Le Mozambique fabrique un nouveau parc national – et étudie ses richesses

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Lorsque vous vous tenez dans les montagnes Chimanimani, il est difficile de concilier leur sérénité actuelle avec leur passé assiégé. Des vallées en contrebas, d’énormes murs de pierre grise s’élèvent au-dessus de denses forêts de feuillus. Cachées parmi diverses crevasses se trouvent d’anciennes peintures rupestres, réalisées à la fin de l’âge de pierre par le peuple San, également connu sous le nom de Bushmen; ils représentent des hommes et des femmes qui dansent et des parties de chasse poursuivant des éléphants. Il y a même une peinture d’un crocodile si énorme qu’elle peut à jamais vous dissuader de la rive.

En montant plus haut, vers le mont Binga, le plus haut sommet du Mozambique, les forêts s’aplatissent en étendues de prairies de montagne. Sauvage, isolé, perdu dans le temps, c’est un lieu où vivent de riches traditions locales, où l’on parle encore d’esprits ancestraux et de rituels sacrés. Un guide local m’a parlé une fois d’une montagne sacrée, Nhamabombe, où les faiseurs de pluie vont encore pour faire de la pluie.

Ce n’est pas tous les jours qu’un pays au passé en proie à la guerre et à la destruction de l’environnement remplit un objectif de conservation ambitieux. Mais c’est exactement ce qui s’est passé l’année dernière au Mozambique lorsque, après la refonte de son code environnemental, le pays a officiellement désigné Chimanimani comme nouveau parc national.

Le Mozambique a vu sa part de chagrin, et Chimanimani ne fait pas exception. Après que le pays ait obtenu son indépendance des colonisateurs portugais en 1975, il a été plongé dans la guerre civile. Pas moins d’un million de Mozambicains sont morts. De même, un nombre incalculable d’animaux sauvages, qui étaient chassés pour leur viande ou dont les parties étaient échangées contre des armes.

Les montagnes Chimanimani sont devenues une ligne de front et leurs cols sont devenus des transits pour les soldats de la guérilla pendant la guerre de Rhodesian Bush, qui a duré de 1964 à 1979, et la guerre civile mozambicaine, qui s’est étendue de 1977 à 1992.

Situé à la frontière du Zimbabwe à environ 90 miles au sud-ouest de Gorongosa, Le parc national le plus célèbre du Mozambique, le parc national de Chimanimani marque le dernier triomphe d’une renaissance environnementale pour un pays où, il y a tout juste 30 ans, les armées finançaient encore des guerres avec le sang de la faune braconnée.

Dans tout le pays, l’autorité des parcs nationaux du Mozambique, l’Administration nationale des zones de conservation, travaille avec des partenaires privés pour renforcer le nombre d’animaux sauvages et restaurer la fonction de l’écosystème. Les projets les plus importants se trouvent dans le parc national de Gorongosa.

En partie à cause de l’histoire des conflits du pays, la biodiversité du Mozambique est mal étudiée et les expéditions biologiques ont été rares. Par conséquent, une première étape a été de lancer deux enquêtes sur la biodiversité à Chimanimani, dirigées par le Dr Piotr Naskrecki, directeur du laboratoire EO Wilson sur la biodiversité à Gorongosa, et financées par BIOFUND, une organisation à but non lucratif dédiée à la conservation, et Faune et Flore International, une organisation internationale de conservation de la faune. Les expéditions ont impliqué des scientifiques de sept pays, dont plusieurs du Mozambique.

En tant que doctorant effectuant mes recherches sur le terrain à Gorongosa, j’ai participé en tant qu’expert des mammifères aux enquêtes annuelles sur la biodiversité. Après avoir terminé mon doctorat. en 2018, je suis passé à une carrière dans le photojournalisme. J’ai fait mes deux dernières enquêtes de biodiversité en 2018 et 2019 – d’abord dans la zone tampon de Chimanimani, puis au cœur de Chimanimani – en tant que photographe.

Ces relevés sont comme des chasses aux trésors biologiques. Les scientifiques, chacun avec une spécialité différente, sont lâchés dans le paysage pour dénicher autant d’espèces que possible.

Les mammalogistes ont installé des pièges photographiques pour les grands mammifères comme l’antilope, des pièges vivants pour les petits mammifères comme les rongeurs et des filets anti-brouillard pour les chauves-souris. Les ornithologues s’arment principalement de jumelles, de leurs oreilles et d’une étonnante mémoire pour les chants d’oiseaux. Le jour, les entomologistes balaient leurs filets à papillons dans les prairies et, la nuit, se tiennent souvent à une lumière entourée de nuages ​​d’insectes, les arrachant de leurs cheveux et attendant quelque chose d’intéressant à atterrir.

