Le marchand d’armes à la vue de la brigade d’assassinat d’élite russe

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Pour un grand marchand d’armes, Emilian Gebrev coupe la figure modeste d’un grand-père perplexe, préférant les maillots de football et les polos aux costumes et aux cravates, conduisant sa propre voiture et insistant sur le fait qu’il est de peu d’importance en dehors de sa Bulgarie natale.

Mais cette semaine, il est devenu clair à quel point M. Gebrev est important, au moins pour une équipe d’élite d’agents russes au sein du service de renseignement militaire du Kremlin.

Quelques jours après le Les autorités tchèques ont accusé l’équipe d’assassinat, connue sous le nom d’unité 29155, d’être à l’origine d’une série d’explosions de 2014 dans des dépôts d’armes qui ont tué deux personnes, M. Gebrev a reconnu que ses fournitures étaient stockées dans les dépôts. Et selon les responsables tchèques, les actions de M. Gebrev étaient la cible.

La révélation est un développement nouveau et surprenant, étant donné que les autorités disent que le groupe a également a tenté à deux reprises de tuer M. Gebrev. En 2015, les autorités bulgares affirment que des officiers de l’unité se sont rendus en Bulgarie et l’ont empoisonné avec une substance ressemblant au même agent neurotoxique Novichok utilisé contre anciens espions et critiques obstinés du président russe Vladimir V. Poutine. Après l’échec de la première tentative de le tuer, ils sont revenus et l’ont empoisonné à nouveau.

Il y a toujours eu une incertitude sur la raison pour laquelle les Russes étaient si déterminés à obtenir M. Gebrev. Maintenant, l’affaire tchèque ajoute une preuve supplémentaire que le Kremlin était après lui en raison de ses relations d’affaires.

Dans un courriel adressé au New York Times, M. Gebrev a reconnu qu’il stockait des munitions au dépôt d’armes tchèque et a admis quelque chose qu’il avait longtemps nié: que sa société, Emco, avait expédié du matériel militaire en Ukraine après 2014, lorsque les séparatistes ont soutenu par les services militaires et de renseignement russes a commencé une guerre avec les forces ukrainiennes.

L’implication de l’équipe russe dans les explosions en République tchèque s’ajoute à une liste croissante d’opérations attribuées à l’unité 29155, et a encore enflammé une impasse qui s’intensifie entre la Russie et l’Occident.

Jeudi, le gouvernement tchèque a déclaré qu’il expulserait en tant que jusqu’à 60 diplomates russes en plus des 18 qu’il avait déjà expulsés du pays en réponse aux explosions, démantelant potentiellement la présence diplomatique de la Russie dans le pays. La Russie s’est engagée à répondre en conséquence, et a déjà expulsé 20 fonctionnaires de l’ambassade tchèque à Moscou.

Le tit pour tat est venu quelques jours seulement après que les États-Unis ont annoncé qu’ils expulseraient 10 diplomates russes et imposer des sanctions comme punition pour une énorme violation de Systèmes informatiques du gouvernement américain que la Maison Blanche a imputé à l’agence de renseignement étrangère russe. Il a également coïncidé avec la Russie massant des troupes à la frontière ukrainienne, pour reculer partiellement cette semaine.

Pendant des années, l’Unité 29155 a opéré en Europe avant même que les agences de renseignement occidentales ne la découvrent. UNE Enquête 2019 par le New York Times a révélé le but de l’unité et a montré que ses officiers avaient effectué la tentative d’assassinat un an plus tôt d’un ancien espion russe nommé Sergei V. Skripal, qui avait été empoisonné à Salisbury, en Angleterre.

De nombreux autres exemples du travail manuel de l’unité ont depuis été exposés. L’année dernière, le Times a révélé une évaluation de la CIA selon laquelle des agents de l’unité auraient pu opération secrète pour payer des primes à un réseau de militants criminels en Afghanistan en échange d’attaques contre les troupes américaines et de la coalition.

Procureurs bulgares accusé trois officiers de l’unité 29155 avec empoisonnement de M. Gebrev en janvier 2020 et a émis des mandats d’arrestation. Ils ont également diffusé une vidéo de surveillance de l’un des assaillants étalant apparemment du poison sur les poignées de porte de voitures appartenant à M. Gebrev, à son fils et à un cadre supérieur dans un garage près de leurs bureaux à Sofia, la capitale bulgare.

Mais M. Gebrev se demande si l’unité a agi seule, suggérant que même si des assassins russes étaient responsables de son empoisonnement, ils étaient probablement de mèche avec ses ennemis en Bulgarie.

À l’été et à l’automne 2019, j’ai rencontré M. Gebrev à plusieurs reprises et j’ai même visité l’une de ses usines de munitions près d’une ville bulgare appelée Montana, où des obus de mortier de différentes tailles sont emballés dans des boîtes vertes et expédiés dans le monde entier. Il n’a jamais révélé son lien avec les attentats tchèques et n’a parlé qu’à contrecœur des deux fois où il a été empoisonné.

