On leur a promis un paradis socialiste et ils se sont retrouvés en «  enfer  »

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SÉOUL – Par un beau matin d’août 1960, après deux jours de navigation depuis le Japon, des centaines de passagers se sont précipités sur le pont alors que quelqu’un criait: «Je vois la patrie!

Le navire s’est garé à Chongjin, une ville portuaire de Corée du Nord, où une foule de personnes a agité des fleurs en papier et a chanté des chansons de bienvenue. Mais Lee Tae-kyung a senti quelque chose de terriblement anormal dans le «paradis» qui lui avait été promis.

«Les gens rassemblés étaient sans expression», se souvient M. Lee. «Je n’étais qu’un enfant de 8 ans, mais je savais que nous étions au mauvais endroit.»

M. Lee et sa famille faisaient partie des 93 000 personnes qui ont émigré du Japon vers la Corée du Nord de 1959 à 1984 dans le cadre d’un programme de rapatriement parrainé par les deux gouvernements et leurs sociétés de la Croix-Rouge. À leur arrivée, ils ont vu des villages démunis et des personnes vivant dans la pauvreté, mais ont été forcés de rester. Certains se sont retrouvés dans des camps de prisonniers.

«On nous a dit que nous allions dans un« paradis sur terre »», a déclaré M. Lee, 68 ans. «Au lieu de cela, nous avons été emmenés dans un enfer et privés d’un droit humain des plus élémentaires: la liberté de partir.

M. Lee a finalement fui la Corée du Nord après 46 ans, atteignant la Corée du Sud en 2009. Depuis, il a fait campagne sans relâche pour partager l’histoire de ces 93000 migrants, donnant des conférences, prenant la parole lors de conférences de presse et rédigeant un mémoire sur un chapitre douloureux et pour la plupart oublié de histoire entre le Japon et la Corée.

Son travail vient à un moment de regain d’intérêt pour les violations des droits humains en Corée du Nord, et lorsque les dirigeants au Japon et en Corée du Sud restent particulièrement sensibles ouvrir de vieilles blessures entre les deux pays.

«C’est ma mère qui a exhorté mon père à emmener notre famille dans le Nord», a déclaré M. Lee. «Et c’était sa source infinie de regrets jusqu’à sa mort à 74 ans.»

Les Lees faisaient partie des deux millions de Coréens qui ont déménagé au Japon pendant la domination coloniale japonaise de 1910 à 1945. Certains y sont allés chercher du travail, d’autres ont été emmenés au travail forcé dans l’effort japonais de la Seconde Guerre mondiale. Manquant de citoyenneté et d’opportunités financières, la plupart sont retournés en Corée après la capitulation japonaise.

Mais des centaines de milliers de personnes, parmi lesquelles la famille de M. Lee, sont restées alors que la péninsule coréenne était plongée dans la guerre.

M. Lee est né au Japon en 1952. La famille dirigeait un restaurant de grillades au charbon de bois à Shimonoseki, le port le plus proche de la Corée – un rappel qu’ils rentreraient chez eux.

À la fin de la guerre de Corée, le gouvernement japonais était impatient de se débarrasser de la foule de Coréens vivant dans des bidonvilles. Pour sa part, dans l’espoir de les utiliser pour aider à reconstruire son économie déchirée par la guerre, la Corée du Nord a lancé un blitz de propagande, se vantant comme un «paradis» avec des emplois pour tous, une éducation gratuite et des services médicaux.

L’école primaire de M. Lee au Japon, a-t-il dit, a projeté des actualités de propagande en provenance de Corée du Nord montrant des récoltes exceptionnelles et des ouvriers construisant «une maison toutes les 10 minutes». Des marches ont été organisées pour appeler au rapatriement. Un groupe pro-Corée du Nord au Japon a même encouragé les étudiants à être recrutés comme «cadeaux d’anniversaire» pour Kim Il-sung, le fondateur du pays, selon un récent rapport du Alliance des citoyens pour les droits humains nord-coréens.

Le Japon a approuvé la migration malgré le fait que la plupart des Coréens du pays venaient du Sud, qui était embourbé dans des troubles politiques. Alors que les autorités japonaises ont déclaré que les Coréens de souche avaient choisi de s’installer en Corée du Nord, des groupes de défense des droits humains ont accusé le pays d’aider et d’encourager la tromperie en ignorant les circonstances auxquelles les migrants seraient confrontés dans le pays communiste.

