Les compagnies aériennes ne savent toujours pas quand les passagers reviendront

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Ce fut «une année d’enfer» pour United Airlines. Delta Air Lines a connu «l’année la plus difficile» de son histoire. Et pour American Airlines, ce fut «l’année la plus difficile». C’est ainsi que les dirigeants qui dirigent ces entreprises ont décrit 2020 ces dernières semaines.

L’industrie du transport aérien a hâte d’aller de l’avant, mais elle n’a pas compris comment.

Le transport aérien s’est quelque peu redressé ces derniers mois, mais il reste profondément déprimé par rapport à 2019, et personne ne sait quand les affaires reviendront à des niveaux plus normaux. Deux générateurs de revenus essentiels pour les compagnies aériennes – les voyages d’affaires et internationaux – sont susceptibles de rester sur la touche pendant un an et peut-être beaucoup plus longtemps.

Aujourd’hui et au moins pour les prochains mois, les compagnies aériennes volent partout où elles peuvent. Cela signifie souvent servir un petit groupe de voyageurs de loisirs robustes qui ne sont pas découragés par la pandémie de se rendre sur les pistes de ski ou sur les plages.

«En tant que stratégie rapide, volez là où les gens sont», a déclaré Ben Baldanza, ancien directeur général de Spirit Airlines, la compagnie aérienne à bas prix. «Cela a été une véritable stratégie intelligente, mais ce n’est pas un moyen à long terme pour ces compagnies aériennes de gagner de l’argent.»

Mais les voyages d’agrément n’offrent qu’un confort limité à une industrie si profondément écrasée. Les touristes et les personnes qui rendent visite à la famille et aux amis occupent généralement la plupart des sièges dans les avions, mais les compagnies aériennes dépendent de manière disproportionnée des revenus des voyageurs d’affaires à l’avant de la cabine. Avant la pandémie, les voyages d’affaires représentaient environ 30% des voyages, mais 40 à 50% des revenus des passagers, selon Airlines for America, une association industrielle. Et ces clients ne devraient pas revenir en grand nombre de si tôt.

Les quatre plus grandes compagnies aériennes américaines – American, Delta, United et Southwest Airlines – ont perdu plus de 31 milliards de dollars l’année dernière, et l’industrie dans son ensemble perd toujours plus de 150 millions de dollars chaque jour, selon une estimation de Airlines for America.

Les pertes sont encore plus graves si l’on considère que les compagnies aériennes ont reçu 40 milliards de dollars en subventions fédérales pour aider à payer leurs employés et des dizaines de milliards de plus en prêts gouvernementaux à faible coût. Le problème est que les compagnies aériennes de nos jours ne peuvent pas faire voler des avions avec suffisamment de passagers à des tarifs suffisamment élevés pour atteindre le seuil de rentabilité.

L’industrie a passé une grande partie de l’année écoulée à éliminer et à épargner des avions plus anciens et moins efficaces de leur flotte; renégocier des contrats; et encourager des dizaines de milliers de travailleurs à souscrire à des rachats ou à des programmes de retraite anticipée.

Mais cela n’a pas été suffisant pour compenser une baisse de près des deux tiers des voyages aériens en tant qu’experts en santé publique et Les Centers for Disease Control and Prevention continuent de décourager les voyages. Airlines for America ne s’attend pas à ce que le nombre de passagers revienne aux niveaux de 2019 avant au moins 2023. Et les compagnies aériennes pourraient devoir attendre encore plus longtemps si la reprise économique faiblit en raison de la propagation des variantes de coronavirus ou d’un retard dans les vaccinations.

Pourtant, les compagnies aériennes se disent optimistes pour l’année à venir.

Southwest a déclaré que les ventes de ce mois étaient meilleures que prévu. Alaska Airlines a déclaré qu’elle espérait exploiter environ 80% de vols cet été par rapport à 2019, tandis que Hawaiian Airlines offrait des prévisions tout aussi optimistes. Le directeur général de Delta, Ed Bastian, a déclaré dans un message aux clients la semaine dernière, il s’attendait à voir un «point d’inflexion au printemps» alors que la confiance des consommateurs augmentait, que les restrictions de voyage étaient assouplies et que la distribution des vaccins augmentait. La semaine dernière, JetBlue a commencé ses vols quotidiens de New York, Boston et Los Angeles à Miami et a ajouté des vols saisonniers à Key West, sa première fois dans l’une ou l’autre ville.

