une élection qu’il considérait comme truquée pour donner à M. Poutine un quatrième mandat. Il a organisé des manifestations à l’échelle nationale et des efforts d’observation des sondages, et a mis sur pied une équipe d’enquête qui a parcouru les dossiers publics et les médias sociaux pour documenter les transactions douteuses de l’élite russe.

« La stratégie est la suivante: il s’agit d’un régime personnalisé enraciné dans la popularité de Poutine », a déclaré M. Guriev, l’économiste proche de M. Navalny, à propos de cette approche. «C’est pourquoi la cote de Poutine doit être détruite.»

M. Poutine avait été très élevé dans les sondages d’opinion depuis l’annexion de la Crimée en 2014. Mais vers la mi-2018, le gouvernement a relevé l’âge de la retraite de huit ans et les revenus diminuaient lorsqu’ils étaient corrigés de l’inflation. Au milieu du verrouillage du coronavirus au printemps dernier, le mécontentement du public s’est propagé encore plus.

M. Navalny et ses alliés pensaient que la scène était préparée pour le genre de bouleversement auquel ils se préparaient depuis longtemps. L’été dernier, des manifestations de masse ont saisi la Biélorussie voisine ainsi que l’Extrême-Orient russe, soulignant les risques croissants pour M. Poutine.

Puis, en août, M. Navalny s’est effondré lors d’un vol au-dessus de la Sibérie, hurlant de douleur. Les laboratoires occidentaux ont déterminé plus tard qu’il avait été empoisonné par un agent neurotoxique de qualité militaire – M. Poutine nie toute implication – et ont survécu grâce aux pilotes qui ont fait un atterrissage d’urgence et aux travailleurs médicaux qui l’ont d’abord soigné dans la ville d’Omsk.

Il a été transporté par avion en Allemagne pour y être soigné. Peu de temps après être sorti du coma, il s’est réengagé dans les débats politiques mondiaux. Il a claqué La décision de Twitter de faire taire le récit du président Trump en tant qu ‘«acte de censure inacceptable».

Et ces dernières semaines, M. Navalny a fait de son mieux pour exprimer l’optimisme.

«Tout ira bien», a déclaré Mme Albats qu’il lui avait écrit depuis la prison. «Et même si ce ne sera pas le cas, nous nous consolerons en sachant que nous étions des gens honnêtes.»



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