Imaginer l’enfance intemporelle de Portland de Beverly Cleary

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Il y a quinze mois, je me suis rendu à Portland, dans l’Oregon, pour visiter les repaires d’enfance et les maisons de Beverly Cleary, l’auteur bien-aimé et primé de plus de 40 livres pour enfants et jeunes adultes. J’étais accompagnée de mon mari et de notre fille, nous trois aficionados de Ramona Quimby, nous parents ayant lu tous les livres enfants, avant de les relire à haute voix à notre enfant.

Avec un déménagement à l’étranger à l’horizon, nous avions décidé de visiter la ville qui joue son propre rôle subtil mais essentiel dans les romans les plus populaires de l’auteur: Portland, avec sa pluie maussade et ses flaques d’eau éclaboussantes, ses rues nommées d’après les tribus amérindiennes régionales, ses des bibliothèques accueillantes et des parcs remplis de vers. L’Oregon de l’enfance de Mme Cleary a clairement inspiré son imagination – parmi ses livres, près de la moitié d’entre eux se déroulent à Portland.

Ainsi, dans les derniers jours de décembre 2019, nous avons fait un voyage dans la ville de Roses, visitant les quartiers nord-est de Grant Park et Hollywood de l’enfance de Mme Cleary. Je ne savais pas alors que ce seraient nos dernières vacances en famille avant la pandémie de coronavirus – et je n’aurais pas pu imaginer à quelle fréquence je retournerais à ces souvenirs pendant les mois de notre enfermement.

Crédit…Alamy

Quand Mme Cleary décédés le 25 mars à l’âge de 104 ans, mon chagrin de la perte d’un auteur adoré qui était a déclaré une «légende vivante» par la Bibliothèque du Congrès en 2000 a été couplé avec des souvenirs de notre voyage. En parcourant les photos de notre voyage, les scènes simples de maisons d’artisans, de parcs verdoyants et de bibliothèques pour enfants bondées évoquaient une innocence perdue.

Enfant, j’aimais les livres de Mme Cleary parce qu’ils ne condescendaient pas. Ses personnages sont des enfants ordinaires qui succombent à des tentations ordinaires, telles que presser un tube entier de dentifrice dans l’évier ou prendre la première bouchée juteuse de chaque pomme de la caisse.

En tant qu’adulte, relisant les livres à haute voix à ma fille, j’ai été frappé par leur sentiment d’intemporalité – des sœurs aux prises avec une rivalité fraternelle, des parents aux prises avec des soucis financiers et la perte d’emploi. Le propre père de l’auteur a perdu sa ferme Yamhill quand elle avait 6 ans, déplaçant la famille de trois personnes à environ 40 miles au nord-est de Portland – la «ville des chèques de paie réguliers, des trottoirs en béton au lieu des trottoirs de bois, des parcs avec pelouses et parterres de fleurs, des tramways au lieu d’un hack de l’écurie de livrée, une bibliothèque avec une chambre d’enfants qui semblait aussi grande qu’une salle maçonnique », a-t-elle écrit dans ses mémoires de 1988,« A Girl From Yamhill ».

J’y ai pensé en voyant l’une des maisons d’enfance chères à Mme Cleary, une modeste, bungalow près de Grant Park, sur un pâté de maisons bordé de maisons serrées. Elle se débattait avec une bande «d’enfants du bon âge pour jouer avec», et leurs escapades la faisaient aspirer à des histoires sur les enfants du quartier. «J’avais envie de livres sur les enfants de Hancock Street», a-t-elle écrit dans «Une fille de Yamhill». Dans ses histoires, elle a changé Hancock Street en Klickitat Street « parce que j’avais toujours aimé le son du nom quand j’avais vécu à proximité. »

Nous avons trouvé la rue Klickitat des livres à proximité, ainsi que la rue Tillamook, toutes deux nommées d’après les tribus amérindiennes du nord-ouest du Pacifique. Alors que ma fille de 6 ans courait le long, à la recherche d’anneaux d’attelage vintage, j’ai imaginé Ramona – ou même une jeune Beverly – sur ces mêmes trottoirs, en train de tomber sur des échasses faites de canettes de café de deux livres et de ficelle, ou se percher sur le trottoir. pour assister au défilé du Festival des roses.

