Des chanteurs d’opéra aident les patients de Covid-19 à apprendre à respirer à nouveau

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LONDRES – Un après-midi récent, l’entraîneur de chant Suzi Zumpe effectuait un échauffement avec un étudiant. Tout d’abord, elle a redressé sa colonne vertébrale et élargi sa poitrine, et s’est lancée dans une série d’exercices respiratoires, expulsant de courtes et brusques bouffées d’air. Puis elle a mis sa voix en action, produisant un bourdonnement résonnant qui a commencé haut dans un quasi-grincement, avant de sombrer bas et de remonter à nouveau. Enfin, elle tira la langue, comme de dégoût: un entraînement pour les muscles du visage.

L’étudiant, Wayne Cameron, a tout répété point par point. « Bien, Wayne, bien, » dit Zumpe avec approbation. «Mais je pense que tu peux me donner encore plus langue dans ce dernier morceau.

Bien que le cours soit dirigé via Zoom, il ressemblait à ceux que Zumpe dirige habituellement à la Royal Academy of Music, ou Garsington Opera, où elle forme de jeunes chanteurs.

Mais Cameron, 56 ans, n’est pas un chanteur; il gère la logistique d’entrepôt pour une entreprise de fournitures de bureau. La séance avait été prescrite par les médecins dans le cadre de son plan de récupération après une expérience de coups de poing avec Covid-19 en mars dernier.

Appelé ENO Breathe et développé par l’English National Opera en collaboration avec un hôpital londonien, le programme de six semaines propose aux patients des cours de chant personnalisés: des exercices de récupération cliniquement prouvés, mais retravaillés par des tuteurs de chant professionnels et livrés en ligne.

Si peu d’organisations culturelles ont échappé aux retombées de la pandémie, les compagnies d’opéra ont été particulièrement touchées. En Grande-Bretagne, beaucoup ont été incapables de se produire devant un public en direct pendant près d’un an. Alors que certains théâtres et salles de concert ont réussi à rouvrir l’automne dernier pour des spectacles socialement distants entre les verrouillages, de nombreux producteurs d’opéra sont tout simplement devenus sombres.

Mais l’English National Opera, l’une des deux principales sociétés britanniques, tente de rediriger ses énergies. Au début, son l’équipe pédagogique a intensifié ses activitéset le département de la garde-robe a fabriqué des équipements de protection pour les hôpitaux pendant une première pénurie nationale. En septembre dernier, l’entreprise offert une «expérience d’opéra au volant», avec une représentation abrégée de «La Bohème» de Puccini diffusée sur de grands écrans dans un parc de Londres. Ce même mois, il a commencé à tester le programme médical.

Dans une interview vidéo, Jenny Mollica, qui dirige le travail de sensibilisation de l’Opéra national anglais, a expliqué que l’idée s’était développée l’été dernier, lorsque des cas de «long Covid» ont commencé à émerger: des personnes qui se sont rétablies de la phase aiguë de la maladie, mais souffrent encore des effets y compris la douleur thoracique, la fatigue, le brouillard cérébral et l’essoufflement.

«L’opéra est enraciné dans le souffle», a déclaré Mollica. «C’est notre expertise. J’ai pensé: ‘Peut-être qu’ENO a quelque chose à offrir.’ »

A titre provisoire, elle a contacté Dr Sarah Elkin, spécialiste respiratoire dans l’un des plus grands réseaux d’hôpitaux publics du pays, l’Imperial College NHS Trust. Il s’est avéré qu’Elkin et son équipe s’étaient également creusé la cervelle sur la manière de traiter ces patients à long terme.

«Avec l’essoufflement, cela peut être vraiment difficile», a expliqué Elkin dans une interview, soulignant le peu de traitements pour Covid et la méconnaissance des séquelles de la maladie. «Une fois que vous avez parcouru les possibilités des traitements médicamenteux, vous sentez que vous n’avez pas grand-chose à donner aux gens.

Elkin chantait elle-même du jazz; elle a estimé que la formation vocale pourrait aider. « Pourquoi pas? » elle a dit.

