Une élection féroce teste la campagne de Modi pour refaire l’Inde

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NANDIGRAM, Inde – Le challenger est arrivé avec des véhicules de police, un groupe de batteurs et le soutien du puissant Premier ministre du pays. La foule l’a rejoint dans des chants de gloire à pleine gorge au dieu hindou Ram: « Jai Shree Ram! » Il a apporté un avertissement: si les hindous ne s’unissaient pas autour de lui, même leurs pratiques religieuses les plus élémentaires seraient en danger face à l’apaisement musulman.

Dans un autre quartier de la ville, la titulaire est montée sur scène en fauteuil roulant, résultat de ce qu’elle a dit être une agression à motivation politique. Bien que ses blessures l’ont empêchée de traquer la scène dans son sari blanc et ses sandales comme d’habitude, elle a toujours régalé le public avec des railleries pour l’opposition. Et elle avait son propre avertissement: sa défaite serait une victoire pour une idéologie qui n’a pas de place pour des minorités comme les musulmans.

Les élections d’un mois qui se déroulent dans l’État du Bengale occidental, dans l’est de l’Inde, sont profondément personnelles. Mamata Banerjee, ministre en chef de l’État depuis une dizaine d’années, affronte son ancien protégé de 20 ans, Suvendu Adhikari. Lui et des dizaines d’autres dirigeants locaux ont quitté son parti et sont maintenant alliés à Narendra Modi, le Premier ministre indien.

Mais le vote houleux pourrait indiquer quelque chose de plus large: si quelqu’un peut arrêter le mouvement de M. Modi pour refaçonner la république laïque de l’Inde en une Première nation hindoue.

La campagne de M. Modi s’étend au-delà de sa base dans le nord de l’Inde, lui apportant des Etat victoires. Son parti Bharatiya Janata a réduit le principal groupe d’opposition, le Congrès national indien, à l’ombre de sa gloire passée, poussant le pays à devenir une démocratie à parti unique.

Le Bengale occidental représente un test de la portée nationaliste hindoue de M. Modi. L’État de 90 millions d’habitants reste profondément fier de sa culture autochtone et de sa tolérance à l’égard des minorités. Il est dirigé par un leader régional fort ayant le poids et le profil pour défier directement M. Modi.

Même si le BJP perd lorsque les résultats sont annoncés le 2 mai, une bonne performance aiderait M. Modi à signaler que son parti pourrait être presque imparable, a déclaré Vinay Sitapati, professeur de sciences politiques à l’Université Ashoka qui a raconté l’essor du BJP

« Ils auraient montré que le BJP est un parti de toute l’Inde, que notre nationalisme hindou est capable d’une adaptation vernaculaire », a déclaré M. Sitapati. «Et c’est un symbole puissant.»

M. Modi a mis sa marque au premier plan. Il s’est rendu au Bengale occidental une douzaine de fois pour des rassemblements bien remplis alors même que les cas de coronavirus augmentent. Son visage est partout, ce qui a amené un employé du BJP à plaisanter en disant qu’il semble se présenter aux postes de ministre en chef.

M. Modi et ses lieutenants décrivent Mme Banerjee comme quelqu’un qui a apaisé les musulmans, qui représentent environ un quart de la population de l’État, aux dépens de la majorité hindoue. Si elle est réélue, disent-ils, elle transformera le Bengale occidental en un autre Bangladesh ou au Pakistan, où les minorités hindoues sont de plus en plus persécutées.

« Si vous ne tamponnez pas Lotus », a déclaré M. Adhikari lors d’un récent rassemblement, faisant référence au marquage du logo du BJP sur les bulletins de vote locaux, « comment pourrons-nous même célébrer la naissance de Lord Ram ici? »

Le parti du Congrès Trinamool de Mme Banerjee a tenté de présenter le BJP comme des étrangers qui ne comprennent pas la riche culture de son état et sont venus semer la division. Son slogan de campagne: «Le Bengale choisit sa propre fille.»

Une grande partie de sa campagne repose sur sa réputation de combattante de rue politique à la langue âpre. Des sympathisants avec le Parti communiste local une fois même lui a battu la tête avec des tiges de métal. Elle a néanmoins battu les communistes aux élections.

Le mois dernier, au milieu d’une foule bousculée, une portière de voiture claqué sur la jambe de Mme Banerjee. Elle a déclaré que l’incident était une attaque à motivation politique, une affirmation que ses adversaires ont remise en question. Pourtant, son parti a fait d’elle le symbole d’un leader mettant son corps en danger pour sa cause.

Pour contrer son pouvoir de star, le BJP a courtisé des célébrités, notamment Mithun Chakraborty, un acteur bengali célèbre pour des films comme «Disco Dancer.»