Les herpétologues, ou spécialistes des reptiles et des amphibiens, tirent des élastiques pour étourdir temporairement les lézards, plongent dans l’eau jusqu’aux genoux après des grenouilles agiles et évitent généralement d’être mordus par des serpents venimeux loin des soins médicaux.

En revanche, les botanistes ont une tâche tranquille: il y a quelque chose de relaxant et de presque élégant à se promener à flanc de montagne, à inspecter de belles fleurs et à en presser quelques-unes dans du papier pour la postérité.

Les enquêtes sur la biodiversité ne sont pas faites pour les âmes sensibles, et elles jettent plus d’un doute sur l’idée que les scientifiques sont tous des nerds ennuyeux en blouse de laboratoire.

Au fil des années, j’ai moi-même été mordu par une tarentule, plusieurs chauves-souris, une souris, d’innombrables insectes et même un serpent (non venimeux). Une fois, de retour dans le New Jersey après une enquête, un médecin m’a rincé les oreilles lorsque je me suis plaint d’une audition étouffée. Des dizaines d’insectes minuscules ensevelis à la cire ont coulé de différentes formes et tailles. (Les experts portent souvent des bouchons dans leurs oreilles lorsqu’ils se tiennent à la lumière des insectes pour cette raison exacte.)

Il y a quelque chose dans ce changement de rythme que j’ai toujours trouvé extrêmement attrayant. Dans les matins frais de Chimanimani, les scientifiques qui n’avaient pas besoin de se lever avant l’aube pour chasser leur espèce se prélassaient, sirotant du café instantané dans des tasses en plastique et regardant les nuages ​​projeter des ombres sur le dôme rocheux géant.

Doté d’un ensemble varié d’espèces aviaires rares et endémiques, Chimanimani est un paradis pour les ornithologues amateurs. À Rio Nyahedzi, un camp à environ 4000 pieds au-dessus du niveau de la mer, les ornithologues de l’enquête ont trouvé la bokmakierie, un oiseau qui a été vu pour la dernière fois au Mozambique dans les années 1970. (Nyahedzi est proche du mont Binga, qui se trouve directement à la frontière entre le Mozambique et le Zimbabwe.)

Au fur et à mesure que le parc retiendra l’attention, il attirera également les randonneurs et les grimpeurs. Certaines des plus belles cascades du parc se trouvent à 24 km de la route la plus proche et vous pouvez marcher pendant des jours sans voir un autre être humain. Le parc vibre de solitude, d’aventure et de découverte.

Au terme des deux enquêtes, les scientifiques de Chimanimani avaient trouvé plus de 1 400 espèces: 475 plantes, 43 mammifères, 260 oiseaux, 67 amphibiens et reptiles, et au moins 582 espèces d’insectes. Certains sont nouveaux dans la science.

«Cette enquête rapide a été incroyablement productive», a déclaré Rob Harris, du programme de Fauna & Flora International au Mozambique, soulignant que les découvertes ont eu lieu dans un laps de temps relativement court.

L’incroyable diversité découverte par les sondages n’est qu’une partie de ce que l’on sait. Dans l’ensemble, les montagnes Chimanimani sont connues pour contenir à elles seules près de 1 000 espèces végétales. Soixante-seize espèces végétales et animales sont endémiques des montagnes Chimanimani, ce qui signifie qu’elles n’existent nulle part ailleurs sur Terre.

Comme tous les endroits sauvages, l’avenir de Chimanimani est tout sauf certain. Les espèces endémiques sont particulièrement menacées par le changement climatique; en raison de leur portée restreinte, ils n’ont nulle part où aller car les conditions deviennent inadaptées. Et la croissance de la population humaine continuera de mettre en péril les abords du parc. «La déforestation à l’extérieur du parc et dans la zone tampon était alarmante», a déclaré Zak Pohlen, ornithologue.

Mais en réfléchissant à ces enquêtes et à mon séjour au Mozambique, je ne peux m’empêcher de me sentir plein d’espoir. Je suis chaque jour inspiré par la passion des jeunes écologistes mozambicains de sauvegarder la nature sauvage de leur pays en voie de disparition. Et surtout, je suis inspiré par leur optimisme.

L’un des objectifs de ces enquêtes est de former les jeunes Mozambicains à assumer des rôles de leadership dans la conservation. Ana Gledis da Conceição, une mammalogiste mozambicaine, par exemple, a passé plusieurs années à m’aider dans l’étude des mammifères; en 2019, elle codirigeait l’équipe des mammifères avec Mnqobi Mamba, étudiante à la maîtrise à l’Université d’Eswatini.

Mme da Conceição dit qu’elle est exactement là où elle est censée être – une jeune scientifique qui se bat pour la conservation de la biodiversité. «Je veux inviter les jeunes comme moi à embrasser cette cause pour le bien de nous tous», a-t-elle déclaré.

«Malgré tout», a-t-elle ajouté, «le Mozambique a beaucoup à contribuer à l’avenir de la conservation.»

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