Douze patients ont été initialement recrutés. Après une consultation individuelle avec un spécialiste de la voix pour discuter de leur expérience de Covid-19, ils ont participé à des séances de groupe hebdomadaires, menées en ligne. Zumpe a commencé avec des notions de base telles que la posture et le contrôle de la respiration avant de guider les participants à travers de courtes rafales de bourdonnement et de chant, de les essayer en classe et de les encourager à pratiquer à la maison.

L’objectif était de les encourager à tirer le meilleur parti de leur capacité pulmonaire, que la maladie avait endommagée, dans certains cas, mais aussi de leur apprendre à respirer calmement et à gérer l’anxiété – un problème pour de nombreuses personnes travaillant à long Covid.

Lorsqu’on a demandé à Cameron s’il voulait rejoindre, il a été perplexe, il a dit: «Je me suis dit: ‘Vais-je être le prochain Pavarotti?’»

Mais Covid-19 l’avait laissé se sentir battu, dit-il; après sa sortie de l’hôpital, il avait dû faire plusieurs visites aux urgences et s’était vu prescrire des mois de traitement de suivi pour des caillots sanguins et des problèmes respiratoires. «Tout ce que j’ai fait, je luttais pour l’air», dit-il.

Il a ajouté que même quelques simples exercices de respiration avaient rapidement fait une énorme différence. «Le programme aide vraiment», dit-il. «Physiquement, mentalement, en termes d’anxiété.»

Presque aussi important, a-t-il ajouté, était de pouvoir partager un espace virtuel et d’échanger des histoires avec d’autres personnes atteintes. «Je me sentais connecté», dit-il.

Parallèlement aux cours hebdomadaires, lui et les autres participants ont eu accès à des ressources en ligne, notamment des partitions téléchargeables, des vidéos de mise à jour – filmées sur la scène principale de l’Opéra national anglais – et des listes de lecture apaisantes de Spotify.

Pour l’élément chant, les tuteurs ont eu l’idée d’utiliser des berceuses issues de cultures du monde entier – en partie parce qu’elles sont faciles à maîtriser, a déclaré Mme Zumpe, en partie parce qu’elles sont apaisantes. «Nous voulons créer une connexion émotionnelle à travers la musique, la rendre agréable», a-t-elle déclaré. «Ce n’est pas seulement physique.»

Et comment chantait Cameron maintenant? Il rit. «Je suis plus en phase», dit-il. Le programme l’avait aidé à atteindre des notes élevées en chantant dans la voiture, a-t-il ajouté. «Après avoir appris la technique, vous pouvez mieux gérer», dit-il.

Elkin a déclaré que d’autres participants avaient également signalé des effets positifs et qu’elle avait commandé un essai randomisé pour approfondir la compréhension clinique – notamment parce que cela aiderait à convaincre des collègues douteux des thérapies complémentaires et des soi-disant «prescription sociale. »

«Certaines personnes pensent que c’est un peu délicat», dit-elle. «Ils veulent des preuves.»

Néanmoins, le programme est étendu aux cliniques post-Covid ailleurs en Angleterre, soutenu par des dons de bienfaisance et gratuit pour toute personne référée par un médecin. L’objectif est d’accueillir jusqu’à 1000 personnes dans la phase suivante, la compagnie d’opéra a déclaré dans un communiqué.

Ce ne sont pas seulement les patients et les cliniciens qui en ont bénéficié, a déclaré Mollica: ENO Breathe avait également donné aux musiciens et aux producteurs de l’entreprise quelque chose sur quoi se concentrer pendant une période sombre. «Tout le monde a trouvé cela vraiment motivant», dit-elle. «C’est fantastique de réaliser que cet ensemble de compétences que nous avons est utile.»

Bien que Cameron ne soit pas revenu en pleine santé, a-t-il déclaré, il avait récemment eu une bataille de boules de neige avec sa fille, un niveau d’effort qui aurait été impensable quelques mois plus tôt. «J’ai beaucoup plus confiance en moi que moi», dit-il. «Ce sentiment sombre a disparu.»

Il a ajouté que le programme avait également fait quelque chose d’immensément précieux: lui apprendre à respirer. «Jusqu’à Covid, je tenais la respiration pour acquise», dit-il. « C’est donc une bénédiction, d’une certaine manière. »

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