«S’il s’agit de potins dans les journaux, je ne vais pas en parler», a-t-il déclaré au début de l’une de nos réunions.

M. Gebrev a également hésité à discuter des relations de son entreprise avec l’Ukraine. Dans un premier temps, il a déclaré qu’il avait cessé toutes les exportations de munitions vers le pays au début de la guerre en 2014. Mais vendredi, il a reconnu qu’Emco avait signé un contrat avec des «entreprises ukrainiennes autorisées» fin 2014 après le début de la guerre. Dans un précédent courriel, M. Gebrev avait insisté sur le fait que les armes stockées dans les dépôts tchèques n’avaient pas été destinées à l’Ukraine.

Un actuel et un ancien responsable ukrainien, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter d’informations militaires classifiées, ont déclaré qu’Emco avait signé un contrat en 2014 pour fournir des munitions d’artillerie à l’armée ukrainienne. Pour empêcher les sympathisants russes du gouvernement bulgare de bloquer les expéditions, les boîtes de munitions ont été étiquetées comme si elles étaient destinées à la Thaïlande, a déclaré l’ancien responsable. (M. Gebrev a nié que sa société ait mal étiqueté l’une de ses exportations.)

Le gouvernement russe a quand même découvert les envois, selon l’ancien responsable, et a fait pression sur le gouvernement bulgare pour qu’il y mette fin.

Fournir une assistance militaire au gouvernement ukrainien à tout moment depuis 2014 aurait joué avec le feu.

Après que les manifestants pro-démocratie aient renversé le gouvernement fantoche du Kremlin là-bas, des unités des forces spéciales russes portant des uniformes non marqués ont saisi et annexé la péninsule de Crimée et ont également provoqué un soulèvement séparatiste qui se poursuit toujours dans l’est. Pendant ce temps, des assassins russes se sont répandus dans tout le pays, tuant de hauts responsables de l’armée et des renseignements ukrainiens qui étaient au cœur de l’effort de guerre, selon des responsables ukrainiens.

Lors d’une conférence de presse cette semaine, le Premier ministre de la République tchèque, Andrej Babis, a déclaré que les explosions étaient «une attaque sans précédent sur le sol tchèque», mais a précisé que la véritable cible n’était pas son pays mais «des marchandises appartenant à un marchand d’armes bulgare. « 

Les explosions, qui ont eu lieu en octobre et décembre 2014, ont été initialement attribués à un dysfonctionnement technique. On ne sait pas comment, sept ans plus tard, les autorités tchèques ont conclu que les explosions étaient des actes de sabotage russe.

Les responsables de la sécurité tchèques ont identifié deux suspects, qui, selon eux, sont arrivés dans le pays juste avant la première explosion et ont visité le dépôt près de la ville de Vrbetice, se faisant passer pour des acheteurs de l’armée tadjik. Les faux noms qu’ils utilisaient pour entrer dans l’établissement, Ruslan Boshirov et Alexander Petrov, étaient les mêmes que ceux utilisés quatre ans plus tard par les deux hommes qui avaient empoisonné M. Skripal à Salisbury.

La République tchèque est depuis longtemps une zone de transit pour les opérations de renseignement russes, affirment les experts occidentaux en matière de sécurité. L’ambassade de Russie à Prague, la capitale, est l’une des plus grandes du pays en Europe. Tous les 18 responsables de l’ambassade expulsés par le gouvernement tchèque à ce jour en réponse aux explosions seraient des espions.

Une personne de l’ambassade, Viktor Budyak, a reçu son accréditation début 2020 pour servir en tant qu’attaché militaire adjoint. Il avait déjà servi comme officier supérieur de l’unité 29155 et a probablement participé au soutien des activités de l’unité en République tchèque et ailleurs en Europe de l’Est ces dernières années, selon un responsable de la sécurité européenne qui a suivi la carrière de M. Budyak.

Il y a des indications que la mission était une priorité absolue pour le Kremlin. À l’aide des dossiers de voyage, l’organisation d’enquête Bellingcat déterminé que le major général Andrei V.Averyanov, commandant de l’unité 29155, s’est rendu sous couvert à Vienne quelques jours avant les explosions et a peut-être conduit en République tchèque jusqu’à la ville d’Ostrava où, selon les autorités tchèques, les hommes utilisant les noms de Petrov et Boshirov est resté pendant l’opération.

Le fait que des espions russes mènent des opérations de sabotage de type militaire en dehors de la guerre en a ébranlé beaucoup en Europe.

« Je pense que pour l’opinion publique, non seulement en République tchèque, mais pour d’autres dans l’Union européenne, c’est choquant », a déclaré David Stulik, analyste principal au Centre européen des valeurs pour la politique de sécurité basé à Prague. «Cela met en lumière la manière dont la Russie traite nos pays.»

Boryana Dzhambazova contribué au reportage de Sofia, Bulgarie, et Hana de Goeij de Prague.

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