Israël et la Syrie achèvent un échange de prisonniers, médiatisé par la Russie

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JERUSALEM – Israël et la Syrie ont combattu plusieurs guerres, n’ont jamais eu de relations diplomatiques et contestent toujours la souveraineté d’une étendue de terre, le plateau du Golan, qui a été saisie par Israël à la Syrie en 1967.

Mais jeudi, les deux pays ont partagé un rare moment de coopération indirecte, en participant à un échange de prisonniers sous la médiation de la Russie qui a vu une femme israélienne détenue captive par la Syrie échangée contre deux bergers syriens capturés par Israël, a annoncé le gouvernement israélien tôt vendredi matin.

«Israël a toujours fait et fera toujours tout ce qui était en son pouvoir pour ramener nos citoyens», a déclaré le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu dans un communiqué.

La femme n’a pas été nommée. Mais elle est dans la vingtaine, vient de près de Jérusalem et a l’habitude de tenter d’entrer illégalement dans les voisins d’Israël, a déclaré un responsable israélien. Elle est entrée en Syrie par voie terrestre début février avant d’être détenue par les autorités syriennes, qui ont rapidement réalisé qu’elle était une civile plutôt qu’une espionne, a déclaré le responsable.

Les circonstances exactes de son entrée ne sont pas claires et feront l’objet d’une enquête par des responsables israéliens après son retour.

À la suite de la médiation de la Russie, qui est un allié syrien avec une forte présence militaire dans le pays, la femme a été transportée par avion à Moscou, a déclaré le responsable. Là, elle a été rencontrée jeudi soir par une équipe israélienne qui comprenait un ancien officier du renseignement, Yaron Blum, qui a des antécédents d’implication dans des échanges de prisonniers.

Sa remise a été précédée par la libération de deux bergers syriens qui avaient été capturés par Israël après avoir traversé par voie terrestre les hauteurs du Golan contrôlées par Israël.

Les hauteurs du Golan ont été occupés par Israël pendant la guerre de 1967 entre Israël, la Syrie, la Jordanie et l’Égypte, et abritent environ 20 000 Arabes druzes. La majeure partie du territoire est divisée par une clôture frontalière, mais il est possible de traverser la frontière dans les parties plus montagneuses de la région, où il est difficile de construire une barrière bien fortifiée.

Des responsables israéliens communiquent sur l’affaire avec leurs homologues russes depuis au moins le 8 février. Pour faciliter l’échange, M. Netanyahu s’est entretenu à deux reprises avec le président russe Vladimir V. Poutine.

Mais la possibilité d’un échange a été gardé secret jusqu’à mardi, de peur de compromettre l’accord.

La femme israélienne devait d’abord être échangée contre deux résidents arabes des hauteurs du Golan occupées par Israël qui étaient détenus par les autorités israéliennes.

Mais l’un d’entre eux, Diyab Qahmuz, en prison pour trafic d’explosifs du Liban vers Israël, selon les médias israéliens, a refusé d’être envoyé en Syrie. Le second, Nihal al-Maqt, est toujours soumis à un nouvel interrogatoire par l’agence de renseignement intérieure israélienne, a déclaré le responsable.

Les bergers syriens ont ensuite été rapidement alignés comme remplaçants, ce qui a conduit à leur libération à un poste frontière syrien jeudi après-midi, et à la livraison ultérieure de la femme à Moscou. On ne savait pas tôt vendredi si elle avait encore quitté la capitale russe pour retourner en Israël.

«L’Etat d’Israël souhaite exprimer sa gratitude pour les actions du président de la Russie», a déclaré le bureau du Premier ministre israélien dans un communiqué.

La Russie a participé à des épisodes similaires dans le passé. En 2016, M. Poutine a aidé à faciliter le retour d’un char israélien capturé par les troupes syriennes dans le sud du Liban en 1982. Trois ans plus tard, le Kremlin a négocié le retour de la dépouille d’un chauffeur de char tué dans la même bataille, Zachary Baumel.

Isabel Kershner a contribué au reportage.

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