«  Le marché de la mort  »: la pénurie d’oxygène laisse les Mexicains mourir à la maison

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MEXICO CITY – Les enfants l’appellent mendier de l’oxygène pour leurs parents. Les grands-parents appellent à bout de souffle au milieu de la nuit. Les gens sans argent lui offrent leur voiture à la place.

Juan Carlos Hernández leur dit tous la même chose: il n’a plus de réservoirs d’oxygène.

Après avoir survécu à son propre combat contre le coronavirus, puis perdu son emploi, M. Hernández a commencé à vendre des réservoirs d’oxygène de sa voiture. Puis une deuxième vague de coronavirus s’est écrasée au Mexique cet hiver et la demande d’oxygène a explosé, engendrant une pénurie nationale d’appareils qui fournissent la ressource vitale.

Les prix ont grimpé en flèche. Un marché noir métastasé. Des groupes criminels organisés ont commencé à détourner des camions remplis de réservoirs d’oxygène ou à les voler sous la menace d’une arme dans les hôpitaux, selon les médias. Et pour un nombre croissant de Mexicains, les chances de survie étaient soudainement entre les mains de vendeurs d’oxygène amateurs comme M. Hernández.

«Nous sommes sur le marché de la mort», a déclaré M. Hernández. «Si vous n’avez pas d’argent, vous pourriez perdre un membre de votre famille.»

La résurgence de la pandémie au Mexique a laissé plus de personnes infectées que jamais, dont le président du pays, Andrés Manuel López Obrador. Les hôpitaux bondés et la méfiance à l’égard du système de santé poussant de nombreuses personnes à faire face à la maladie à domicile, le nombre de blessés a augmenté. En janvier, le Mexique a enregistré plus de 30 000 décès, le bilan mensuel le plus élevé à ce jour.

Le nombre total de décès dus à Covid au Mexique est maintenant le troisième plus haut au monde, plus élevé que celui de l’Inde, une nation 10 fois plus peuplée.

Selon les médecins et les représentants du gouvernement, une partie de la raison pour laquelle tant de personnes meurent actuellement, c’est la pénurie: il n’y a tout simplement pas assez de réservoirs d’oxygène.

«À l’heure actuelle, l’oxygène est comme l’eau», a déclaré Alejandro Castillo, un médecin qui travaille dans un hôpital public de Mexico. «C’est vital.»

De nouvelles épidémies à travers le monde ont étiré l’approvisionnement en oxygène dans les hôpitaux de Los Angeles à Lagos, mais au Mexique, la pénurie se fait sentir à l’intérieur des maisons.

Huit lits d’hôpitaux sur 10 sont pleins à Mexico, épicentre de l’épidémie, et les salles d’urgence ont refoulé les gens. De nombreux patients refuser de consulter un médecin du tout, poussé par la peur des hôpitaux qui sévit profondément au Mexique.

Pour survivre à la maison, les patients les plus malades ont besoin de faire pomper de l’oxygène purifié dans leurs poumons 24 heures sur 24, ce qui envoie des amis et des membres de la famille se démener, souvent en vain, pour trouver des réservoirs et les remplir plusieurs fois par jour.

David Menéndez Martínez n’avait aucune idée du fonctionnement de l’oxygénothérapie jusqu’à ce que sa mère soit tombée malade du Covid-19 en décembre. Maintenant, il sait que le plus petit char au Mexique peut coûter plus de 800 dollars, jusqu’à 10 fois plus que dans des pays comme les États-Unis. L’oxygène pour le remplir coûte environ 10 $ et peut durer aussi peu que six heures.

M. Menéndez avait quelques chars prêtés par des amis, mais il a quand même passé des heures à attendre pour les remplir dans des files qui traversent des pâtés de maisons et sont devenues incontournables dans certains quartiers de Mexico.

«Vous voyez des gens arriver avec leurs réservoirs et ils veulent passer devant la ligne et ils finissent par pleurer, ils sont désespérés», a-t-il dit, se rappelant les appels qu’il a entendus: «Mon père est à 60% de saturation en oxygène. Mon frère est à 50% de saturation. Ma femme ne peut plus respirer. Elle devient bleue, ses lèvres sont bleues, aidez-moi.

M. Menéndez ne pensait qu’à sa mère. «J’ai imaginé ma mère en train d’étouffer», dit-il.

L’épidémie à Mexico a commencé à éclater en décembre, après que les autorités arrêt retardé des entreprises non essentielles pendant des semaines, malgré des chiffres qui, selon les règles du gouvernement, auraient dû déclencher un verrouillage immédiat. Les autorités ont finalement resserré les restrictions dans la capitale, puis sont venues les vacances, et de nombreux Mexicains ont défié les appels du gouvernement à rester chez eux.

