Lors d’un voyage de l’OMS, la Chine a refusé de transmettre des données importantes

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Des scientifiques chinois ont refusé de partager des données brutes qui pourraient rapprocher le monde de la compréhension des origines de la pandémie de coronavirus, ont déclaré vendredi des enquêteurs indépendants de l’OMS.

Les enquêteurs, qui sont récemment revenus d’un voyage d’enquête à la ville chinoise de Wuhan, a déclaré que les désaccords sur les dossiers des patients et d’autres problèmes étaient si tendus qu’ils ont parfois éclaté en cris parmi les scientifiques aux manières généralement douces des deux côtés.

La résistance continue de la Chine à révéler des informations sur les premiers jours de l’épidémie de coronavirus, selon les scientifiques, rend difficile pour eux de découvrir des indices importants qui pourraient aider à arrêter de futures épidémies de ces maladies dangereuses.

«Si vous êtes axé sur les données et si vous êtes un professionnel», a déclaré Thea Kølsen Fischer, épidémiologiste danoise de l’équipe, alors obtenir des données, c’est «comme pour un médecin clinicien regardant le patient et le voyant de ses propres yeux».

Pendant 27 jours en janvier et février, l’équipe de 14 experts de l’Organisation mondiale de la santé a conduit la mission de retracer les origines de la pandémie. Plusieurs disent que leurs homologues chinois ont été frustrés par les interrogations persistantes de l’équipe et les demandes de données.

Les responsables chinois ont exhorté l’équipe de l’OMS à adopter le discours du gouvernement sur la source du virus, y compris la notion non prouvée selon laquelle il aurait pu se propager en Chine depuis l’étranger, selon plusieurs membres de l’équipe. Les scientifiques de l’OMS ont répondu qu’ils s’abstiendraient de porter des jugements sans données.

«C’était mon point de vue sur toute la mission selon laquelle c’était hautement géopolitique», a déclaré le Dr Fischer. «Tout le monde sait à quel point la Chine est soumise à une pression pour qu’elle soit ouverte à une enquête et aussi à quel point cela pourrait être blâmé.»

En fin de compte, les experts de l’OMS ont cherché un compromis, louant la transparence du gouvernement chinois, mais réclamant davantage de recherches sur les premiers jours de l’épidémie à Wuhan à la fin de 2019.

On ne sait toujours pas si le compromis fonctionnera. Les scientifiques de l’OMS ont déclaré qu’ils continuaient à faire pression sur leurs homologues chinois pour obtenir des données brutes et d’autres informations.

Les membres de l’équipe ont considéré le voyage, qui s’est terminé cette semaine, comme une victoire principalement parce qu’ils estiment qu’il y a assez de bonne volonté pour que les discussions et les études se poursuivent. Mais ils ont reconnu qu’il y avait jusqu’à présent trop peu d’informations pour répondre aux questions critiques.

Et ils ont déjà été critiqués pour avoir donné à la partie chinoise un victoire des relations publiques lors d’une conférence de presse de clôture en approuvant l’idée controversée selon laquelle le virus aurait pu se propager par les produits alimentaires surgelés.

Sur la question cruciale de savoir quand l’épidémie a commencé, l’équipe a déclaré qu’elle n’avait pas encore trouvé de preuve qu’elle était plus tôt que ce que la Chine a signalé. Mais l’équipe a parfois été bloquée par le manque de dossiers détaillés des patients à la fois sur les premiers cas confirmés et les cas possibles avant cela.

«Nous avons demandé cela à plusieurs reprises et ils nous en ont donné une partie, mais pas nécessairement assez pour faire le genre d’analyses que vous feriez», a déclaré Dominic Dwyer, un microbiologiste australien de l’équipe de l’OMS, faisant référence aux cas confirmés. .

Les scientifiques chinois ont également reconnu avoir découvert que 92 personnes avaient été hospitalisées à Wuhan dès octobre 2019 avec des symptômes tels que fièvre et toux. Les experts chinois ont déclaré qu’ils n’avaient trouvé aucune trace de Covid-19 chez ces personnes, mais les tests étaient incomplets. Les membres de l’équipe de l’OMS ont déclaré que des recherches supplémentaires étaient nécessaires.

Toute indication selon laquelle l’épidémie a commencé avant décembre 2019 laisserait la Chine ouverte à davantage de critiques; Les responsables chinois ont été largement critiqués pour avoir initialement tenté de couvrir l’épidémie, et d’agir trop tard pour l’empêcher de se répandre dans le reste du monde.

Cela n’allait jamais être un voyage facile.

La mission de l’OMS était impliquée dans la politique avant même qu’elle ne commence. Pendant des mois, certains responsables en Chine et aux États-Unis se sont accusés, sans preuves, de déchaîner le virus sur le monde. La Chine a repoussé la pression des pays occidentaux pour permettre une enquête indépendante sur la source du virus.

Après des mois de négociations, Pékin a cédé après que l’OMS, qui est redevable à des pays membres comme la Chine, ait accepté de céder le contrôle des parties clés de l’enquête aux scientifiques chinois.

