Une surprise en Afrique: la pollution atmosphérique diminue à mesure que les économies augmentent

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LAGOS, Nigéria – Les pays à croissance rapide voient généralement une forte augmentation de la pollution atmosphérique à mesure que leur population et leur économie se développent. Mais une nouvelle étude sur la qualité de l’air en Afrique publiée lundi a trouvé le contraire: l’une des régions les plus dynamiques du continent est de moins en moins polluée.

L’étude, publiée dans Proceedings of the National Academy of Sciences, a révélé que les niveaux d’oxydes d’azote dangereux, un sous-produit de la combustion, dans la partie nord de l’Afrique subsaharienne ont fortement diminué à mesure que la richesse et la population de la région ont augmenté.

«Le paradigme traditionnel est que, à mesure que les pays à revenu intermédiaire et à faible revenu se développent, vous voyez souvent plus d’émissions, et voir un autre type de trajectoire est très intéressant», a déclaré Jonathan Hickman, chercheur à l’Institut Goddard de la NASA pour les études spatiales. auteur principal de l’étude. «C’est bien de voir une baisse se produire alors que vous vous attendez à voir une augmentation de la pollution.»

La raison, selon les chercheurs, est qu’une augmentation de la pollution provenant de l’industrie et des transports dans la zone étudiée – du Sénégal et de la Côte d’Ivoire à l’ouest au Soudan du Sud, en Ouganda et au Kenya à l’est – semble avoir été compensée par une baisse de le nombre d’incendies allumés par les agriculteurs.

Bien que n’étant pas un gros pollueur industriel comme Asie et Amérique du Nord, L’Afrique a longtemps été le site d’une combustion généralisée de la biomasse pendant la saison sèche.

Le brûlage de la végétation est considéré comme une méthode peu coûteuse et efficace pour défricher la terre en vue de la saison des semis, et le brûlage a l’avantage de retenir les nutriments minéraux dans le sol. Mais les conséquences pour la santé humaine et le réchauffement climatique sont potentiellement graves. Les incendies pour la gestion des terres peuvent se combiner à la pollution urbaine pour produire de l’air toxique. Et les incendies émettent du dioxyde de carbone qui réchauffe la planète dans l’atmosphère.

Les feux de brousse ont tendance à évoquer des images d’incendies incontrôlables dans des endroits comme Australie ou le Western États Unis, mais l’Afrique du Nord équatoriale est la région avec la plus grande superficie de feux de biomasse au monde, selon les chercheurs, avec environ 70% des terres brûlées du monde.

La nouvelle étude a utilisé les données et images satellitaires de la NASA pour mesurer les gaz dangereux présents dans l’air de la région et déterminer les tendances des incendies entre 2005, lorsque les enregistrements de la NASA ont commencé, et 2017. Au plus fort des saisons des incendies, les niveaux de dioxyde d’azote, ou NO2, un le gaz produit par le trafic routier et d’autres combustibles fossiles et lié à des problèmes respiratoires comme l’asthme, a diminué de 4,5% dans la basse atmosphère.

Cette baisse était si importante, a déclaré le Dr Hickman, qu’elle a entraîné une diminution nette du polluant dans la région.

Le résultat est important car la population croissante de l’Afrique, actuellement de 1,2 milliard mais devrait dépasser les deux milliards d’ici 2040, s’urbanise rapidement. La pollution a dépassé le sida car la principale cause de décès sur le continent. Mais les gouvernements donnent souvent la priorité à la croissance économique à l’environnement, ce qui signifie peu d’emphase sur la collecte de données sur la qualité de l’air ou la mise en place de politiques d’air pur.

La nouvelle étude «fournit un outil important pour combler certaines de ces lacunes en matière de données en Afrique, où les études sur la pollution de l’air à plusieurs niveaux sont rares», a déclaré Andriannah Mbandi, chercheur en environnement basé au Kenya et affilié au Stockholm Environment Institute. «Ce serait formidable si les travaux de suivi de ce document permettaient de quantifier ces niveaux en paramètres sanitaires et économiques, ce qui est utile aux décideurs.»

Bien que les incendies soient en déclin, la pollution continue de croître.

Les émissions provenant de la combustion de combustibles fossiles devraient augmenter considérablement en Afrique. Malgré un 2015 L’engagement de l’Union africaine à l’énergie verte, 80% de l’énergie produite sur le continent provient du charbon ou d’autres combustibles fossiles. De plus en plus des voitures d’occasion sont importées, qui augmente les émissions des transports.

Cela pourrait déclencher un renversement de la tendance positive identifiée dans l’étude de lundi, en particulier dans des pays peuplés et plus riches comme le Nigéria.

«À mesure que vous augmentez le PIB, vous constatez une diminution de la quantité de NO2, mais cela n’a suivi ce modèle que jusqu’à un certain point», a déclaré le Dr Hickman, décrivant l’analyse effectuée par l’équipe, bricolant les niveaux de richesse et de pollution dans le modèle.

«Aux plus hauts niveaux de cette mesure du PIB, les niveaux de pollution de l’air étaient presque revenus aux niveaux qu’ils étaient au début», a-t-il déclaré. «Ce que cela suggère, c’est que ce déclin que nous constatons va probablement ralentir et pourrait s’inverser en raison de l’utilisation accrue des fossiles.»

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