Le prince Philip se repose lors d’une sombre cérémonie de 50 minutes

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LONDRES – Son cercueil porté sur un Land Rover vert militaire qu’il avait aidé à concevoir, Le prince Philip a été inhumé samedi au château de Windsor dans un enterrement austère et méticuleusement chorégraphié qui a capturé son rôle d’acier dans la famille royale britannique et a offert un aperçu solennel de son avenir incertain.

La reine Elizabeth II a fait ses adieux à Philip, son mari, décédé le 9 avril, à deux mois de son 100e anniversaire, de la solitude à l’intérieur de la chapelle St. George. Elle était vêtue d’un masque et tenue à distance de ses enfants et petits-enfants en raison des exigences de distanciation sociale pandémique, qui limitaient la fréquentation à 30 personnes.

Ses petits-fils Prince William et Prince Harry ont été séparés aussi, par un de leurs cousins, alors qu’ils marchaient derrière le cercueil de Philip. Cette bizarrerie du protocole royal a dramatisé la rupture entre les frères qui s’est ouverte après le mariage de Harry avec une ancienne actrice américaine, Meghan Markle.

Ce mariage a eu lieu il y a près de trois ans dans la même chapelle gothique, un samedi pareillement cristallin. C’était à la fois un contraste joyeux et un rappel poignant de la turbulence qui a enveloppé la maison de Windsor depuis que son patriarche a pris sa retraite et qu’une nouvelle génération de membres de la famille royale s’est emparée des projecteurs.

Il y eut des lueurs de dégel entre Harry et William alors que les frères marchaient ensemble après les funérailles et se parlaient doucement. Mais c’était une occasion sombre, une famille se réunissant dans la tristesse pour marquer la mort d’un homme que beaucoup attribuaient à la stabilité et à la discipline des jeunes membres de la famille royale alors qu’ils luttaient pour surmonter les pressions du devoir et de la célébrité.

Si le mariage de Harry et Meghan était une démonstration bouillonnante d’une famille royale new-age, avec un chorale gospel et un prédicateur afro-américain, Les funérailles de Philip étaient un retour aux traditions de la monarchie. Il n’y a pas eu d’éloge funèbre, malgré certains rapports selon lesquels le prince Charles rendrait hommage à son père.

L’archevêque de Canterbury, le très révérend Justin Welby, et le doyen de Windsor, le très révérend David Conner, ont récité les lectures, plutôt que les membres de la famille. Un chœur de quatre personnes, dont le nombre a été coupé par la pandémie et debout à l’écart sur un sol de pierre, a chanté des hymnes choisis par Philippe, leurs voix résonnant dans la nef vide de la chapelle.

La famille royale écoutait silencieusement, séparée en bulles familiales, le visage doucement éclairé par des lampes. Harry s’assit seul, la tête baissée pendant un cantique.

Moins d’une heure plus tard, le cercueil de Philip a été abaissé dans la voûte royale pendant que le doyen entonna: «Partez en voyage de ce monde, ô âme chrétienne», et le cornemuseur du Royal Regiment of Scotland joua. Le programme rapide était conforme à la manière sans chichi de Philip, un homme connu autant pour son attitude distante et son penchant pour les gaffes que pour sa fidélité durable à la reine.

Pourtant, la cérémonie était riche en symboles de la carrière militaire que Philip, dont le titre officiel était duc d’Édimbourg, abandonna lorsque sa jeune femme monta inopinément sur le trône en 1953 après la mort de son père, George VI.

Le cercueil du duc était drapé de son étendard personnel et portait son épée et sa casquette navale. Sur neuf coussins sur l’autel se trouvaient des insignes militaires, y compris les ailes de la Royal Air Force de Philip et le bâton de maréchal de campagne, ainsi que l’Ordre de l’éléphant, qui lui a été accordé par le Danemark et l’Ordre du Rédempteur, par la Grèce. Ceux-ci symbolisaient sa lignée royale en tant que prince du Danemark et de la Grèce.

Après l’inhumation de Philip, les clairons de la Royal Marine ont joué « The Last Post » et « Action Stations », une convocation aux postes de combat qui est rarement jouée lors des funérailles mais qui peut être demandée par un vétéran de la Royal Navy. Pendant la Seconde Guerre mondiale, le duc a assisté au combat à bord d’un destroyer et d’un cuirassé britannique.

Rien n’a capturé le sentiment militaire de la journée comme le Land Rover Defender sur mesure qui a transporté Philip lors de son dernier voyage à la chapelle. Le duc a bricolé le design du véhicule pendant 18 ans, s’installant sur un dos ouvert et des broches métalliques pour sécuriser son cercueil. Il a demandé le travail de peinture vert militaire.

À 15 heures, après que le Land Rover soit passé sous les tours crénelées de Windsor et soit arrivé à la chapelle – au boom métronomique des coups de canon et au son des cloches – il y eut une minute de silence nationale.

