Loujain al-Hathloul, militante saoudienne des droits des femmes, libérée de prison

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BEYROUTH, Liban – Une militante saoudienne surtout connue pour avoir contesté l’interdiction de conduire des femmes, Loujain al-Hathloul, a été libérée mercredi après que le royaume l’ait emprisonnée pendant près de trois ans pour des accusations que les gouvernements occidentaux et les groupes de défense des droits de l’homme ont catégoriquement rejetés comme politiquement motivés.

«Loujain est à la maison», la sœur de Mme al-Hathloul, Lina écrit sur Twitter avec une photo d’elle-même souriant largement lors d’un appel vidéo avec sa sœur. Une autre sœur, Alia, a écrit que Mme al-Hathloul était retournée au domicile de la famille et a déclaré que sa libération était «le plus beau jour de ma vie».

La libération de Mme al-Hathloul intervient alors que les dirigeants du royaume, qui ont apprécié relations particulièrement chaleureuses avec l’administration Trump, cherchent à donner un nouveau ton avec le président Biden, qui a critiqué l’Arabie saoudite pendant la campagne et juré de réévaluer la relation des États-Unis avec le royaume.

Depuis son entrée à la Maison Blanche, l’administration Biden a déclaré qu’elle mettrait l’accent sur la démocratie et les droits de l’homme dans la politique étrangère, gelé des ventes d’armes à l’Arabie saoudite et a annulé la désignation des rebelles houthis par l’administration Trump, qui sont en guerre avec l’Arabie saoudite au Yémen, en tant qu’organisation terroriste.

Publiquement, les responsables saoudiens ont fait l’éloge de leurs espoirs pour la nouvelle administration tout en prenant des mesures calmes qui pourraient alléger une partie de la tension dans la relation. La semaine dernière, le royaume a libéré sous caution deux citoyens saoudo-américains, Salah al-Haidar et Bader al-Ibrahim, qui étaient emprisonnés depuis 2019 alors qu’ils étaient jugés pour des accusations liées au terrorisme.

Jake Sullivan, conseiller à la sécurité nationale de M. Biden, écrit sur Twitter qu’il était «satisfait» de la libération de Mme al-Hathloul. «C’est une bonne chose», a-t-il écrit.

En décembre, il avait qualifié sa condamnation de «injuste et troublante».

Mme al-Hathloul, dont le procès s’était déroulé par à-coups au milieu de vives critiques internationales depuis son arrestation en mai 2018, était condamné fin décembre, des semaines après la victoire de M. Biden, d’une manière qui a jeté les bases de sa libération pendant les premières semaines de l’administration.

Mme al-Hathloul, 31 ans, s’est fait connaître pour avoir publiquement contesté l’interdiction de conduire et d’autres restrictions légales imposées par l’Arabie saoudite aux femmes sous le prétendu système de tutelle. En 2014, elle a tenté de conduire sa voiture de l’autre côté de la frontière entre les Émirats arabes unis et l’Arabie saoudite et a été détenue pendant plus de 70 jours, la transformant en un nom familier.

Charismatique et franche, elle a fait campagne avec d’autres militants saoudiens pour maintenir le problème de la conduite en vie, en aidant à organiser des manifestations secrètes de conduite des femmes, en rencontrant des journalistes et des diplomates étrangers et en s’exprimant sur Twitter.

Son défi public a suscité l’admiration de beaucoup de ceux qui aspiraient à un changement en Arabie saoudite, mais il a incité des attaques de la part de conservateurs religieux, qui l’ont accusée de chercher à corrompre la morale du royaume. Les responsables saoudiens, qui ont fait valoir que le royaume allait changer à son rythme et ne pas céder à la pression des militants, la considéraient comme un problème.

Le changement est finalement intervenu sur certaines des questions sur lesquelles Mme al-Hathloul avait fait campagne après que le roi Salmane soit monté sur le trône en 2015 et ait donné à son fils, le prince héritier Mohammed ben Salmane, le pouvoir d’ouvrir l’économie et la société du royaume.

Mais le gouvernement n’a accordé aucun crédit à des militants tels que Mme al-Hathloul, malgré leurs années de campagne pour les changements mêmes que le prince Mohammed était en train de faire. Au lieu de cela, de nombreux militants ont été arrêtés, traduits en justice, mis sous silence et empêchés de voyager.

En 2018, Mme al-Hathloul a été arrêtée sur une autoroute aux Émirats arabes unis, où elle avait étudié, renvoyée par avion en Arabie saoudite et brièvement détenue. Elle a de nouveau été arrêtée en mai de la même année et a dit plus tard à des proches qu’elle et au moins deux autres militants avaient été détenus dans un établissement privé, où ils avaient été torturés et harcelés sexuellement.

Cette semaine, une cour d’appel saoudienne a rejeté ses allégations de torture, invoquant un manque de preuves, a déclaré sa famille.

Elle était toujours en prison en juin 2018 lorsque l’interdiction de conduire a été officiellement levée et que le prince Mohammed a assoupli d’autres restrictions qui avaient dicté la tenue vestimentaire des femmes et donné aux parents masculins un grand contrôle sur la vie des femmes.

Elle a été traduite en justice pour un certain nombre d’accusations, notamment la communication avec des dissidents saoudiens à l’étranger, la tentative de changer le système politique du royaume et des entretiens avec des diplomates et des journalistes étrangers.

Les responsables saoudiens ont insisté sur le fait que les accusations n’avaient rien à voir avec son activisme. Les groupes de défense des droits humains ont considéré le procès comme une imposture.

En décembre, un juge l’a condamnée à cinq ans et huit mois de prison, mais avec sursis de deux ans et 10 mois de sa peine. Elle a été récompensée pour le temps passé, ce qui a conduit à sa libération mercredi.

Néanmoins, elle n’est pas techniquement libre. Même après avoir terminé sa peine, elle fera face à trois ans de probation et à une interdiction de cinq ans de voyager en dehors de l’Arabie saoudite.

«Le combat n’est pas terminé», sa sœur, Lina, écrit sur Twitter. «Je ne suis pas pleinement heureux sans la libération de tous les prisonniers politiques.»

Les groupes de défense des droits de l’homme qui avaient plaidé pour Mme al-Hathloul ont associé leurs messages de félicitations à la prudence sur les limites qui subsistent sur elle et sur les autres Saoudiens emprisonnés pour leurs opinions.



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