Une unité d’espionnage russe a fait l’objet d’une enquête pour des liens avec des explosions bulgares

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SOFIA, Bulgarie – Le bureau du procureur général en Bulgarie a annoncé mercredi qu’il enquêtait sur un éventuel lien entre une série d’explosions dans des dépôts de munitions à travers le pays et un groupe d’élite d’agents du renseignement militaire russe connu sous le nom d’Unité 29155.

Les quatre explosions faisaient partie d’une série d’explosions qui se sont produites au cours des 10 dernières années, a déclaré Siika Mileva, porte-parole du procureur général. Au moins deux se sont produits à un moment où des membres de l’unité voyageaient fréquemment à l’intérieur et à l’extérieur de la Bulgarie, a-t-elle déclaré, et parmi les marchandises endommagées se trouvait du matériel militaire appartenant Emilian Gebrev, un important fabricant d’armes bulgare qui, selon des responsables, a été empoisonné en 2015, avec son fils et un cadre supérieur de son entreprise, par des membres de la même unité russe.

L’annonce intervient un peu plus d’une semaine après que les autorités de la République tchèque ont blâmé deux explosions dans les dépôts de munitions dans ce pays en 2014 sur des agents de l’unité 29155, spécialisée dans le sabotage et l’assassinat. Ces dépôts contenaient également des munitions appartenant à la société de M. Gebrev, Emco.

« Une hypothèse raisonnable peut être faite sur un lien entre les explosions sur le territoire bulgare, les tentatives d’empoisonnement de trois citoyens bulgares et les crimes graves commis sur le territoire de pays étrangers », a déclaré Mme Mileva.

Si les explosions étaient l’œuvre de l’Unité 29155, elles s’ajouteraient à une liste déjà alarmante d’opérations attribuées au groupe. Des membres de l’unité étaient à l’origine de l’empoisonnement en 2018 d’un ancien espion russe nommé Sergei V. Skripal en Grande-Bretagne et une tentative de coup d’État au Monténégro deux ans plus tôt. L’année dernière, le New York Times a révélé une évaluation de la CIA que le groupe a peut-être mené un effort secret pour payer des primes aux militants en Afghanistan pour des attaques contre les troupes américaines et de la coalition.

Les services de renseignement occidentaux affirment que le but de toutes ces opérations est de déstabiliser l’Europe et les États-Unis, à l’instar de l’objectif d’autres unités de renseignement russes qui interfèrent dans les élections et piratent les systèmes informatiques du gouvernement.

Mais les récentes révélations sur les explosions dans les entrepôts de munitions pointent vers un objectif plus spécifique: faire dérailler les efforts de l’Ukraine pour se procurer des armes et des munitions à un moment où le pays reconstruisait désespérément son armée pour lutter contre les séparatistes soutenus par la Russie dans l’est du pays.

Mme Mileva a déclaré que certaines des fournitures qui avaient explosé étaient destinées à l’Ukraine, signalant que la Bulgarie était probablement un fournisseur important du pays après le début de la guerre en 2014.

Ces explosions ont eu lieu en 2015 dans des dépôts appartenant à un grand fabricant d’armes bulgare appelé VMZ Sopot, bien que M. Gebrev, qui possède un fabricant concurrent, y ait stocké une partie de ses stocks, selon Mme Mileva.

Mme Mileva a déclaré que les autorités bulgares enquêtaient également sur une explosion en 2011 dans un dépôt de munitions appartenant à la société de M. Gebrev qui avait détruit du matériel destiné à l’exportation vers la République de Géorgie, un pays avec lequel la Russie avait mené une guerre trois ans plus tôt. Une explosion l’année dernière dans un dépôt de munitions appartenant à Arsenal, un autre producteur d’armes bulgare, fait également l’objet d’une enquête, a-t-elle déclaré. Personne n’a été blessé dans aucune des explosions, a-t-elle déclaré.

Dans un communiqué, Emco a déclaré qu’il n’avait pas l’intention d’exporter des armes en Géorgie avant l’explosion de 2011 et a nié tout lien avec l’explosion au dépôt VMZ Sopot.

Mais dans un e-mail au Times la semaine dernière, M. Gebrev a reconnu vendant des munitions et du matériel militaire à des «entreprises ukrainiennes autorisées» à la fin de 2014. Bien que, selon M. Gebrev, il n’ait fourni qu’une petite quantité de matériel militaire, cela aurait offert une bouée de sauvetage à l’Ukraine à une époque où peu de pays occidentaux fourniraient des armes.

On soupçonne depuis longtemps que les explosions en Bulgarie, du moins celles de 2015, étaient des actes de sabotage. La raison pour laquelle les procureurs choisissent de relancer leur enquête maintenant n’est pas claire.

Contrairement aux autorités tchèques, qui ont révélé de nouveaux détails sur les explosions et expulsé des dizaines de diplomates russes en réponse, Mme Mileva a fourni peu de preuves nouvelles et n’a pas indiqué qu’une réponse était imminente.

Un incendie qui s’est déclaré dans un bâtiment administratif de Sofia, la capitale, en mai 2015, a détruit les preuves liées à ces deux explosions, a déclaré Mme Mileva.

L’enquête bulgare sur les explosions intervient à un moment de confrontation croissante entre la Russie et l’Occident. Pendant des semaines, les troupes russes se massaient à la frontière avec l’Ukraine, bien que la semaine dernière, elles se soient quelque peu retirées. Ce mois-ci, les États-Unis ont annoncé qu’ils expulseraient 10 diplomates russes et imposeraient des sanctions en guise de punition pour une énorme violation des ordinateurs du gouvernement que la Maison Blanche a imputée aux services de renseignement étrangers de la Russie.

La Bulgarie, bien qu’elle soit membre de l’Union européenne, entretient depuis longtemps des relations amicales avec la Russie, qui est un fournisseur d’énergie essentiel. Mais récemment, il a été prouvé que les responsables bulgares étaient fatigués d’accueillir des opérations de renseignement russes.

En janvier 2020, les autorités bulgares ont annoncé des poursuites pénales contre trois agents de l’unité 29155 pour empoisonnement de M. Gebrev, de son fils et du haut dirigeant d’Emco. Les trois sont tombés malades en avril 2015, moins de deux semaines après l’une des explosions dans un dépôt de munitions bulgare. Une enquête a déterminé qu’ils étaient écoeurés par une substance similaire à l’agent neurotoxique Novichok qui, selon les autorités britanniques, a été utilisé par des agents de l’unité 29155 sur M. Skripal et sa fille au Royaume-Uni.

Le mois dernier, après que des responsables bulgares ont annoncé l’arrestation de six personnes qui, selon eux, étaient impliquées dans un réseau d’espionnage géré par les services de sécurité russes, le Premier ministre du pays, Boiko Borisov, s’est entretenu avec des journalistes, disant au Kremlin de le faire tomber.

«Arrêtez d’espionner en Bulgarie», a déclaré M. Borisov.

Boryana Dzhambazova a rapporté de Sofia et Michael Schwirtz de New York.

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