L’Allemagne prépare le retour des bronzes au Bénin

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L’Allemagne commencera à restituer un nombre «substantiel» d’artefacts inestimables connus sous le nom de bronzes du Bénin de ses musées au Nigeria l’année prochaine, son ministère de la Culture a dit jeudi soir.

Les artefacts, que l’armée britannique a pillés lors d’un raid de 1897 sur Benin City dans l’actuel Nigéria, sont dispersés dans des musées et des collections privées du monde entier. L’annonce de l’Allemagne, la première d’un gouvernement national avec un calendrier attaché, intervient alors que l’élan prend de l’ampleur des deux côtés de l’Atlantique pour rendre les objets volés.

Une réunion en ligne de représentants du gouvernement, de législateurs régionaux et d’administrateurs de musée parvenus à un accord que les institutions allemandes – qui possèdent des centaines de bronzes – intensifieraient les discussions avec les partenaires nigérians et s’efforceraient d’effectuer les premiers retours l’année prochaine.

«Nous sommes confrontés à la responsabilité historique et morale de mettre en lumière le passé colonial de l’Allemagne et de l’accepter», a déclaré Monika Grütters, ministre allemande de la Culture, dans un communiqué de presse. «Faire face aux bronzes du Bénin est une pierre de touche», a-t-elle ajouté.

Les bronzes (qui, malgré leur nom, comprennent des objets en ivoire, en laiton et en bois) seront probablement hébergés dans le projet de musée Edo d’art ouest-africain à Benin City, qui l’architecte David Adjaye conçoit au nom du Fiducie de restauration héritée – un groupe qui représente le gouvernement nigérian, les autorités régionales et la cour royale du Bénin.

La fiducie espère ouvrir le musée en 2025, bien que le calendrier ait déjà été repoussé à plusieurs reprises.

Victor Ehikhamenor, un fiduciaire, a salué l’annonce allemande. «Si cela fonctionne, cela créera un plan pour les autres», a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique.

L’Allemagne publiera un inventaire de tous les bronzes du Bénin dans ses musées d’ici le 15 juin, selon un déclaration signé à la réunion de jeudi. Les détails de la provenance de ces objets, y compris s’ils ont été pillés, seront disponibles d’ici la fin de l’année. La déclaration souligne cependant que l’Allemagne espère que certains bronzes resteront dans le pays.

Ehikhamenor a déclaré qu’il n’avait aucun problème avec les objets exposés en Allemagne, tant que leur propriété légale était transférée au musée de Benin City. «Nous voulons avoir une conversation mondiale, mais elle doit être équitable», a déclaré Ehikhamenor. «Nous ne pouvons plus être dans une hiérarchie coloniale.»

En Grande-Bretagne, dont l’armée a effectué le raid de 1897, les mesures visant à rendre les bronzes sont prises par les institutions qui les détiennent, plutôt que par le gouvernement. En mars, le Horniman Museum, à Londres, qui possède 49 objets de Benin City, publié un document de politique cela dit qu’il envisagerait le «retour éventuel» de tout élément de sa collection qui aurait été pris de force ou de vol. Quelques jours plus tard, l’Université d’Aberdeen en Ecosse dit qu’il reviendrait une sculpture d’un oba, ou souverain, du Royaume du Bénin, qui a été volée lors du raid de 1897.

Pourtant, certains des plus grands musées du pays – comme le British Museum, qui possède plus de 900 des objets, y compris sans doute certains des plus beaux – sont réglementés par le Parlement et ne peuvent pas restituer de manière permanente des objets de leurs collections sans modification de la loi. Vendredi, le ministère britannique de la Culture n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Le British Museum est membre du Benin Dialogue Group, un réseau de musées européens qui rencontre des représentants nigérians depuis plus d’une décennie pour discuter de ce qu’il faut faire des bronzes. Le groupe contribue également au développement du musée Edo d’art ouest-africain, ainsi qu’au financement et au personnel des travaux archéologiques sur le site du musée, dont le démarrage est prévu cet automne.

Ehikhamenor a comparé l’implication du British Museum dans les pourparlers de restitution à un employé de McDonald’s qui refuse de faire des hamburgers. «Leur présence là-bas n’a pas conduit au genre de conversations que nous entendons dans d’autres musées d’Europe», a-t-il déclaré. Mais il a ajouté qu’il espérait que l’annonce de l’Allemagne changerait les choses. « Si l’Allemagne trouve des moyens d’avoir cette conversation avec nous, je pense que les Britanniques devraient commencer à trouver un moyen », a-t-il déclaré.

Une porte-parole du British Museum a reconnu dans un communiqué que les bronzes avaient été pris dans des circonstances de «dévastation et de pillage» et a déclaré que cela avait été «expliqué dans les panneaux de la galerie et sur le site Web du musée».

Alors que les musées européens discutent avec le Nigéria depuis des années, les institutions américaines n’ont commencé à agir que récemment sur les bronzes de leurs collections. Le Fowler Museum, qui fait partie de l’Université de Californie, a contacté des responsables nigérians au sujet de l’avenir de 18 bronzes béninois qu’il détient, a déclaré Marla C. Berns, directrice du musée.

Le Smithsonian a convoqué un groupe de travail pour développer une politique autour de l’art colonial et pillé dans sa collection, a déclaré Christine Kreamer, directrice adjointe du National Museum of African Art. Son musée possède 42 bronzes du Bénin – bien que tous n’aient pas été pillés – et d’autres musées de la Smithsonian comme le Musée national d’histoire naturelle en ont également, a-t-elle déclaré. La première réunion du groupe aura lieu la semaine prochaine, a ajouté Kreamer.

«Les musées américains ont été un peu lents à avancer sur ce point», a déclaré Kreamer, attribuant cela à leur manque d’implication dans le colonialisme. «Le temps est maintenant au-delà du droit», a-t-elle ajouté.

Le Metropolitan Museum, qui possède quelque 160 articles de Benin City, dont un masque en ivoire renommé, n’a fait aucune annonce concernant la restitution. Ces œuvres « ont été en grande partie données à l’institution dans les années 1970 et 1990 par des personnes qui les ont acquises sur le marché de l’art », a déclaré jeudi un porte-parole dans un communiqué, ajoutant que le musée était au courant du nouveau plan de l’Allemagne.

Ehikhamenor a déclaré que le Met «dansait autour de ces objets», tout comme le British Museum. Mais, a-t-il ajouté, «le temps des institutions américaines viendra».

Philip Ihenacho, un financier qui dirige la collecte de fonds pour le musée d’art d’Afrique de l’Ouest d’Edo, a déclaré dans une interview téléphonique que la nouvelle volonté de certains gouvernements et musées de parler du retour des bronzes du Bénin avait changé la donne. «Avec l’élan qui semble être derrière certaines discussions, nous sommes de plus en plus convaincus que le défi ne sera plus de persuader les gens de rendre des objets.»

«Le défi», a-t-il ajouté, «va être de savoir comment construire une institution digne de recevoir les objets.»

Christopher F. Schuetze contribution aux rapports.

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