Un seul vaccin pourrait-il fonctionner contre tous les coronavirus? Les scientifiques travaillent sur un.

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L’invention des vaccins Covid-19 restera dans les mémoires comme une étape médicale. Mais de nombreux scientifiques recherchent également un vaccin qui pourrait fonctionner contre tous les coronavirus.

Les chercheurs commencent à se développer prototypes de ce qu’on appelle un vaccin contre le pancoronavirus, avec quelques premiers résultats prometteurs. Eric Topol, professeur de médecine moléculaire au Scripps Research Institute de San Diego, pense que les scientifiques devraient se joindre à un autre grand projet de création de vaccins.

«Nous devons avoir une vraie force de travail pour accélérer cela afin que nous puissions l’avoir cette année», a déclaré le Dr Topol. Lui et Dennis Burton, un immunologiste Scripps, ont appelé à cela projet sur les vaccins anti-coronavirus à grande échelle lundi dans la revue Nature.

Lorsque les coronavirus ont été identifiés pour la première fois dans les années 1960, ils ne sont pas devenus une priorité pour les fabricants de vaccins. Mais en 2002, le coronavirus SARS-CoV est apparu, provoquant une pneumonie mortelle appelée syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS.

Le danger des coronavirus est devenu encore plus clair en 2012 lorsqu’une deuxième espèce s’est répandue sur les chauves-souris, provoquant une autre maladie respiratoire mortelle appelée MERS. Certains chercheurs se sont demandé s’il était vraiment sage de fabriquer un nouveau vaccin pour chaque coronavirus – ce que le Dr Kayvon Modjarrad, directeur de la branche des maladies infectieuses émergentes de l’Institut de recherche de l’armée Walter Reed à Silver Spring, dans le Maryland, appelle «le seul bogue, une approche médicamenteuse.

Ne serait-il pas préférable, pensaient-ils, qu’un seul vaccin puisse agir contre le SRAS, le MERS et tout autre coronavirus?

En 2016, Maria Elena Bottazzi, virologue au Baylor College of Medicine, et ses collègues ont demandé le soutien du gouvernement américain pour développer un vaccin contre le pancoronavirus mais ne l’ont pas reçu. «Ils ont dit qu’il n’y avait aucun intérêt pour le pancorona», se souvient le Dr Bottazzi.

Trois ans plus tard, un troisième coronavirus dangereux est apparu: la souche SARS-CoV-2 à l’origine du Covid-19.

Toutes les leçons que les chercheurs avaient apprises sur les coronavirus les ont aidés à agir rapidement pour fabriquer de nouveaux vaccins. La pandémie de Covid-19 est encore loin d’être terminée, mais un certain nombre d’experts appellent à la préparation du prochain coronavirus mortel.

«Cela s’est déjà produit trois fois», a déclaré Daniel Hoft, virologue à l’Université Saint Louis. «Cela va très probablement se reproduire.»

Les chercheurs de VBI vaccines, une société basée à Cambridge, ont fait un pas en avant vers la création d’un vaccin contre le pancoronavirus l’été dernier.

Le mois dernier, Pamela Bjorkman, biologiste structurale chez Caltech, et ses collègues publié une expérience plus approfondie avec un vaccin universel contre le coronavirus dans la revue Science.

Et le Dr Modjarrad dirige une équipe qui développe un autre vaccin contre le pancoronavirus. Il s’attend à ce que les essais cliniques commencent le mois prochain.

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