La répression des musulmans en Chine s’étend à une île de villégiature

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SANYA, Chine – L’appel à la prière résonne encore dans les ruelles du quartier musulman de Sanya, vieux de près de 1000 ans, où des minarets surmontés de croissant s’élèvent au-dessus des toits. La répression du gouvernement contre la petite communauté profondément pieuse de cette ville du sud de la Chine a été subtile.

Les enseignes sur les magasins et les maisons qui disent «Allahu akbar» – «Dieu est le plus grand» en arabe – ont été recouvertes d’autocollants d’un pied de large faisant la promotion du «rêve chinois», un slogan officiel nationaliste. Les caractères chinois pour halal, ce qui signifie permis sous l’Islam, ont été supprimés des enseignes et des menus des restaurants. Les autorités ont fermé deux écoles islamiques et ont tenté à deux reprises d’interdire aux étudiantes de porter des foulards.

Les Utsuls, une communauté de pas plus de 10 000 musulmans à Sanya, sont parmi les derniers à émerger en tant que cibles de la campagne du Parti communiste chinois contre l’influence et les religions étrangères. Leurs troubles montrent comment Pékin s’efforce d’éroder l’identité religieuse même de ses plus petites minorités musulmanes, dans un effort pour une culture chinoise unifiée avec la majorité ethnique Han en son sein.

Les nouvelles restrictions à Sanya, une ville de l’île balnéaire de Hainan, marquent un renversement de la politique gouvernementale. Jusqu’à il y a plusieurs années, les responsables soutenaient l’identité islamique des Utsuls et leurs liens avec les pays musulmans, selon des chefs religieux locaux et des résidents, qui se sont exprimés sous couvert d’anonymat pour éviter les représailles du gouvernement.

Le parti a déclaré que ses restrictions sur l’islam et les communautés musulmanes visent à enrayer l’extrémisme religieux violent. Il a utilisé cette justification pour justifier une répression contre les musulmans dans la région de l’extrême ouest de la Chine, le Xinjiang, à la suite de une série d’attaques Il y a sept ans. Mais Sanya a vu peu de troubles.

Le resserrement du contrôle sur les Utsuls «révèle le vrai visage de la campagne communiste chinoise contre les communautés locales», a déclaré Ma Haiyun, professeur adjoint à l’Université d’État de Frostburg dans le Maryland qui étudie l’islam en Chine. «Il s’agit d’essayer de renforcer le contrôle de l’État. C’est purement anti-islam. »

Le gouvernement chinois a nié à plusieurs reprises s’opposer à l’islam. Mais sous Xi Jinping, son principal dirigeant, le parti a démoli des mosquées, sanctuaires anciens et islamique dômes et minarets dans le nord-ouest et le centre de la Chine. Sa répression s’est fortement concentrée sur les Ouïghours, une minorité musulmane d’Asie centrale de 11 millions de personnes au Xinjiang, dont beaucoup ont été détenus dans des camps de détention de masse et contraints de renoncer à l’islam.

L’effort de «sinisation de l’islam» s’est accéléré en 2018 après que le Conseil d’État, le cabinet chinois, a publié une directive confidentielle ordonnant aux responsables d’empêcher la foi d’interférer avec la vie laïque et les fonctions de l’État. La directive a mis en garde contre «l’arabisation» et l’influence de l’Arabie saoudite, ou «saoudisation», dans les mosquées et les écoles.

À Sanya, le parti s’en prend à un groupe qui occupe une position importante dans les relations de la Chine avec le monde islamique. Les Utsuls ont accueilli des musulmans de tout le pays à la recherche des climats doux de la province de Hainan, et ils ont servi de pont vers les communautés musulmanes d’Asie du Sud-Est et du Moyen-Orient.

L’identité islamique des Utsuls a été célébrée pendant des années par le gouvernement alors que la Chine cherchait à renforcer ses liens avec le monde arabe. Ces liens ont été essentiels à l’initiative Belt and Road de M. Xi, un programme destiné à financer des projets d’infrastructure à travers le monde et à accroître l’influence politique de Pékin dans le processus.

Les Utsuls sont devenus «une base importante pour les musulmans qui ont déménagé à l’étranger pour trouver leurs racines et enquêter sur leurs ancêtres», a déclaré un avis gouvernemental en 2017 saluant le rôle de l’islam à Hainan dans le plan de la Ceinture et de la Route. «À ce jour, ils ont reçu des milliers d’universitaires et d’amis de plus d’une douzaine de pays et régions, et sont une fenêtre importante pour les échanges culturels entre les peuples de la mer de Chine méridionale.»

Bien qu’ils soient officiellement étiquetés comme faisant partie de la plus grande minorité ethnique de Chine, les Hui, les Utsuls se considèrent comme culturellement distincts des autres communautés musulmanes du pays.

Ce sont des musulmans sunnites, dont on pense qu’ils descendent des Cham, les pêcheurs de longue distance et les commerçants maritimes du royaume de Champa, qui a régné pendant des siècles le long des côtes centrales et méridionales du Vietnam. Dès le 10ème siècle, les réfugiés cham ont fui la guerre dans ce qui est aujourd’hui le centre du Vietnam et se sont rendus à Hainan, une île tropicale de la taille du Maryland.

Au fil des siècles, les Utsuls ont maintenu des liens solides avec l’Asie du Sud-Est et ont continué à pratiquer l’Islam en grande partie sans entraves. Mais pendant la révolution culturelle de la fin des années 1960 et du début des années 1970, des bandes itinérantes de gardes rouges dévoués à Mao Zedong ont détruit des mosquées dans les villages d’Utsul, comme ils l’ont fait à travers la Chine.

