La pandémie pourrait-elle signifier la fin du train à grande vitesse du Royaume-Uni?

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STEEPLE CLAYDON, Angleterre – Un chœur de chants d’oiseaux cède la place au rugissement d’une tronçonneuse, puis au grincement et à l’éclatement du bois. Un arbre de 15 mètres se balance, vacille et finit par s’écraser au sol, tandis que les manifestants crient et se moquent.

La construction du plus grand projet de travaux publics du gouvernement britannique – une ligne ferroviaire à grande vitesse connu sous le nom de HS2 – a longtemps été présenté comme contribuant à la sauvegarde de l’environnement. Mais il est de plus en plus contesté par ceux qui l’accusent de faire exactement le contraire.

Ils ont mené une lutte pour la plupart infructueuse contre le projet, un grand plan pour réduire les voyages aériens et routiers en reliant le nord de l’Angleterre au sud plus prospère avec des trains voyageant jusqu’à 225 miles par heure.

Maintenant, avec la pandémie provoquant une augmentation du travail à domicile et une baisse des voyages en train, les opposants pensent que l’argument s’incline enfin, érodant la justification déjà fragile d’un effort qui pourrait coûter plus de 140 milliards de dollars.

Ils comprennent non seulement les jeunes éco-guerriers endurcis qui campent parmi les arbres près de l’ancien bois anglais de Steeple Claydon, dans l’espoir d’arrêter la construction, mais aussi des gens comme Clive Higgins, 71 ans, propriétaire d’une étendue de terre sur le chemin de le projet, et un membre du Parti conservateur du premier ministre Boris Johnson. Il a dit que sa génération avait été élevée pour ne pas montrer d’émotion, mais que c’était impossible lorsque les forêts étaient déchirées.

«Il y a des moments où je rampe dans un coin et pleure», a déclaré M. Higgins.

Tom Burke, un militant écologiste chevronné, soutenait autrefois la voie ferrée, qui devrait principalement plaire aux voyageurs d’affaires. Maintenant, il s’y oppose, invoquant l’empreinte carbone des travaux de construction eux-mêmes, la menace pour la biodiversité et le monde en proie à une pandémie.

«Nous ne revenons pas au même volume de déplacements en train, les gens ne retourneront pas au travail comme ils le faisaient auparavant», a déclaré M. Burke, président d’E3G, un groupe de réflexion environnemental.

La voie ferrée libérerait de l’espace sur le réseau ferroviaire actuel et grinçant, dont une grande partie datait du 19e siècle, et elle a le soutien de M. Johnson. Il adore les projets d’infrastructure de prestige et dit qu’il veut répandre la prospérité dans le nord. Les emplois sont également en jeu; à son apogée, les travaux promettent d’en créer 30 000.

Mais les opposants la rejettent comme un stratagème de vanité que, avec la pandémie nécessitant déjà d’énormes dépenses, le pays ne peut pas se permettre. L’argent serait mieux dépensé, disent-ils, pour la santé ou l’éducation, ou pour améliorer les chemins de fer existants reliant les villes du nord les unes aux autres, plutôt qu’à Londres.

La première phase du projet relierait Londres à Birmingham, à environ 100 miles au nord-ouest. La phase suivante irait plus loin, les liaisons vers Manchester et Liverpool étant prévues pour être achevées entre 2029 et 2033. Une phase finale prévue relierait Birmingham aux villes du nord-est, y compris Leeds, dans le Yorkshire.

Le coût prévu est immense – environ 50 milliards de livres, près de 69 milliards de dollars, pour les premières étapes, et plus de deux fois plus s’il est étendu à Leeds.

Le temps de trajet entre Londres et Manchester devrait être ramené à 90 minutes, au lieu de 128.

Par un matin de printemps ensoleillé à Poor’s Piece, près du village de Steeple Claydon au nord-ouest de Londres, M. Higgins, le propriétaire foncier et ancien entrepreneur informatique, a déclaré qu’il avait invité des manifestants sur ses terres après que le projet y ait participé – jusqu’à présent sans compensation financière – en utilisant des règles qui permettent sa saisie temporaire. Cependant, l’argent n’est pas ce qui le motive vraiment, a-t-il déclaré.

«Nous avons planté et réparé des prairies de fleurs sauvages, nous avons récupéré des étangs, nous avons planté des milliers d’arbres et planté des kilomètres de haies et la récompense que j’ai obtenue d’une société reconnaissante est simplement de venir tout casser en morceaux – le tout sans but. , » il a dit.

