Des ennemis féroces, l’Iran et l’Arabie saoudite explorent secrètement des tensions apaisantes

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BEYROUTH, Liban – Dans une interview télévisée aux heures de grande écoute il y a quatre ans, le prince héritier Mohammed ben Salmane d’Arabie saoudite a rejeté l’idée que son royaume pourrait en quelque sorte trouver un logement avec son rival, l’Iran.

«Comment communiquons-nous?» Il a demandé. «Les points communs sur lesquels nous pouvons nous mettre d’accord avec ce régime sont presque inexistants.»

Maintenant, le prince Mohammed trouve ces points alors qu’il se lance dans un effort diplomatique pour désamorcer les tensions entre les deux puissances régionales qui ont sous-tendu les conflits à travers le Moyen-Orient.

Le mois dernier, le chef des renseignements saoudiens a entamé des pourparlers secrets avec un haut responsable de la sécurité iranienne à Bagdad pour discuter de plusieurs domaines de discorde, notamment la guerre au Yémen et les milices soutenues par l’Iran en Irak, ont déclaré des responsables irakiens et iraniens.

Et dans une interview télévisée de la semaine dernière, le prince Mohammed a présenté la vision du royaume de l’Iran sous un nouveau jour, affirmant que son pays s’opposait à «certains comportements négatifs» mais espérait «construire une relation bonne et positive avec l’Iran qui profiterait à toutes les parties. . »

Alors que les signes concrets d’une nouvelle entente entre l’Arabie saoudite et l’Iran n’ont pas encore émergé et pourraient prendre du temps, s’ils se produisent, même un refroidissement des esprits entre les adversaires pourrait résonner dans les pays où leur rivalité alimente les querelles politiques et les conflits armés. , y compris le Liban, la Syrie, l’Irak et le Yémen.

«Avec des négociations et des perspectives constructives, les deux pays importants de la région et le monde islamique peuvent mettre leurs différences derrière eux et entrer dans une nouvelle phase de coopération et de tolérance pour apporter la stabilité et la paix dans la région», a déclaré le porte-parole du ministère iranien des Affaires étrangères, Saeed Khatibzadeh, a déclaré jeudi lors d’un point de presse en réponse aux remarques du prince Mohammed.

Les pourparlers à Bagdad ont commencé dans le contexte d’un remaniement plus large des relations au Moyen-Orient alors que la région s’adapte aux changements de style et de politique du président Trump au président Biden, changements qui semblent avoir rendu l’Arabie saoudite plus réceptive à la diplomatie régionale.

Alors que M. Trump s’est étroitement allié avec des pays du Golfe tels que l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis et a poursuivi une politique de «pression maximale» visant à faire des concessions à l’Iran, M. Biden a refroidi les relations des États-Unis avec l’Arabie saoudite et a repris. diplomatie visant à restaurer l’accord international visant à limiter le programme nucléaire iranien.

M. Biden durement a critiqué le bilan de l’Arabie saoudite en matière de droits humains lors de la campagne électorale présidentielle et s’est engagé à réévaluer la relation américaine avec le royaume. Une fois en fonction, il a ordonné la libération de une évaluation du renseignement qui a découvert que le prince Mohammed avait probablement ordonné l’assassinat de l’écrivain dissident saoudien Jamal Khashoggi, bien qu’il refusé de sanctionner le prince directement.

Le mois dernier, la Maison Blanche a dit qu’il le ferait suspendre les ventes d’armes offensives en Arabie saoudite dans le but de retirer le soutien américain à la guerre catastrophique de l’Arabie saoudite au Yémen.

L’Arabie saoudite semble avoir modifié son comportement pour correspondre au nouveau ton.

À l’arrivée de la nouvelle administration, l’Arabie saoudite a libéré un certain nombre de prisonniers de haut niveau et a mis fin au blocus de quatre ans qu’elle et d’autres pays arabes avaient imposé au Qatar, un autre proche partenaire des États-Unis qui entretient également des liens avec l’Iran.

La semaine dernière, le roi saoudien a invité l’émir du Qatar à se rendre en Arabie saoudite, un geste puissant de réconciliation.

Cependant, ni l’Iran ni l’Arabie saoudite n’ont reconnu publiquement les pourparlers. Les responsables saoudiens les ont même publiquement démentis. Leur existence a été confirmée en privé par des responsables irakiens et iraniens.

Les analystes disent que les récents changements dans les administrations américaines, en plus d’une réduction à plus long terme de l’attention de Washington sur le Moyen-Orient qui a les Saoudiens remettre en question l’engagement de l’Amérique à sa défense, ont affaibli la main de l’Arabie saoudite, l’obligeant à adopter une approche moins belliqueuse envers l’Iran.

« L’Amérique se désengage du Moyen-Orient, en retirant des troupes et en se concentrant sur l’Asie, et un équilibre des pouvoirs entre l’Arabie saoudite et l’Iran facilitera cette sortie », a déclaré Ali Qholizadeh, un analyste politique en Iran. «L’Iran saisit cette opportunité stratégique.»