« Je suis un pur cobra », a déclaré M. Chakraborty lors d’un récent rassemblement, se référant à une réplique célèbre de l’un de ses films, alors que les dirigeants du BJP derrière lui applaudissaient. « Une bouchée, et vous serez au terrain de crémation! »

La mainmise de fer de Mme Banerjee sur la politique de l’État plane sur le vote. Le BJP tente de chevaucher le sentiment anti-sortant alimenté par les scandales de corruption de son parti et la façon dont ses membres ont utilisé l’extorsion et la violence pour maintenir le pouvoir.

Mais M. Adhikari et de nombreux candidats locaux du BJP à l’assemblée locale de 294 sièges de l’État étaient eux-mêmes, jusqu’à récemment, membres de son parti. Après des décennies de brutalité de la part des communistes et de Mme Banerjee, le parti de M. Modi n’a commencé à se développer activement au Bengale occidental qu’après être devenu Premier ministre en 2014, bien que son infrastructure fasse toujours défaut. Une blague dans l’État soutient que Trinamool remportera un troisième mandat même si le BJP l’emporte.

Le succès de Mme Banerjee pourrait dépendre du fait de convaincre les électeurs que les pommes pourries de son parti fonctionnent désormais pour le BJP La dépendance du BJP à l’égard des déserteurs de Trinamool a également conduit à une révolte parmi les partisans locaux de Modi qui voyaient leur présence comme une insulte à leurs années de travail en face. d’intimidation par les mêmes personnes désormais choisies pour les représenter.

Un transfuge, un membre de l’Assemblée de 89 ans nommé Rabindranath Bhattacharya, a déclaré qu’il avait changé de parti uniquement parce que Mme Banerjee ne l’avait pas nommé pour un cinquième mandat.

«J’ai changé de parti, mais je ne suis pas changé», a déclaré M. Bhattacharya dans une interview à son domicile. Des drapeaux de Trinamool pendaient toujours aux arbres et à la porte.

Sa candidature a poussé des centaines de travailleurs et de partisans du BJP à faire pression sur M. Bhattacharya pour qu’il se retire. Ils ont entamé une grève de la faim, peint des pancartes du parti et saccagé le domicile du chef local du BJP.

« Nous avons commencé ici quand personne n’osait parler en tant que membre du BJP », a déclaré Gautam Modak, qui travaille pour le BJP dans le district depuis 2003. « Il a obtenu le ticket de fête trois jours après avoir rejoint le BJP »

M. Adhikari a dit qu’il avait quitté le camp de Mme Banerjee parce qu’elle et son neveu et héritier présumé, Abhishek Banerjee, utilisent d’autres chefs de parti comme «employés» sans partager le pouvoir. Pourtant, lors de récents rassemblements, il a mis davantage l’accent sur la politique identitaire, se terminant par des chants de « Jai Shree Ram! »

Le vote a eu lieu samedi dans la ville de Nandigram, une zone agricole luxuriante, et les deux candidats étaient présents. Lors des rassemblements, les foules dynamisées par leur moment de pouvoir sur des politiciens parfois abusifs ont bravé la chaleur pour écouter, applaudir et soutenir. Le taux de participation a totalisé 88 pour cent.

Satish Prasad Jana, un partisan du BJP âgé de 54 ans au rassemblement de M. Adhikari, a déclaré qu’il soutenait principalement M. Modi. Il n’avait aucun différend avec Mme Banerjee, sauf qu’elle ne pouvait pas contrôler les mauvais traitements infligés à ses employés du parti, et il savait que certaines de ces mêmes personnes travaillent maintenant pour M. Adhikari.

«J’ai 90% de foi en Modi, 10% en Adhikari», a-t-il déclaré.

Quelques heures plus tard, un grand rassemblement des partisans de Mme Banerjee a eu lieu dans la cour d’une école entourée de cocotiers. Les femmes en saris colorés étaient plus nombreuses que les hommes. Ils ont félicité le gouvernement de Mme Banerjee pour avoir pavé la route qui mène à l’école, pour avoir distribué du riz à bas prix et pour avoir payé les familles pour garder leurs filles à l’école et empêcher le mariage des enfants, entre autres initiatives.

Mais l’énergie était carrément concentrée sur l’enseignement d’une leçon à M. Adhikari.

«Vous avez dit que Mamata est comme votre mère. La mère a fait de vous un chef, un ministre et responsable de tout le district », a déclaré Suhajata Maity, un chef local, s’adressant à M. Adhikari.

«Ensuite, vous avez poignardé la mère dans le dos.

Sous des applaudissements retentissants, elle a terminé son discours par un appel aux mères présentes dans la foule: «Voulez-vous lui apprendre une leçon telle qu’il abandonne la politique tous ensemble?»

Chandrasekhar Bhattacharjee a contribué au reportage.

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