De nombreuses familles déchirées à la frontière sud font face à une attente longue et incertaine

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HUEHUETENANGO, Guatemala – Dans un petit village des hauts plateaux guatémaltèques, un père a souri sur le petit écran d’un téléphone portable et a brandi un maillot de football pour la caméra, en désignant le nom inscrit au dos: Adelso.

À Boca Raton, en Floride, à l’autre bout du chat vidéo, son fils – Adelso – a commencé à pleurer.

«Je vous l’enverrai», a déclaré le père, David, lors de l’appel en mars. «Vous devez être fort. Nous allons nous étreindre et parler à nouveau. Tout va bien se passer.

La distance et l’incertitude d’une réunion empêchent les adultes et les enfants de reconstruire des vies brisées à la frontière, aggravant le traumatisme causé par la séparation, ont déclaré des experts. Et dans certains cas, la douleur de la séparation sans fin en vue a encouragé les parents à recommencer le dangereux périple au-dessus de la frontière américaine. Ceux qui le font, dans un effort désespéré pour être à nouveau avec leurs enfants, reconstituent la traversée qui leur a coûté leurs enfants en premier lieu.

Plus de 5 500 familles de migrants ont été séparées à la frontière sud-ouest à partir de 2017, dans le cadre d’une politique connue plus tard sous le nom de «tolérance zéro». Adelso, maintenant âgé de 15 ans, est l’un des plus de 1100 enfants migrants qui sont aux États-Unis mais séparés de leurs parents, selon des avocats travaillant sur la question. Il y a au moins un autre 445 qui ont été enlevés à des parents qui n’ont pas été localisés.

Les familles séparées ont reçu un sursaut d’espoir début février lorsque le président Biden a signé un décret visant à réunifier les familles de migrants en faisant venir les parents expulsés aux États-Unis.

Cette semaine, alors que les appréhensions de migrants à la frontière sud-ouest approchent d’un sommet de près de 20 ans, le Département de la sécurité intérieure a annoncé qu’il amènerait une poignée de parents séparés aux États-Unis dans les prochains jours. Le processus de réunification de tous pourrait prendre des mois ou des années, et des questions subsistent quant aux avantages qui seront offerts à chacune de ces familles.

Adelso a vécu les trois dernières années avec sa tante, Teresa Quiñónez, à Boca Raton, en Floride, où elle travaille comme agent immobilier. Elle était venue aux États-Unis elle-même à 17 ans, sans ses parents.

«Je me souviens encore de lui sortant de l’aéroport et de son petit visage», a déclaré Mme Quiñónez, se rappelant quand Adelso a été libéré après deux mois dans un refuge. «C’est déchirant.»

La plupart du temps, Adelso mène une vie d’adolescent normale, fréquentant le lycée local, jouant au football et allant à la plage.

Et puis il y a les jours où les souvenirs le ramènent à l’époque, il y a trois ans, où lui et son père sont partis de leur ville de montagne pour échapper aux menaces de mort de personnes essayant d’extorquer David en ciblant Adelso, peut-être parce qu’ils se trompaient sur David pour le propriétaire de l’entreprise de camionnage où il travaille.

Ces jours-là, dit Adelso, il a du mal à fonctionner.

«Parfois, le sentiment devient fort, et je me demande pourquoi cela a dû arriver ce jour-là, alors que j’essaie de faire quelque chose», a-t-il déclaré. «Et à cause de ces souvenirs, je le fais mal. Ça fait mal. Je me sens vraiment mal.

Et puis il y a les cauchemars. Un en particulier le hante, dans lequel son père est kidnappé et retenu contre rançon – un cauchemar qu’il a vécu à plusieurs reprises depuis leur séparation à la frontière, et toujours avec la même fin.

«Dans mon rêve, j’essaie de faire quelque chose pour l’aider à rester en vie, mais je ne peux jamais le faire», a déclaré Adelso. «Dans mon rêve, ils le tuent toujours. Et j’ai peur que cela puisse être réel.

Une fois par mois, Adelso a une session d’une heure avec une psychologue pour enfants agréée, Natalia Falcón-Banchs, avec le Center for Child Stress and Health de la Florida State University. Le service est payé par un règlement gouvernemental d’une action en justice au nom de familles de migrants séparées.

«Ces souvenirs récurrents, flashbacks de cet événement traumatisant», a déclaré le Dr Falcón-Banchs, sont «l’un des principaux symptômes du SSPT».

Selon une enquête 2020 par Physicians for Human Rights, de nombreux enfants séparés d’un parent à la frontière présentaient des symptômes et un comportement compatibles avec un traumatisme: trouble de stress post-traumatique, trouble anxieux et trouble dépressif majeur. Dans certains cas, le traumatisme provenait en partie d’expériences dans le pays d’origine de l’enfant, mais les chercheurs ont découvert qu’il était probablement lié à la séparation elle-même.

Le Dr Falcón-Banchs traite actuellement huit enfants âgés de 6 à 16 ans qui ont été séparés d’un parent en 2017 et 2018. Cinq de ces enfants ont reçu un diagnostic de SSPT, d’anxiété et / ou de dépression. Adelso se porte mieux et a fait preuve de résilience et de capacités d’adaptation, a-t-elle déclaré.