La BBC et d’autres diffuseurs ont offert une couverture respectueuse de la cérémonie, mais ont évité la programmation générale qui a attiré plus de 100 000 plaintes la semaine dernière, lorsque la BBC a préempté des émissions populaires pour disséquer tous les aspects de la vie de Philip. Certains ont comparé l’approche mur à mur à celle de la Corée du Nord.

Pourtant, pour un pays qui vénère sa reine, les funérailles de son mari étaient un véritable moment national – à égalité, selon certains, avec les funérailles de la reine Elizabeth, la reine mère, en 2002, qui a attiré plus d’un million de personnes à regarder son cortège passer de l’abbaye de Westminster au château de Windsor.

«Il y a un sentiment énorme, presque inconscient, à propos de la monarchie en Grande-Bretagne qui n’est pas apprécié par les médias métropolitains», a déclaré Vernon Bogdanor, professeur de recherche en politique et gouvernement britanniques au King’s College de Londres. «C’est inarticulé, mais ça sort à ces moments cruciaux.»

Les funérailles de Philip, cependant, n’ont pas attiré les foules d’autres cérémonies royales. En raison de la pandémie, le palais de Buckingham a exhorté les gens à ne pas venir à Windsor, la ville à l’ouest de Londres que le château surplombe. Par un samedi calme, il semblait que la plupart des gens avaient écouté ce conseil.

Les restrictions signifiaient que le Land Rover converti de Philip effectuait un voyage de seulement quelques centaines de mètres, plutôt que les 35 kilomètres entre le palais de Buckingham et Windsor. Plutôt que des foules le long de la route, des troupes de la Royal Navy, des Marines, des Highlanders et des chevaliers de Windsor se tenaient au garde-à-vous lorsqu’il passait.

La reine Elizabeth, qui fête ses 95 ans la semaine prochaine, a suivi le cortège dans sa Bentley aubergine étincelante, pas à la tête de celle-ci, ce qui aurait été la coutume pour un souverain. Charles, son héritier, a dirigé le cortège, accompagné de sa sœur, la princesse Anne.

Ces limites signifiaient également une liste d’invités circonscrite à l’intérieur de la chapelle. Parmi les absents: le Premier ministre Boris Johnson, qui a cédé son siège, selon Downing Street, pour que la famille royale puisse inviter un invité supplémentaire, et Meghan, qui est enceinte et ne s’est pas présentée sur les conseils de son médecin.

La reine a invité trois parents allemands de Philip, un rappel de ses racines non britanniques et un signe de la marche de l’histoire. En 1947, à l’ombre de la Seconde Guerre mondiale, la famille allemande du duc est tenue à l’écart du mariage du couple.

La reine avait d’autres décisions délicates en matière de protocole à prendre. Elle a décrété qu’aucun des membres masculins de la famille ne porterait l’uniforme militaire lors de la cérémonie – une décision qui a épargné à Harry l’indignité d’apparaître en civil alors qu’il avait servi en Afghanistan. Dans le cadre de l’accord avec le palais en vertu duquel il s’est retiré de la vie royale, Harry a été déchu de ses titres militaires honorifiques.

Les médias britanniques ont rapporté que le prince Andrew, le deuxième fils de la reine, avait forcé le problème en exigeant qu’il porte l’uniforme d’amiral, un titre qu’il devait acquérir l’année dernière à l’occasion de son 60e anniversaire. Il a demandé que la nomination soit reportée après avoir été pris dans un scandale pour son amitié avec le financier et prédateur sexuel en disgrâce, Jeffrey Epstein, qui a conduit à l’exil d’Andrew de ses fonctions royales.

Le scandale, qui a éclaté après une interview accordée par Andrew à la BBC en 2019, a déclenché une période tumultueuse pour la famille royale. Deux mois après, Harry et Meghan ont annoncé leur intention de se retirer de leurs fonctions officielles et quitter la Grande-Bretagne.

Ils se sont installés dans le sud de la Californie et ont refait surface le mois dernier pour un extraordinaire entretien avec Oprah Winfrey, dans lequel Meghan a déclaré qu’un membre ou des membres de la famille royale avaient soulevé des scrupules quant à la couleur de la peau du bébé à naître du couple.

Les observateurs royaux ont attribué une partie du dysfonctionnement de la famille au rôle déclinant de son patriarche. Philip a pris sa retraite de ses fonctions en 2017, déménageant dans un chalet sur le terrain de l’un des domaines de la reine, Sandringham, où il peint à l’huile et poursuit son passe-temps de conduire des voitures.

Lors des funérailles, il y eut un clin d’œil au passe-temps de Philip: alors que son cercueil traversait le quadrilatère de Windsor, il passa devant une calèche vert foncé polie avec ses deux poneys bien-aimés, Balmoral Nevis et Notlaw Storm.

Stephen Castle a contribué au reportage.

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