Caroline Thomson-Smith, coiffeuse et ancienne enseignante, y a organisé une manifestation en solo l’année dernière, se mettant sur la voie de l’abattage d’arbres.

«C’était déchirant parce que je savais que dès que je serais parti, ils couperaient les arbres et je reviendrais le lendemain et ils seraient partis», a-t-elle déclaré.

La direction du projet affirme créer de nouveaux habitats fauniques et planter sept millions d’arbres dans la première phase des travaux.

Les opposants indiquent que, y compris les émissions provenant de la construction, le projet prendrait 120 ans pour devenir neutre en carbone. Les responsables du projet ferroviaire affirment que ce chiffre est dépassé et ne tient pas compte des nouvelles techniques de construction, ni ne reflète pleinement la réduction des trajets routiers et aériens.

Le mouvement de protestation écologique britannique a arrêté ou ralenti une foule de projets de routes et autres projets de construction, mais une victoire sur celui-ci serait beaucoup plus difficile. Les trains sont plus populaires et plus respectueux du climat que les voitures ou les avions, la construction de la première étape est déjà en cours et le Parlement a autorisé la construction de l’une de ses deux sections nord.

Mais aucune décision n’a encore été prise sur l’opportunité ou le moment de construire la phase finale nord-est, de sorte que les manifestants espèrent pouvoir au moins arrêter cette dernière ligne droite.

Andrew Adonis, membre de la Chambre des lords, ancien secrétaire aux transports et architecte du plan, le soutient.

«Si la pandémie était survenue il y a cinq ans, il y aurait peut-être eu une raison de la suspendre, mais il n’y a aucun argument lorsque vous avez 250 chantiers de construction entre Londres et Birmingham et que vous avez dépensé 10 milliards de livres sterling», a-t-il déclaré.

«À moins d’un changement radical, il y aura un besoin d’une nouvelle capacité de transport significative», a-t-il ajouté, arguant que l’opposition vient d’une alliance de nimbies et de «verts fondamentalistes qui sont contre tout développement de quelque nature que ce soit».

Les manifestants se plaignent de tactiques d’intimidation de la part de la direction du projet et d’agression de la part du personnel de sécurité. Ils disent également que la police utilise la réglementation sur les coronavirus comme ruse pour cibler les militants.

Les responsables du projet rejettent ces arguments, affirmant dans un communiqué que «les militants, dont beaucoup ont déjà été arrêtés et enfreignent leurs conditions de mise en liberté sous caution, sont bien organisés et nous craignons sérieusement que le niveau de comportement criminel puisse causer un préjudice grave à notre le personnel et le public. »

Les protestations sont on pense avoir coûté au projet environ 50 millions de livres sterling déjà. Les militants ont surpris les autorités lorsqu’ils ont occupé des tunnels creusés près de la gare d’Euston à Londres, où la ligne commence et où Larch Maxey, un vétéran de ces manifestations, a passé trois semaines sous terre malgré sa claustrophobie.

«Je vivais dans un espace incroyablement confiné, mais ça s’est amélioré au cours des deuxième et troisième semaines et c’est devenu une expérience stimulante», a-t-il déclaré dans une interview. Il a décrit le projet comme «un schéma du XXe siècle imposé au XXIe siècle», ajoutant: «Le modèle commercial du HS2 était toujours fragile – il était basé sur la croissance attendue des voyages d’affaires – et cela a disparu.»

Dans un camp de protestation à Jones Hill Wood, à environ 40 km de Steeple Claydon, des militants ont construit des cabanes dans les arbres et d’autres abris dans un paysage qui a inspiré l’écrivain Roald Dahl, et où l’abattage d’arbres était prévu l’année dernière.

Ils disent qu’ils ont travaillé dur pour surveiller la faune, y compris l’emplacement des tanières de blaireaux et des colonies de chauves-souris, afin de tenir les fonctionnaires à leurs promesses de protéger certaines espèces. Mais les travaux de construction se poursuivent derrière une clôture métallique verte érigée par des agents de sécurité qui prennent des séquences vidéo sur leurs téléphones de toute personne qui s’approche.

Assis autour d’un feu de camp, Ross Monaghan, un activiste qui a passé un an ici, dormant en grande partie dans une cabane dans les arbres à 80 pieds au-dessus du sol, a déclaré que c’était «une victoire que Jones Hill Wood est toujours debout, mais nous n’avons pas gagné cette bataille encore.

Pour éviter d’autres coupures, a-t-il dit, «les gens vont devoir s’avancer, mettre leur corps en jeu, mettre leur liberté en jeu, et je pense que vous verrez que cela se produira.»

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