«En partant pour la Corée du Nord, les Coréens de souche ont été contraints de signer un document de sortie uniquement qui leur interdisait de rentrer au Japon», indique le rapport de l’Alliance des citoyens. Les auteurs ont comparé la migration à une «traite des esclaves» et à un «déplacement forcé».

La plupart des migrants étaient d’origine coréenne, mais ils comprenaient également 1800 Femmes japonaises marié à des hommes coréens et à des milliers d’enfants biraciaux. Parmi eux se trouvait une jeune femme nommée Ko Yong-hee, qui deviendra plus tard danseuse et donnera naissance à Kim Jong-un, le leader de la Corée du Nord et petit-fils de son fondateur.

Lorsque la famille de M. Lee est montée à bord du navire en 1960, ses parents pensaient que la Corée serait bientôt réunifiée. La mère de M. Lee lui a donné, ainsi qu’à ses quatre frères et sœurs, de l’argent et leur a dit de profiter de leurs derniers jours au Japon. M. Lee a acheté un mini flipper. Sa sœur cadette a ramené à la maison une poupée qui fermait les yeux lorsqu’elle était allongée sur le lit.

«C’était la dernière liberté que nous goûterions», dit-il.

Il a réalisé que sa famille avait été dupée, a-t-il dit, quand il a vu les gens de Chongjin, qui «avaient tous l’air pauvres et cendrés». Dans le comté rural nord-coréen où sa famille a reçu l’ordre de se réinstaller, ils ont été choqués de voir des gens se passer de chaussures ou de parapluies sous la pluie.

Rien qu’en 1960, 49 000 personnes ont émigré du Japon vers la Corée du Nord, mais le nombre a fortement diminué au fur et à mesure que le mot se répandait sur les conditions réelles du pays. Malgré l’œil vigilant des censeurs, les familles ont imaginé des moyens d’avertir leurs proches. Un homme a écrit un message au dos d’un timbre-poste:

«Nous ne pouvons pas quitter le village», a-t-il écrit dans le petit espace, exhortant son frère au Japon à ne pas venir.

La tante de M. Lee a envoyé à sa mère une lettre lui disant d’envisager d’immigrer en Corée du Nord lorsque son neveu serait en âge de se marier. Le message était clair: le neveu n’avait que 3 ans.

Pour survivre, les migrants comptaient souvent sur de l’argent et des colis envoyés par parents toujours au Japon. À l’école, a déclaré M. Lee, les enfants l’appelaient «ban-jjokbari», un terme insultant pour les Coréens du Japon. Tout le monde vivait dans la peur constante d’être qualifié de déloyal et banni dans les camps de prisonniers.

«Pour la Corée du Nord, ils ont servi d’otages détenus contre rançon», a déclaré Kim So-hee, co-auteur du rapport. «Les familles au Japon ont été invitées à payer pour la libération de leurs proches des camps de prisonniers.»

M. Lee est devenu médecin, l’un des meilleurs emplois disponibles pour les migrants du Japon qui se sont vus refuser des emplois gouvernementaux. Il a déclaré que son expérience médicale lui avait permis d’assister à l’effondrement du système de santé publique à la suite de la famine des années 1990, lorsque des médecins en Corée du Nord ont été contraints d’utiliser des bouteilles de bière pour fabriquer des perfusions.

Il a fui en Chine en 2006 dans le cadre d’un flux de réfugiés, a passé deux ans et demi en prison au Myanmar lorsque lui et son passeur ont été détenus pour traite des êtres humains. Après son arrivée à Séoul en 2009, M. Lee a aidé à faire sortir clandestinement sa femme et sa fille de la Corée du Nord. Mais il a toujours des parents, dont un fils, coincés dans le pays, a-t-il déclaré.

Sa femme est décédée en 2013, et maintenant M. Lee vit seul dans un petit appartement loué à Séoul. «Mais j’ai la liberté», dit-il. «J’aurais tout sacrifié pour cela.»

M. Lee a formé une association avec 50 Coréens d’origine japonaise qui ont émigré vers la Corée du Nord et se sont enfuis vers le sud. Chaque mois de décembre, le groupe se réunit pour marquer l’anniversaire du début de la migration de masse en 1959. Ses mémoires sont presque terminés. Sa génération est la dernière à avoir une expérience directe de ce qui est arrivé à ces 93 000 migrants, a-t-il déclaré.

«C’est triste que nos histoires soient enterrées quand nous mourrons», a déclaré M. Lee.

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