L’Arabie saoudite et l’Iran se disputent depuis longtemps l’influence à travers le Moyen-Orient, et le royaume accuse l’Iran d’utiliser des mandataires pour mener des guerres et affaiblir les États arabes, déstabilisant la région. L’Iran considère l’Arabie saoudite comme un acteur clé dans les efforts des États-Unis et d’Israël pour dominer la région et déstabiliser l’Iran.

Les pourparlers à Bagdad, accueillis par le Premier ministre irakien, Mustafa al-Kadhimi, le 9 avril, ont commencé à aborder certaines de ces questions. Des responsables irakiens et iraniens ont déclaré que les discussions avaient porté sur les activités des milices soutenues par l’Iran en Irak et la guerre au Yémen, où une coalition d’États arabes dirigée par l’Arabie saoudite mène une guerre contre les Houthis soutenus par l’Iran.

Les pourparlers, rapportés pour la première fois par le Financial Times, ont réuni de hauts responsables de la sécurité saoudiens et iraniens, selon deux responsables irakiens, un responsable iranien et un conseiller du gouvernement iranien, qui se sont exprimés sous couvert d’anonymat car ils n’étaient pas autorisés à fournir les informations à les médias d’information.

Le conseiller du gouvernement iranien a déclaré que les discussions incluaient Khalid al-Homeidan, le chef du renseignement saoudien, et Saeed Iravani, le secrétaire adjoint du Conseil suprême de la sécurité nationale iranienne.

Les responsables ont déclaré que les pays avaient accepté de tenir de nouveaux pourparlers à Bagdad en mai, peut-être entre ambassadeurs.

Invité à commenter, le gouvernement saoudien a publié une déclaration disant qu’il «saisirait toute occasion de promouvoir la paix et la stabilité dans la région», à condition que l’Iran «fasse preuve de bonne volonté» et «cesse ses activités malveillantes».

Chaque partie est susceptible de faire de grandes demandes de l’autre.

Les responsables et analystes iraniens ont déclaré que l’Iran voulait résoudre le conflit au Yémen, en veillant à ce que les Houthis aient un rôle de partage du pouvoir au sein du gouvernement. L’Iran souhaite également que l’Arabie saoudite renonce à sa campagne de pression pour supprimer les mandataires de l’Iran en Irak et en Syrie, cesse de faire pression pour des sanctions contre l’Iran et ne normalise pas ses relations avec Israël comme l’ont fait plusieurs autres pays arabes.

Les Saoudiens veulent trouver un moyen de mettre fin à la guerre au Yémen et de freiner les provocations des milices soutenues par l’Iran en Irak qui ont attaqué des cibles saoudiennes et lancé des drones contre le royaume depuis l’Irak, selon Sajad Jiyad, boursier basé à Bagdad à la Century Foundation, un groupe de recherche indépendant.

A terme, les deux parties pourraient discuter de la restauration des relations diplomatiques, qui s’est terminé en 2016 après que l’Arabie saoudite a exécuté un éminent religieux chiite et des Iraniens protestant contre l’exécution de deux missions diplomatiques saoudiennes en Iran.

Yasmine Farouk, chercheur invité au Carnegie Endowment for International Peace qui étudie l’Arabie saoudite, a déclaré qu’elle s’attendait à ce que la première priorité soit de parvenir à une sorte d’arrangement de sécurité régionale comme les deux pays l’avaient fait dans le passé.

«Ils devraient le faire avant de pouvoir parler de la répartition de leur influence dans la région», a-t-elle déclaré.

La simple décision de parler directement avec l’Iran a marqué un changement dans la politique saoudienne, a-t-elle déclaré, étant donné que les Saoudiens avaient précédemment refusé de discuter du Yémen avec l’Iran car ils considéraient l’implication de l’Iran là-bas comme illégitime.

«Maintenant, ils deviennent plus réalistes et matures et ils estiment que parler avec les Iraniens sera plus bénéfique que de simplement dire qu’ils doivent quitter le Yémen», a-t-elle déclaré.

Le prince Mohammed a adopté une ligne dure à l’égard de l’Iran après que son père, le roi Salman, est monté sur le trône saoudien en 2015 et a délégué un pouvoir énorme à son fils préféré.

«Nous sommes une cible principale du régime iranien», a déclaré le prince Mohammed dans une interview télévisée en 2017, affirmant que l’idéologie révolutionnaire de l’Iran rendait impossible les négociations avec ses dirigeants. «Nous n’attendrons pas que la bataille se déroule en Arabie saoudite. Au lieu de cela, nous travaillerons pour que la bataille soit pour eux en Iran.

Son ton était nettement différent la semaine dernière. Même s’il n’a pas reconnu les pourparlers avec l’Iran, il l’a décrit comme «un pays voisin» que l’Arabie saoudite voulait «prospérer et se développer».

« Nous avons des intérêts saoudiens en Iran, et ils ont des intérêts iraniens en Arabie saoudite, qui doivent stimuler la prospérité et la croissance dans la région et dans le monde entier », a-t-il déclaré dans une interview diffusée mardi à la télévision publique saoudienne.

Ben Hubbard a rapporté de Beyrouth, au Liban; Farnaz Fassihi de New York; et Jane Arraf d’Amman, Jordanie. Falih Hassan a contribué au reportage de Bagdad.

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