Les variantes de virus peuvent infecter les souris, rapport des scientifiques

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Chauves-souris, humains, singes, visons, grands chats et grands singes – le coronavirus peut s’installer chez de nombreux animaux différents. Mais maintenant, la liste des hôtes potentiels s’est élargie pour inclure des souris, selon un énervant nouvelle étude.

Les rongeurs infectés ne présentent aucun risque immédiat pour les personnes, même dans des villes comme Londres et New York, où ils sont des occupants omniprésents et indésirables des stations de métro, des sous-sols et des arrière-cours.

Pourtant, le constat est inquiétant. Parallèlement aux travaux antérieurs, cela suggère que de nouvelles mutations donnent au virus la capacité de se répliquer dans un plus large éventail d’espèces animales, ont déclaré des experts.

«Le virus évolue et, malheureusement, il évolue assez rapidement», a déclaré Timothy Sheahan, virologue à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill, qui n’a pas participé à la nouvelle étude.

Dans l’étude, les chercheurs ont introduit le virus dans les voies nasales de souris de laboratoire. La forme du virus identifiée pour la première fois à Wuhan, en Chine, ne peut pas infecter les souris de laboratoire, pas plus que B.1.1.7, une variante qui s’est répandue dans une grande partie de l’Europe, ont découvert les chercheurs.

Mais B.1.351 et P1, les variants découverts en Afrique du Sud et au Brésil, peuvent se répliquer chez les rongeurs, a déclaré le Dr Xavier Montagutelli, vétérinaire et généticien de souris à l’Institut Pasteur de Paris, qui a dirigé l’étude. La recherche, mise en ligne plus tôt ce mois-ci, n’a pas encore été examinée pour publication dans une revue scientifique.

Les résultats indiquent seulement que l’infection chez la souris est possible, a déclaré le Dr Montagutelli. Les souris capturées dans la nature n’ont pas été trouvées infectées par le coronavirus, et jusqu’à présent, le virus ne semble pas être capable de passer d’humains à souris, de souris à humains ou de souris à souris.

«Ce que nos résultats soulignent, c’est qu’il est nécessaire d’évaluer régulièrement l’éventail des espèces que le virus peut infecter, en particulier avec l’émergence de nouvelles variantes», a déclaré le Dr Montagutelli.

On pense que le coronavirus est issu de chauves-souris, avec peut-être un autre animal agissant comme hôte intermédiaire, et les scientifiques craignent que le virus puisse revenir à ce qu’ils décrivent comme un «réservoir» animal.

En plus de potentiellement dévaster ces populations animales, un coronavirus se propageant dans une autre espèce peut alors acquérir des mutations dangereuses, revenant aux humains sous une forme que les vaccins actuels n’étaient pas conçus pour repousser.

Les visons sont les seulement des animaux connu pour être capable d’attraper le coronavirus des humains et de le renvoyer. Début novembre, le Danemark a abattu 17 millions de visons d’élevage pour empêcher le virus de évoluant vers de nouvelles variantes dangereuses chez les animaux.

Plus récemment, des chercheurs ont découvert que les infections B.1.1.7 chez les chats et les chiens domestiques peuvent développer des problèmes cardiaques similaires à ceux observés chez les personnes atteintes de Covid-19.

Pour établir une infection réussie, le coronavirus doit se lier à une protéine à la surface des cellules animales, pénétrer dans les cellules et exploiter leur machinerie pour faire des copies de lui-même. Le virus doit également échapper aux premières tentatives du système immunitaire pour contrecarrer l’infection.

Compte tenu de toutes ces exigences, il est «assez extraordinaire» que le coronavirus puisse infecter autant d’espèces, a déclaré Vincent Munster, virologue à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses. « En règle générale, les virus ont une gamme d’hôtes plus restreinte. »

Les souris sont un réservoir connu pour l’hantavirus, qui provoque une maladie rare et mortelle chez l’homme. Même si les variantes de coronavirus ne semblent pas être capables de passer de la souris à l’homme, il est possible qu’elles se propagent parmi les rongeurs, évoluent vers de nouvelles variantes, puis infectent à nouveau les gens, a déclaré le Dr Munster.

Les variantes peuvent également menacer des espèces en voie de disparition comme furets à pattes noires. « Ce virus semble être en mesure de nous surprendre plus que toute autre chose, ou tout autre virus antérieur », a déclaré le Dr Munster. «Nous devons faire preuve de prudence.»

Le Dr Sheahan a déclaré qu’il était plus préoccupé par la transmission aux personnes d’animaux de ferme et d’animaux de compagnie que de souris.

« Vous n’attrapez pas des souris sauvages dans votre maison et ne vous blottissez pas – vous vous levez le nez et partagez le même espace aérien, comme peut-être avec votre chat ou votre chien », a-t-il déclaré. «Je serais plus inquiet pour les animaux sauvages ou domestiques avec lesquels nous avons une relation plus intime.»

Mais lui et d’autres experts ont déclaré que les résultats soulignaient la nécessité de surveiller de près les changements rapides du virus.

«C’est comme une cible en mouvement – c’est fou», a-t-il ajouté. «Nous ne pouvons rien y faire, à part essayer de faire vacciner les gens très rapidement.»

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