«  Ils n’ont personne  »: à 88 ans, une icône transgenre combat la solitude chez les seniors

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MEXICO CITY – La peinture rose de sa cage d’escalier se décolle, la rampe en métal noir est ébréchée, mais Samantha Flores est toujours aussi acérée au milieu d’une profusion de plantes grimpantes et de fleurs rouges éclatantes.

À 88 ans, l’icône mexicaine transgenre reste élégante, drôle et parfois coquette, assise à une petite table ronde sur le palier devant son petit appartement de Mexico où elle a reçu des appelants, à distance de sécurité, tout au long de la pandémie.

Après près de neuf décennies en tant que mondaine, gérante d’un bar gay, militante LGBTQ et bien plus encore, Mme Flores a une grande communauté d’amis et de voisins de longue date qui viennent frapper à la porte.

«Sans mes amis, je ne serais pas qui je suis», dit-elle.

Mais comme Mme Flores le sait bien, de nombreux aînés n’ont pas cette chance. Et il y a donc une partie de son monde qu’elle a hâte de retrouver: le centre d’accueil qu’elle a fondé et dirige pour aider les adultes LGBTQ plus âgés à lutter contre leur isolement. C’était la première organisation du genre au Mexique.

En mars dernier, le centre a fermé ses portes lorsque le coronavirus a commencé à balayer le pays. Le gouvernement mexicain a promis de vacciner toutes les personnes âgées d’ici la fin du mois, mais dans certains quartiers de Mexico, les vaccinations ne font que commencer.

Alors Mme Flores attend toujours.

«Mon plus grand souhait au monde est de rouvrir», a-t-elle déclaré.

Fondé il y a trois ans, Vida Alegre, ou Happy Life, comme l’appelle le centre, proposait de la méditation, de la thérapie du deuil, des repas, un club de cinéma et une formation technique. Mais plus que tout, a déclaré Mme Flores, cela a donné aux aînés seuls un sentiment de communauté

«La personne âgée, en général, souffre de deux choses: la solitude et l’abandon», dit-elle. «Ils sont une nuisance pour leur famille.»

Pour les personnes lesbiennes, gays, bisexuelles et transgenres plus âgées, qui sont arrivées à l’âge adulte à une autre époque et auraient pu être rejetées par leurs proches, l’isolement peut être encore pire.

«Ils n’ont personne, absolument personne», a déclaré Mme Flores.

Au cours de la dernière année, Mme Flores est devenue une sorte de célébrité. Elle a été profilée par Vogue Mexique en juin dernier, et a ensuite été présenté dans une campagne pour la maison de couture Gucci.

Mais pour Mme Flores, le glamour et l’attention ne sont que de nouvelles plates-formes pour parler de ce qui est le plus important pour elle – Vida Alegre, et de la discrimination endémique que subissent encore les femmes trans mexicaines, qui font souvent du travail du sexe leur seul moyen de gagner leur vie.

«C’est la faute de la société si les femmes trans doivent travailler dans la rue», a-t-elle déclaré. « Ils n’ont aucune autre option. »

Associée à des attitudes de machisme et à la violence généralisée des gangs, la discrimination peut également être mortelle pour les femmes trans au Mexique, qui se classe régulièrement parmi les pays les plus dangereux dans le monde pour les personnes transgenres. Rares sont ceux qui ont la chance de vivre aussi longtemps que Mme Flores.

Mais la chance, semble-t-il, a souvent été du côté de Mme Flores.

Née dans la ville d’Orizaba dans l’État de Veracruz en 1932, Mme Flores a grandi dans une maison avec une cour remplie d’orangers, de goyaves, de citronniers et d’avocatiers. Elle a décrit son enfance comme idyllique. Sa famille acceptait même tacitement ce qu’elle appelait sa nature efféminée, a-t-elle déclaré.

«Je ne pouvais pas passer inaperçu», se souvient Mme Flores.

Mais derrière son dos, il y avait toujours des chuchotements de voisins et de camarades de classe, a déclaré Mme Flores, et après avoir obtenu son diplôme du lycée, elle avait hâte de quitter Orizaba.

«Ce que je voulais, c’était sortir de cette foutue ville et loin de ces maudits gens», a-t-elle dit. «J’ai réalisé que j’avais été critiqué et pointé du doigt pour être queer.»

Mme Flores a déménagé à Mexico, où elle a commencé à plonger dans la scène gay naissante de la capitale des années 1950 et 1960.

«Pour moi, c’était la liberté», dit-elle.