«La discussion passe de qui est un survivant à qui prend plus part à la reprise», a déclaré Sheila Kahyaoglu, analyste aérospatiale et défense chez Jefferies, une banque d’investissement. « Il s’agira de savoir qui peut le mieux accéder à certains marchés. »

Les compagnies aériennes ont certaines choses à faire pour eux. Les législateurs de Washington semblent disposés à fournir à l’industrie un troisième grand programme d’aide depuis que la pandémie s’est installée au printemps dernier. Un comité de la Chambre la semaine dernière soutenu 14 milliards de dollars en subventions que les compagnies aériennes pourraient utiliser pour payer les travailleurs jusqu’en septembre, en l’ajoutant au programme de secours contre les coronavirus à l’étude au Congrès.

Les compagnies aériennes font également ce qu’elles peuvent pour stimuler la demande.

Delta récemment a prolongé son interdiction de réserver des passagers dans les sièges du milieu jusqu’en avril et embauché un médecin hygiéniste en chef. Ces mouvements font partie des efforts de Delta pour se démarquer comme un transporteur haut de gamme soucieux de sa santé. Southwest propose des offres, y compris une vente prometteuse de tarifs aller simple aussi bas que 50 $ pour célébrer son 50e anniversaire. La compagnie aérienne réalise généralement de grosses ventes à l’automne et parfois en été.

«Je ne pense pas qu’aucun de nous ne se souvienne d’avoir fait une vente sauvage en janvier, mais c’est là que nous en sommes», a déclaré le directeur général de Southwest, Gary Kelly, aux investisseurs et aux journalistes le mois dernier. «L’objectif est simple: nous devons stimuler les voyages. Nous devons obtenir davantage de réservations. »

La plupart des experts de l’industrie disent s’attendre à ce que les voyageurs reviennent en plus grand nombre ce printemps ou cet été, à mesure que le temps s’améliore et que de plus en plus de personnes sont vaccinées.

Mais la planification n’est pas facile. Les passagers avaient l’habitude de réserver des vols des mois à l’avance, mais maintenant, les plans sont souvent confirmés quelques semaines à peine. Et les tendances en matière de réservations ont souvent été éphémères.

«Chaque fois que la demande a montré des signes de vie, elle a fait un autre pas en arrière», a déclaré Hunter Keay, analyste principal des compagnies aériennes chez Wolfe Research. «Il est donc très difficile pour les compagnies aériennes de sortir et de mettre des avions sur les marchés, car si vous vous trompez, vous ne faites qu’exacerber le problème de la consommation de liquidités.

La question la plus difficile pour les compagnies aériennes et les autres entreprises de voyage est peut-être de savoir quand les cadres, les cadres intermédiaires et les autres voyageurs d’affaires se sentiront à l’aise de voler. Au cours des trois derniers mois de 2020, les voyages d’affaires ont diminué de 85% ou plus à American, Delta et Southwest, selon les compagnies aériennes.

L’American Hotel and Lodging Association, un groupe commercial, a dit il ne s’attend pas à ce que les voyages d’affaires se rétablissent complètement avant 2024. D’autres groupes pensent que cela pourrait prendre plus de temps. En comparaison, les voyages d’affaires internationaux n’ont diminué que de 13% pendant la crise financière il y a dix ans, mais ont mis cinq ans pour revenir à leur point culminant précédent, selon McKinsey.

Certains experts affirment que les voyages d’affaires pourraient ne jamais se rétablir complètement, de nombreuses réunions en personne étant définitivement remplacées par des vidéoconférences et des appels téléphoniques. Les voyages pour les réunions de vente, les conventions et les salons professionnels sont les moins susceptibles d’être affectés de manière permanente, IdeaWorks, une société de conseil de l’industrie, dit dans un rapport de décembre. Mais des voyages plus courts pour rencontrer des collègues pendant quelques heures – de New York à Washington, par exemple – pourraient être plus durement touchés, a-t-il conclu.

Les compagnies aériennes ont plus d’espoir, peut-être parce qu’elles dépendent fortement des voyages d’affaires.

Environ 40% des grandes entreprises clientes de Delta s’attendent à ce que leurs propres voyages d’affaires soient entièrement récupérés d’ici 2022, et 11% supplémentaires d’ici 2023, a déclaré M. Bastian lors d’une conférence téléphonique en janvier, citant les recherches internes de la compagnie aérienne. Seuls 7% ont déclaré que les voyages d’affaires pourraient ne jamais être complètement rétablis, tandis que les autres ont déclaré ne pas savoir quand les choses reviendraient à la normale.

L’Américain est «très optimiste» que les voyages d’affaires reviendront avec la distribution des vaccins, a déclaré le mois dernier Vasu Raja, directeur des recettes de la compagnie aérienne, aux investisseurs et aux journalistes. Mais, a-t-il ajouté, «le taux de cela n’est au mieux pas clair».

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