Et la logistique du voyage a rendu les relations déjà tendues encore plus tendues. L’équipe de l’OMS a été mise en quarantaine pendant les deux premières semaines, des réunions ont donc été organisées sur Zoom. Et même lorsque les membres sont apparus, les règles visant à contrecarrer les épidémies en Chine signifiaient que l’équipe ne pouvait pas se réunir avec leurs homologues pour des repas et des discussions informelles.

Il a été difficile de comprendre comment la partie chinoise considérait les relations; plusieurs des scientifiques chinois participant à la mission n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

L’équipe de l’OMS, qui devrait publier un rapport complet sur ses conclusions dans les semaines à venir, continue de presser les autorités chinoises de procéder à des contrôles exhaustifs des échantillons de sang pour détecter les signes que le virus aurait pu circuler plus tôt. Les experts demandent également à la Chine d’enquêter plus en profondeur sur le commerce des espèces sauvages à Wuhan et dans les environs pour obtenir des indices sur la façon dont le virus aurait pu passer des animaux aux humains.

On ne sait pas dans quelle mesure le gouvernement chinois – qui reste fermement maître de la recherche sur les origines du virus – coopérera.

Lorsque les experts sont arrivés à Wuhan le mois dernier, ils ont entrepris de trouver les premiers cas connus de Covid-19, demandant aux autorités chinoises d’examiner les dossiers des patients qui avaient été hospitalisés avec des symptômes tels que fièvre et toux dès octobre 2019.

Des scientifiques chinois, après un examen de 76000 dossiers dans 233 établissements médicaux de Wuhan, ont déclaré à l’équipe de l’OMS qu’ils avaient trouvé 92 personnes correspondant à cette description. Le gouvernement a effectué des tests d’anticorps sur les deux tiers de ces personnes et a déclaré qu’elles n’étaient pas positives pour Covid-19. (L’autre tiers est mort ou a refusé d’être testé, ont déclaré les scientifiques chinois.)

Les scientifiques de l’OMS ont été frustrés par la réticence du gouvernement chinois à expliquer comment ils avaient recueilli les données, selon des entretiens avec des membres de l’équipe.

Le Dr Fischer a déclaré qu’elle se serait attendue à trouver beaucoup plus de cas de personnes hospitalisées avec de tels symptômes dans une ville de la taille de Wuhan.

Au cours de discussions animées, a raconté le Dr Fischer, les experts de l’OMS ont exhorté les scientifiques chinois à mener une recherche plus approfondie. L’équipe a également exprimé des inquiétudes quant à la fiabilité des tests d’anticorps administrés si longtemps après les infections. Tester les prélèvements originaux du nez ou de la gorge serait utile, mais le Dr Dwyer a déclaré qu’il n’y en avait pas.

Les responsables chinois ont accepté d’examiner plus largement les échantillons des banques de sang de Wuhan en 2019, bien qu’ils aient déclaré qu’ils n’avaient pas encore obtenu l’autorisation de le faire.

Les experts de l’OMS ont finalement conclu qu’il n’y avait pas encore de preuves que le virus se transmettait à grande échelle en Chine avant décembre 2019, mais que des recherches supplémentaires étaient définitivement nécessaires.

Les commentateurs chinois ont profité de cette conclusion pour s’appuyer sur le mantra du gouvernement selon lequel il était possible que la Chine ne soit pas la source de l’épidémie et pour exhorter l’OMS à chercher ailleurs.

L’équipe de l’OMS a déclaré qu’elle aurait l’air, mais qu’elle était sceptique.

«Je pense que cela a commencé en Chine», a déclaré le Dr Dwyer après le voyage. «Il y a des preuves de circulation en dehors de la Chine, mais c’est en fait assez léger.»

Au cours de la visite, des scientifiques chinois ont également exhorté l’équipe de l’OMS à examiner la théorie des surgelés qui a gagné du terrain dans le pays.

L’équipe de l’OMS a finalement accepté d’explorer plus en détail comment le virus pourrait se propager par les aliments surgelés. Mais lors d’entretiens, les membres de l’équipe ont déclaré que pour l’instant, l’accent serait mis sur les produits de la faune congelés vendus en Chine – et non sur les aliments importés.

L’idée que le virus se soit initialement propagé aux humains à partir de produits de la faune congelés est un «scénario très improbable», a déclaré Fabian Leendertz, spécialiste allemand des zoonoses et membre de l’équipe. Il a déclaré que l’équipe avait accepté d’inclure la théorie des surgelés parmi ses hypothèses « pour respecter un peu les découvertes » des scientifiques chinois.

Peter Daszak, membre de l’équipe de l’OMS et président de l’EcoHealth Alliance à New York, a déclaré que le voyage était épuisant sur le plan émotionnel, car lui et l’équipe ont accepté le traumatisme des premiers jours de la pandémie. L’équipe a interrogé certaines des premières personnes à tomber malades du Covid-19 à Wuhan, ainsi que des travailleurs médicaux.

« Le monde ne se rend pas compte, vous savez, qu’ils ont été les premiers à avoir cette chose », a déclaré le Dr Daszak, « et ils ne savaient pas à quel point c’était mauvais. »

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