Au cours des jours suivants, nous avons trouvé l’ancienne école élémentaire de l’auteur, un bâtiment en brique maintenant appelé Beverly Cleary School, Fernwood Campus. Nous nous sommes arrêtés à la bibliothèque centrale du comté de Multnomah, une imposante structure en briques du centre-ville où elle a fait des «travaux pratiques» d’été en tant que bibliothécaire étudiante (et où la section pour enfants porte également son nom). Nous avons mangé des beignets et des pizzas. Nous avons visité Grant Park, où l’artiste local Lee Hunt a créé un trio de sculptures en bronze représentant trois des personnages chéris de Mme Cleary: Henry Huggins, son chien, Ribsy et Ramona, ont posé, comme s’ils étaient en mouvement.

Crédit…Ann Mah

Même si c’était une journée d’hiver typique de Portland – humide – rien n’a pu atténuer la joie de ma fille quand elle a vu ses personnages préférés rendus légèrement plus grands que nature. Elle a couru pour tenir la main de Ramona, rayonnante, et l’image que j’ai prise sera à jamais gravée dans mon cœur.

Pour ma fille, la meilleure partie du voyage a été notre visite à la ville de Willamette Valley de Yamhill, où nous avons aperçu la maison victorienne à tourelles dans laquelle Mme Cleary a passé les six premières années de sa vie. Nous avons passé la nuit dans un parc à roulottes vintage à proximité, dormant dans un Airstream Overlander de 1963, comme j’imaginais que l’auteur aurait pu le faire avec sa propre jeune famille. Pour le dîner, nous avons rôti des hot-dogs et des guimauves, un repas que ma fille décrit toujours comme l’un des meilleurs de sa vie.

Ce sont les souvenirs vers lesquels je me suis tourné au cours de l’année écoulée alors que la pandémie a volé les plaisirs simples de la vie. Un après-midi humide au parc. Réchauffement à l’heure du conte de la bibliothèque. Une tasse de chocolat chaud sirotée dans un café bondé. La pluie battant sur le toit métallique de notre camping-car, me rappelant l’inspiration créative que Mme Cleary a décrite dans «Une fille de Yamhill»: «Chaque fois qu’il pleut, je ressens le besoin d’écrire. La plupart de mes livres sont écrits en hiver. »

Avant notre voyage, je m’étais demandé si ma fille était trop jeune pour un pèlerinage littéraire – et peut-être qu’elle l’était, car il y avait des moments où la recherche d’un autre filament de la jeunesse de l’auteur mettait sa patience à l’épreuve. Et pourtant, même s’il ne s’agissait que de quelques jours, notre voyage a capturé sa mémoire. Elle en parle maintenant avec une précision cristalline, rappelant les derniers jours avant le début de l’année la plus étrange de nos vies.

Notre dernier matin à Portland nous a trouvés un groupe de voyageurs fatigués alors que nous attendions de monter à bord de notre vol avant l’aube. Nous avons fait la queue au comptoir du café de l’aéroport pour des muffins et des boissons chaudes – mais quand j’ai essayé de payer, le caissier m’a dit qu’un inconnu anonyme nous avait acheté le petit-déjeuner.

« Maman! C’est comme dans le livre! s’écria ma fille. Il m’a fallu quelques minutes pour me rendre compte qu’elle parlait d’une scène de «Ramona Quimby, 8 ans», lorsque la famille Quimby – épuisée par des soucis financiers, des querelles familiales et un temps maussade – essaie de se remonter le moral avec un dîner hamburger. peut à peine se permettre, seulement pour avoir un gentil monsieur ramasser leur chèque de manière anonyme.

Ce moment ressemble maintenant à un rêve, déconnectés les uns des autres, tous existant dans nos bulles. Mais un jour, bientôt, nous nous retrouverons et toucherons la vie de l’autre, non seulement en tant qu’amis et en famille, mais aussi en tant qu’étrangers. En attendant, nous avons les livres de Beverly Cleary pour nous le rappeler.


Ann Mah, l’auteur du roman The Lost Vintage, vit à Hanoi, au Vietnam.

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