Décorer le scandale engloutit Boris Johnson et met la fiancée sous les projecteurs

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LONDRES – De toutes les questions éthiques peu recommandables qui tourbillonnent autour du Premier ministre Boris Johnson ces jours-ci, celle qui est restée bloquée est la façon dont il a payé la rénovation coûteuse de son appartement à Downing Street. Et cela a mis sa fiancée de 33 ans, Carrie Symonds, sous les projecteurs particulièrement torrides.

M. Johnson a été accusé dans des reportages d’avoir utilisé secrètement des fonds d’un donateur du Parti conservateur pour compléter son budget public pour la redécoration de l’appartement – une accusation qui, bien que M. Johnson affirme avoir remboursé l’argent, a déclenché une enquête par les élections britanniques. Commission. Mais c’est Mme Symonds et son goût prétendument cher pour le papier peint et le mobilier design qui sont devenus un thème récurrent sur les réseaux sociaux et dans les tabloïds britanniques.

«#CarrieAntoinette» est à la mode comme hashtag Twitter, tandis que le chef du parti travailliste, Keir Starmer, s’était lui-même photographié en train d’étudier le papier peint dans le grand magasin britannique John Lewis – un coup dur destiné à faire la lumière sur les informations selon lesquelles Mme Symonds se moquait Décor de Downing Street laissé par le prédécesseur de M. Johnson, Theresa May, comme un «cauchemar de John Lewis».

Qu’importe que Mme Symonds n’ait pas été citée pour avoir dit quoi que ce soit à propos de John Lewis. La référence, dans un profil d’elle dans le magazine Tatler, est attribuée à une personne anonyme qui lui a rendu visite une fois dans l’appartement. Tatler a signalé que Mme Symonds a supervisé le projet de rénovation et que son implication signifie qu’elle devra peut-être également remettre des preuves à la Commission électorale.

Pour Mme Symonds, ancienne chef des communications du Parti conservateur qui travaille maintenant pour un groupe de défense des animaux, c’est le dernier procès en un an surchargé de dramatiques: la maladie presque mortelle de M. Johnson après avoir contracté le coronavirus; la naissance de leur fils, Wilfred; et l’amère purge du conseiller en chef de M. Johnson, Dominic Cummings, dans laquelle elle aurait joué un rôle dans les coulisses.

Tout cela a placé Mme Symonds au cœur d’un récit familier, plein de sexisme et de doubles standards: le partenaire du politicien avide et manipulateur. Elle se joint à un défilé de femmes, d’Hillary Clinton à Cherie Blair, l’épouse du Premier ministre Tony Blair, dont les murmures à leurs hommes faisaient l’objet de soupçons fébriles.

Le fait que sa relation avec M. Johnson ait coïncidé avec la rupture de son mariage de 25 ans et qu’elle soit devenue la première partenaire non mariée à s’installer à Downing Street ne fait qu’ajouter à la représentation tabloïd de Mme Symonds comme une libertine Lady Macbeth ou une vers le haut mobile Marie Antoinette – choisissez votre cliché.

«La fascination démesurée pour le rôle de Carrie Symonds dans le cercle du Premier ministre reflète des tropes sexistes dépassés qui considèrent les femmes occupant des postes d’influence comme intrinsèquement sournoises», a déclaré Sophia Gaston, directrice du British Foreign Policy Group et chercheuse à la London School of Économie.

Ses défenseurs disent qu’en tant qu’acteur politique accompli à part entière, Mme Symonds n’a pas moins le droit d’offrir des conseils au Premier ministre que n’importe quel autre conseiller non rémunéré – et il serait sage de l’accepter.

Et pourtant, disent d’autres, il y a des questions légitimes à poser sur l’influence de Mme Symonds, qui va au-delà de l’attention obsessionnelle des médias d’information sur les améliorations à la maison à Downing Street. Sa défense ardente des droits des animaux aurait contribué à la décision du gouvernement de mettre fin à l’abattage de blaireaux dans le Derbyshire, ce qui contredisait les conseils des scientifiques et des vétérinaires.

Des amis de Mme Symonds ont été installés à des postes clés à Downing Street et, selon le récit de M. Cummings, protégés par elle même après la preuve d’actes répréhensibles. Sur son blog, il a affirmé que M. Johnson voulait mettre fin à une enquête sur les fuites après qu’il soit devenu clair que le coupable était Henry Newman, un proche conseiller de Mme Symonds.

M. Cummings a cité M. Johnson qui lui aurait dit: «Si Newman est confirmé comme le fuyant, alors je devrai le renvoyer, et cela me posera de très graves problèmes avec Carrie, car ils sont les meilleurs amis.»

Downing Street a nié que M. Johnson ait tenté de fermer le enquête, mais il n’a fait aucun commentaire sur le rôle de Mme Symonds.

Ses défenseurs disent qu’elle a un sens politique avisé et aurait bien pu aspirer à un siège au Parlement si elle n’avait pas commencé une relation avec M. Johnson. Dans la mesure où elle lui donne des conseils, certains disent que cela est utile: laisser tomber M. Cummings et d’autres Brexiteers purs et durs a adouci l’image du Premier ministre et amélioré sa popularité avant que les récents problèmes d’éthique ne le ramènent à son rôle plus familier. comme un scalawag politique.

«Elle a été fantastique – elle est très fidèle et a été très favorable», a déclaré John Whittingdale, un ancien secrétaire à la culture pour qui Mme Symonds a été conseillère spéciale. Il l’a décrite comme «une conservatrice fortement engagée» et une «très forte partisane du Brexit» à un moment où c’était une position moins populaire.