Lorsque la Chine s’est ouverte au monde au début des années 1980, les Utsuls ont commencé à faire revivre leurs traditions islamiques. De nombreuses familles ont renoué avec des parents disparus depuis longtemps en Malaisie et en Indonésie, y compris un ancien Premier ministre malais, Abdullah Ahmad Badawi, dont le grand-père maternel était un Utsul qui a grandi à Sanya.

À ce jour, de nombreux Utsuls, également connus sous le nom d’Utsats, parlent une langue chamique distincte similaire à celle encore utilisée dans certaines régions du Vietnam et du Cambodge, en plus du chinois. Un ragoût de poisson au tamarin aigre infusé de saveurs d’Asie du Sud-Est reste la spécialité locale, et les anciens racontent les histoires de la migration de leurs ancêtres à Hainan. Les femmes portent des foulards colorés, parfois perlés ou brodés, qui couvrent leurs cheveux, leurs oreilles et leur cou, un style similaire aux couvre-chefs portés par les femmes musulmanes en Malaisie et en Indonésie.

Yusuf Liu, un écrivain malaiso-chinois qui a étudié les Utsuls, a déclaré que le groupe avait été en mesure de préserver une identité distincte car ils étaient géographiquement isolés pendant des siècles et tenaient fermement à leurs croyances religieuses. Il a noté que les Utsuls étaient similaires à bien des égards aux Malais.

«Ils partagent plusieurs des mêmes caractéristiques, y compris la langue, la tenue vestimentaire, l’histoire, les liens de sang et la nourriture», a déclaré M. Liu.

Alors que l’économie touristique de Sanya a explosé au cours des deux dernières décennies, les liens des Utsuls avec le Moyen-Orient se sont également développés. Les jeunes hommes se sont rendus en Arabie saoudite pour des études islamiques. Les dirigeants communautaires ont créé des écoles pour enfants et adultes pour étudier l’arabe. Ils ont commencé à construire des dômes et des minarets pour leurs mosquées, s’éloignant du style architectural traditionnel chinois.

Bien qu’il y ait eu quelques affrontements entre Utsuls et les Han voisins au cours des dernières décennies, ils ont pour la plupart vécu en paix, les deux groupes bénéficiant de la récente poussée du tourisme. En revanche, Pékin tente depuis longtemps de réprimer la résistance ouïghoure à la domination chinoise, qui a parfois été violente. Le parti a déclaré que sa politique au Xinjiang avait freiné ce qu’il qualifie de terrorisme et d’extrémisme religieux.

Mais au cours des deux dernières années, même à Sanya, les autorités ont poussé à limiter les expressions manifestes de foi et les liens avec le monde arabe.

Les dirigeants locaux des mosquées ont déclaré qu’on leur avait dit de retirer les haut-parleurs qui diffusaient l’appel à la prière du haut des minarets et de les placer sur le sol – et, plus récemment, de baisser le volume également. La construction d’une nouvelle mosquée a été interrompue dans un différend sur ses dimensions imposantes et ses éléments architecturaux supposés «arabes»; son squelette de béton recueille désormais la poussière. La ville a interdit aux enfants de moins de 18 ans d’étudier l’arabe, ont déclaré des habitants.

Les habitants d’Utsul ont déclaré qu’ils voulaient apprendre l’arabe non seulement pour mieux comprendre les textes islamiques, mais aussi pour communiquer avec les touristes arabes qui, avant la pandémie, venaient dans leurs restaurants, hôtels et mosquées. Certains habitants ont exprimé leur frustration face aux nouvelles restrictions, affirmant avoir remis en question la promesse de la Chine de respecter ses 56 groupes ethniques officiellement reconnus.

Un chef religieux local qui a étudié pendant cinq ans en Arabie saoudite a déclaré que la communauté avait été informée qu’elle n’était plus autorisée à construire des dômes.

«Les mosquées du Moyen-Orient sont comme ça. Nous voulons construire les nôtres comme ça pour qu’ils ressemblent à des mosquées et pas seulement à des maisons », a-t-il dit, s’exprimant sous couvert d’anonymat parce que certains résidents avaient récemment été brièvement détenus pour avoir critiqué le gouvernement. (Signe de la sensibilité du problème, une demi-douzaine de policiers en civil nous ont interrogés à Sanya à propos de nos reportages dans les mosquées.)

La communauté a parfois résisté. En septembre, les parents et les élèves d’Utsul ont manifesté devant les écoles et les bureaux du gouvernement après que plusieurs écoles publiques aient interdit aux filles de porter des foulards en classe. Quelques semaines plus tard, les autorités ont renversé l’ordre, une rare révérence face à la pression publique.

Pourtant, le gouvernement considère l’assimilation des diverses minorités ethniques chinoises comme la clé de la construction d’une nation plus forte.

« Nous devons utiliser les différences ethniques comme base sur laquelle construire une conscience chinoise unifiée », a déclaré Xiong Kunxin, professeur d’études ethniques à l’Université Minzu de Pékin. «C’est la direction du développement futur de la Chine.»

Pour l’instant, les Utsuls sont dans une coexistence difficile avec les autorités.

Au centre de la cour de la mosquée Nankai, un drapeau chinois rouge flotte à peu près à la même hauteur que les sommets des minarets.

Keith Bradsher a rapporté de Sanya et Amy Qin de Taipei, Taiwan. Amy Chang Chien a contribué au reportage de Taipei.

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