Un soir de 1964, Mme Flores a été invitée à une fête costumée et, avec quelques amis, a décidé de faire du drag. Elle a choisi le nom de Samantha pour son personnage après le personnage de Grace Kelly dans le film «High Society», qui présentait la musique de Cole Porter, son chanteur préféré.

«J’ai aimé Samantha à cause du double sens», a déclaré Mme Flores. « Bing Crosby l’a appelée Sam, ce qui peut aussi être l’abréviation de Samuel. »

L’hôte de la fête était une amie de Mme Flores, Xóchitl, alors l’une des femmes trans les plus célèbres du Mexique, qui, selon Mme Flores, avait des liens avec les riches et les puissants qui lui ont permis la liberté d’organiser des fêtes extravagantes pour le Communauté LGBTQ.

«C’est elle qui a ouvert la porte aux femmes trans», se souvient Mme Flores.

Peu à peu, Mme Flores est apparue en public sous le nom de Samantha jusqu’à ce qu’elle soit finalement Samantha.

«Je suis devenue moi-même, j’ai trouvé ma vraie personnalité», dit-elle.

Bientôt, Samantha Flores était un incontournable de la scène des clubs de Mexico.

«Elle a toujours été une femme très, très élégante», se souvient Alexandra Rodríguez de Ruíz, une militante des droits des transgenres et écrivaine qui était adolescente lorsqu’elle a commencé à fréquenter des clubs gays et rencontré Mme Flores. «Toujours porter de belles robes et toujours accompagné de beaux jeunes hommes.»

À l’époque, disait Mme Rodríguez, faire partie de la communauté LGBTQ au Mexique était encore plus dangereux; la police détenait régulièrement des femmes trans dans la rue ou faisait des descentes dans les bars gays et confisquait leurs biens.

«Il y a eu beaucoup de persécution», a-t-elle dit. «Parfois, s’ils étaient de mauvais flics, ils vous emmenaient quelque part et vous violaient ou vous battaient.»

Mais Mme Flores a dit qu’elle avait réussi à éviter les ennuis. Qu’elle puisse facilement passer pour une femme ou à cause de son amitié avec le Xóchitl bien connecté, elle n’a jamais été dérangée par la police.

Pourtant, Mme Flores a déclaré qu’elle se sentait mal à l’aise d’être une femme trans au Mexique et a décidé de déménager à Los Angeles. Pendant plusieurs années dans les années 1970 et au début des années 80, elle a vécu entre le Mexique et Los Angeles, où elle a travaillé à la gestion d’un bar gay, entre autres entreprises.

Au moment où elle est revenue au Mexique à plein temps au milieu des années 80, la crise du sida battait son plein.

«Mes meilleurs amis, mes amis les plus aimés, ils sont morts du VIH», se souvient Mme Flores. «J’ai perdu le compte – si je disais 300, je n’exagérerais pas.»

Voir la crise à laquelle fait face sa communauté l’a incitée à devenir davantage une militante.

«Je suis devenue une combattante», a-t-elle déclaré.

Au début, Mme Flores a fait du bénévolat dans une organisation caritative de lutte contre le sida, puis a commencé à collecter des fonds pour les enfants séropositifs et les femmes victimes de violence dans le nord du Mexique, en collectant des fonds lors de représentations théâtrales, notamment «The Vagina Monologues», qui s’est déroulée au Mexique pendant des années.

Puis, il y a quelques années, une de ses amies lui a suggéré de créer un refuge pour les personnes âgées LGBTQ.

«C’est à ce moment-là que l’étincelle s’est allumée», a déclaré Mme Flores.

Il a fallu des années à patauger dans la bureaucratie mexicaine et à trouver le bon lieu, mais elle a finalement réussi à obtenir le loyer d’un immeuble d’une pièce dans une rue animée du quartier d’Álamos. Vida Alegre se tient maintenant là, le bâtiment peint en bleu vif avec un drapeau arc-en-ciel à l’avant.

La communauté est passée à une quarantaine de personnes, dont environ la moitié sont hétérosexuelles et n’y vont que pour l’entreprise.

«C’est l’empathie et le fait d’être ensemble», ce qui amène les gens, a déclaré Mme Flores. «L’abandon et la solitude ont fui.»

Outre la réouverture de Vida Alegre, Mme Flores a un autre souhait.

«J’attends que le prince charmant sur son cheval blanc et son armure d’argent vienne me faire une sérénade», a déclaré Mme Flores. «Je vis ici depuis 35 ans, les fenêtres ouvertes, à l’attendre. Mais il n’est toujours pas venu.

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