«Les gens qui attaquent Carrie voient clairement un moyen de nuire au Premier ministre en l’attaquant», a-t-il déclaré.

Mme Symonds souffre de quelques handicaps, dont l’un est l’absence de description de poste pour le partenaire d’un premier ministre. Le rôle n’a pas de statut constitutionnel, et contrairement à celui de première dame aux États-Unis, peu de soutien administratif. Les conjoints qui réussissent ont généralement une identité forte en dehors de Downing Street.

Le mari de Margaret Thatcher, Denis, était un homme d’affaires, tout comme le mari de Mme May, Philip. L’épouse de David Cameron, Samantha, dirigeait une entreprise de mode, tandis que Mme Blair, qui avait autrefois ses propres ambitions politiques, a travaillé comme avocate de haut niveau pendant la décennie au pouvoir de son mari. Bien que l’influence de Mme Blair ait été critiquée dès le début, l’examen s’est calmé alors qu’elle se construisait une carrière juridique florissante.

«Elle a toujours su qu’elle pouvait reprendre son travail au bar, ce qui rendait moins avilissant d’être l’appendice», a déclaré Fiona Millar, journaliste et assistante de Mme Blair. Mme Symonds, a-t-elle dit, «ne semble pas avoir cette vie en dehors de la politique, ce que les gens qui y ont réussi ont eu.

Fille de Matthew Symonds, cofondateur du journal The Independent, et avocate du journal, Josephine McAfee, Mme Symonds a été élevée par sa mère (les deux parents étaient mariés à d’autres personnes à l’époque).

Son jeune âge adulte a été profondément affecté par un incident en 2007 lorsqu’elle a été prise pour cible par un chauffeur de taxi qui lui a servi des boissons enrichies en la conduisant à la maison. Mme Symonds a témoigné contre l’homme, John Worboys, qui a été emprisonné en tant que prédateur sexuel en série.

Bien connectée et sociale, Mme Symonds est devenue une aide en relations publiques pour le Parti conservateur, pour finalement devenir chef des communications, où elle a rencontré M. Johnson. Le couple avait espéré se marier l’été dernier, après que son divorce avec Marina Wheeler soit devenu définitif, mais a retardé la date en raison des restrictions relatives aux coronavirus.

La vie à Downing Street est moins glamour qu’il n’y paraît, a déclaré Mme Millar. Bien que le travail s’accompagne d’un appartement spacieux à Westminster, d’une maison de week-end baronniale, de Chequers et d’un budget de décoration annuel de 30000 £ (41600 $), le gouvernement ne paie pas pour la nourriture ou le personnel de maison. En dehors des occasions publiques, le couple doit cuisiner pour lui-même ou acheter des plats à emporter.

Vivre au-dessus du bureau, alors que M. Johnson luttait contre la pandémie et sa propre maladie, était un défi, ont déclaré des gens qui connaissent Mme Symonds. Elle a contracté Covid elle-même, alors qu’elle était enceinte, puis s’est occupée de leur bébé pendant que M. Johnson, 56 ans, se remettait encore de sa maladie.

«Il y a eu des moments la semaine dernière qui étaient vraiment très sombres», a tweeté Mme Symonds après avoir été libérée d’une unité de soins intensifs. Malgré cela, elle a conservé son intérêt pour la protection de l’environnement.

«Depuis que j’ai Wilf et que je n’ai pas pu me rendre dans les magasins pendant le verrouillage», a-t-elle posté quatre mois plus tard, «je me suis appuyée sur Amazon pour de nombreux articles essentiels pour bébé, mais j’ai été consternée par la quantité d’emballages en plastique. Veuillez signer cette pétition pour demander à Amazon de nous proposer également des options sans plastique. »

Les commentateurs politiques disent voir les empreintes digitales de Mme Symonds dans l’adhésion de M. Johnson aux politiques vertes. Ils disent qu’elle a joué avec ses instincts pragmatiques en le poussant vers une politique plus conciliante.

Peu de partenaires du Premier ministre ont été aussi profondément immergés dans la politique. Non seulement elle connaît bien le Parti conservateur, mais elle a également des contacts étroits parmi ses législateurs, les journalistes politiques et les conseillers spéciaux qui jouent un rôle important à Downing Street et ailleurs au sein du gouvernement.

Steven Fielding, professeur d’histoire politique à l’Université de Nottingham, a déclaré que les gens avaient mis en doute l’influence de Mme Symonds «  en raison de ses connaissances et de ses relations spécifiques et de son expérience en tant qu’agent politique et à cause de la malléabilité de Boris Johnson, et du fait que personne ne l’est. sûr de quoi dans sa tête.

Une partie du malaise au sujet de Mme Symonds concerne autant M. Johnson qu’elle. Avec peu de positions fixes et un manque d’amarrages idéologiques, il laisse l’impression que ses décisions peuvent être influencées par ceux qui ont le plus accès à lui. Au cours d’une année de verrouillage, ce cercle s’est parfois rétréci à Mme Symonds.

«La raison pour laquelle nous nous disputons à ce sujet est que nous pensons que nous avons un chiffre insuffisant en tant que Premier ministre», a déclaré Jill Rutter, une ancienne fonctionnaire qui est chercheuse senior au Royaume-Uni dans une Europe en mutation, un groupe de réflexion londonien. «Si nous pensions que nous avions un très bon Premier ministre, nous soucierions-nous vraiment de l’identité de son épouse, au-delà d’espérer qu’il a une vie personnelle heureuse?

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