Louons maintenant les petites fourmis

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Toutes ces différences nous aident à voir les fourmis telles qu’elles sont réellement: riches en diversité, gagnées au cours de millions d’années d’évolution en s’adaptant à la valeur mondiale d’habitats, d’écosystèmes et de stratégies de survie. Le Dr Rice appelle les fourmis «les créations Bauhaus du monde naturel». Comme le principe architectural selon lequel la forme suit la fonction, chaque adaptation à l’aspect étrange représente un engagement majeur chez des créatures avec «peu d’espace pour l’extravagance» et illustre ainsi encore une autre des innombrables façons dont il y a une fourmi. « Répondre à la question posée par la forme d’une fourmi », écrit le Dr Rice, « c’est commencer à démêler les relations complexes qui échafaudent notre monde. »

Le naturaliste et auteur Edward O. Wilson a découvert cela au début de sa carrière scientifique, lorsqu’un mentor lui a envoyé une note sur un groupe de fourmis avec d’étranges et longues mandibules qui pourraient se refermer comme des pièges. («Wilson, découvrez ce que mangent les dacétines», écrit-il. «Que chassent-ils et attrapent-ils en rampant avec ces étranges mandibules?») Une question sur la morphologie est devenue un indice sur un réseau alimentaire. Il s’est avéré que les fourmis mangeaient des collemboles, une sorte d’hexapode qui peut se jeter rapidement dans les airs pour éviter les prédateurs, mais pas assez rapidement pour dépasser la vitesse incroyable des mâchoires des fourmis. C’était une course, a écrit le Dr Wilson dans « Tales From the Ant World »: « chacun utilisant ses propres engins explosifs, l’un pour capturer, l’autre pour éviter la capture. » Les photographies de M. Niga montrent des fourmis à mâchoires-pièges avec des mandibules comme des cimeterres ou des pinces de homard; certains peuvent fermer la mâchoire en à peine un dixième de milliseconde, claquant à des vitesses atteignant 145 miles par heure.

Nous rencontrons également Cataglyphis bicolor, avec ses longues pattes araignées – une adaptation inestimable si vous vivez, comme cette fourmi, dans le Sahara et avez besoin de vitesse et de hauteur pour vous garder au frais au-dessus du sable flamboyant. (Pour Oecophylla smaragdina, ou fourmis tisserandes, les longues pattes servent un but différent: enjamber les trous dans la canopée des arbres pendant qu’elles construisent des nids de feuilles et de soie.) Les fourmis coupeuses de feuilles ont l’air féroces, leur corps couvert d’épines et d’épis, mais tout l’armure n’est pas conçue pour se battre mais, en fait, comme un outil de jardinage. Les fourmis sont des agriculteurs, transportant la nourriture vers le champignon qu’elles cultivent dans des chambres souterraines élaborées, et les pointes leur permettent de mieux équilibrer leurs charges de feuilles. Sous les tropiques, ils travaillent en si grand nombre que vous pouvez voir les autoroutes des fourmis que leurs minuscules pattes de fourmis portent dans les sols forestiers.

Apprendre les manières des fourmis nous apprend que leur vie est très différente de la nôtre. Les fourmis que nous rencontrons dans nos propres vies sont presque exclusivement des femelles; les mâles sont, selon les mots du Dr Wilson, «à peine plus que des missiles à spermatozoïdes volants» qui ne vivent pas longtemps et sont souvent méconnaissables en tant que fourmis. Les reines sont faites, pas nées; les œufs fécondés ont le potentiel d’être des reines ou des ouvrières, et se développeront différemment en fonction de ce que le jeune est nourri au fur et à mesure de sa croissance, d’un régime alimentaire et d’un avenir qui seront dictés par les besoins de la colonie. Les fourmis ont également un nombre inhabituellement élevé de récepteurs d’odeurs, qui leur permettent de décoder les traînées et les messages chimiques. Certaines espèces ont également trois yeux simples qui détectent la lumière, appelés ocelles, pour les aider à voler et à naviguer, en plus des deux yeux composés standard.

Il existe de nombreuses raisons pour mieux comprendre les fourmis. Des écosystèmes entiers sont construits autour d’eux, et un grand nombre d’espèces, des plantes aux coléoptères en passant par les oiseaux, sont des «fourmis obligées», ce qui signifie qu’elles dépendent entièrement de leurs relations avec les colonies de fourmis pour survivre. Les fourmis vannières dispersent tellement de graines herbacées en Amérique du Nord, note le Dr Rice, que «leur élimination fait chuter l’abondance des fleurs sauvages de 50 pour cent».

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