Au cours des trois premières semaines de janvier seulement, la demande d’oxygène à domicile dans tout le pays a augmenté de 700%, selon Ricardo Sheffield, chef du bureau fédéral de protection des consommateurs du Mexique.

Alors que les besoins augmentaient, les prix ont triplé. Les escrocs ont proliféré en ligne.

«La flambée est venue d’absolument nulle part», a déclaré M. Sheffield, qui a noté que la hausse des prix n’a fonctionné que parce que les gens étaient si désespérés. «Si ces personnes ne reçoivent pas d’oxygène à temps, elles meurent.»

Après que sa grand-mère soit tombée malade après Noël, Miguel Ángel Maldonado Hernández a emprunté environ 800 $ à des amis pour payer 1600 $ à un vendeur sans licence pour un concentrateur d’oxygène – une machine qui aspire l’air et pompe l’oxygène purifié. Ça n’a pas marché. Puis il a versé un acompte de 100 $ à un vendeur sur Facebook pour un concentrateur qui n’est jamais arrivé.

M. Maldonado, qui vit dans un quartier pauvre juste à l’extérieur des limites de la ville, est toujours endetté envers ses amis après les transactions louches.

«Vous êtes dans une situation stressante, angoissée pour votre famille», a déclaré M. Maldonado. « Vous êtes à court d’options et bon, vous craquez. » Sa grand-mère est morte dans son lit.

Le gouvernement a envoyé la Garde nationale mexicaine pour protéger les camions transportant des réservoirs d’oxygène et a obligé les fournisseurs à donner la priorité à l’oxygène produit pour la consommation humaine par rapport à l’oxygène industriel utilisé par les entreprises. Mexico a ouvert plusieurs stations où les gens peuvent remplir les réservoirs gratuitement.

Mais le Mexique ne produit pas de réservoirs d’oxygène et ne peut pas les importer des États-Unis pour le moment. «C’est impossible», a déclaré M. Sheffield. «La demande est très élevée aux États-Unis.» Les commandes en provenance de Chine mettront des mois à arriver.

Les Mexicains doivent donc se bousculer pour que l’offre limitée de réservoirs d’oxygène soit transmise d’un foyer à l’autre par des entrepreneurs comme M. Hernández.

Ancien vendeur de prêt de semi-remorques, M. Hernández est en conflit au sujet de son travail actuel. Il admet volontiers qu’il n’a «aucune formation» et aucune licence, mais justifie de faire le travail parce que «cela sauve des vies».

M. Hernández a cessé de vendre des réservoirs en décembre, lorsque les distributeurs qu’il achète à des prix si élevés qu’il ne pouvait pas supporter de répercuter le coût sur ses clients. Maintenant, il vend des concentrateurs, qui sont plus chers et attirent une clientèle plus aisée. Lors d’une bonne semaine, il fait le double de son ancien salaire en vendant des prêts.

«Vous ne devriez pas profiter de la douleur des autres, c’est inhumain», dit-il. «Mais en fin de compte, je le fais aussi.»

M. Hernández a reçu tellement d’appels un jeudi récent qu’il a dû en mettre un en attente pendant qu’il répondait à un autre. Il a du mal à ébranler le souvenir de la voix des gens quand il leur dit qu’il n’a pas de chars disponibles.

« Vous entendez le désespoir, la démission, quand ils me remercient juste d’avoir répondu », a-t-il dit.

« Je ne fais pas ce qui me rend heureux – je profite d’une opportunité pour gagner de l’argent », a-t-il ajouté. « Je dois manger. »

Pour les personnes bloquées sur le marché chaotique, trouver quelqu’un – n’importe qui – avec de l’oxygène est un soulagement. Pendant le temps qu’il a passé à récurer la ville pour trouver de l’oxygène, le seul bonheur dont se souvient M. Menéndez était lorsqu’il est arrivé en tête de file et qu’il est reparti avec un réservoir plein.

«Ce n’était pas grave si j’avais mangé», dit-il. «Ce n’était pas grave s’il faisait froid. Peu importe si je me sens fatigué ou somnolent, s’il est 3 heures du matin. Cela en valait la peine: j’avais un moyen de faire respirer ma mère, de la garder dans ce monde.

Lorsqu’il a trouvé un vendeur qui lui louerait un concentrateur pour 100 $ par semaine, il a ressenti une lueur d’espoir. «C’était une bénédiction», a déclaré M. Menéndez.

La machine a gardé sa mère en vie – pendant un moment, jusqu’à ce que ses poumons lâchent. Elle a été intubée la veille de Noël et est décédée avant le nouvel an.

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