Dans un cas, un garçon du Honduras qui a maintenant 13 ans a souffert d’anxiété et de stress post-traumatique après avoir été séparé de sa mère pendant plusieurs mois et placé en famille d’accueil. Être réuni avec elle n’a pas amélioré son état tout de suite, a déclaré Falcón-Banchs.

«Lorsque sa mère l’a emmené pour la première fois à l’école aux États-Unis, son cerveau a réagi de telle sorte qu’il s’est mis à crier et à paniquer et a voulu partir», a-t-elle déclaré. «Lorsqu’il a été séparé, on lui a dit qu’il était« perdu dans le système »et qu’il ne pourrait pas retrouver sa mère. Alors il pleurait juste, peut-être à cause de cette association.

Un facteur qui peut aggraver le traumatisme de l’enfance est la séparation prolongée de l’enfant et du parent.

Lundi, le département américain de la Sécurité intérieure a annoncé qu’il réunirait quatre mères et enfants qui ont été «cruellement» et «intentionnellement» séparés à la frontière américano-mexicaine sous l’administration Trump.

«Nous continuons à travailler sans relâche pour réunir beaucoup plus d’enfants avec leurs parents dans les semaines et les mois à venir», a déclaré Alejandro Mayorkas, le secrétaire à la sécurité intérieure. «Notre équipe se consacre à retrouver chaque famille et à leur donner l’occasion de se réunir et de guérir.»

Un rapport de situation du groupe de travail sur la réunification du président Biden est attendu le 2 juin et pourrait inclure des plans pour réunir davantage de familles. Le groupe de travail est également en négociations de règlement avec l’Union américaine des libertés civiles au sujet de son action collective visant à obtenir une réparation pour les familles de migrants séparées.

Les avocats de l’ACLU et d’Al Otro Lado, un groupe basé en Californie qui fournit un soutien juridique aux migrants, disent avoir soumis le nom de David au groupe de travail pour être inclus dans un essai de quelque 35 réunifications qui se déroulera dans les semaines à venir.

«Nous ne prévoyons aucun problème avec le gouvernement accordant le retour, mais ne pouvons pas le dire définitivement pour le moment», a déclaré Carol Anne Donohoe, l’avocate de David chez Al Otro Lado.

Mais avant que le gouvernement puisse réunifier toutes les familles, il doit d’abord localiser les centaines qui sont toujours portées disparues.

Depuis 2018, des avocats et des groupes de défense des migrants travaillant aux États-Unis et dans d’autres pays recherchent des parents et des enfants l’administration Trump n’a pas suivi après la séparation.

Et de nombreuses familles dont on savait où elles se trouvaient ont depuis déménagé ou changé de numéro de téléphone, ce qui complique le défi d’une éventuelle réunification.

Le fait que la plupart des migrants viennent d’Amérique centrale complique encore davantage la tâche et que trois pays de cette région – le Guatemala, le Honduras et El Salvador – ont connu des verrouillages pendant la pandémie, ainsi que des déplacements internes généralisés dus à deux ouragans, Eta et Iota.

«Nous devons trouver chaque dernière famille et nous ne nous arrêterons pas tant que nous ne le ferons pas», a déclaré Lee Gelernt, l’avocat principal pour les droits des immigrants à l’ACLU.

Mais le processus a été «extrêmement difficile et lent», a-t-il déclaré, ajoutant que «de nombreux parents ne peuvent être trouvés que grâce à des fouilles sur le terrain».

Lors d’une visite dans une petite ville guatémaltèque, un journaliste du Times a appris l’existence de trois parents qui ont déclaré avoir été séparés de force de leurs enfants par des agents des frontières américaines en 2018, puis expulsés. Deux d’entre eux avaient déjà fait le périlleux voyage de retour aux États-Unis, dépensant 15 000 dollars pour retrouver leurs enfants en Floride.

«Ils sont revenus chercher les enfants, car ils étaient restés seuls là-bas», a déclaré Eusevia Quiñónez, dont le mari, Juan Bernardo, est parti avec son frère aîné pour Fort Lauderdale, en Floride, le 8 janvier. «Dieu merci, ils sont bien arrivés. « 

Un autre père, Melvin Jacinto, a été contacté par KIND, un groupe de défense des enfants, il y a plus d’un an, mais il doute qu’ils puissent l’aider. Il veut à nouveau essayer d’entrer aux États-Unis pour retrouver son fils, Rosendo, à Minneapolis et trouver du travail pour subvenir aux besoins de sa famille. Il a dit que parler au téléphone avec son fils, qui a eu 18 ans le mois dernier et dont il est séparé depuis trois ans, est émotionnellement difficile pour lui. Il ne peut s’empêcher de pleurer.

«C’est comme si j’étais traumatisé ou quelque chose du genre», a déclaré M. Jacinto. « Je ne suis pas bon. Je ne dors pas, pas du tout.

Les psychologues travaillant avec des familles séparées disent que le regroupement familial n’est qu’une étape du processus de guérison et que les parents ont autant besoin de conseils en santé mentale que les enfants. De nombreux parents se blâment pour la séparation et, après la réunification, les enfants aussi accusent souvent les parents.

David, qui souffre de gastrite induite par le stress et d’autres complications de santé depuis la séparation, a déclaré qu’il avait également envisagé d’embaucher un passeur pour revenir aux États-Unis pour retrouver Adelso.

«J’ai besoin de voir mon fils», dit-il. «Et il a besoin de moi.

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