Criminel ou martyr? Un prisonnier pose un dilemme politique pour l’Espagne

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BARCELONE – Sur un boulevard verdoyant de Barcelone se trouve le siège d’Omnium Cultural, une organisation connue en Espagne autant pour ses prix littéraires que pour ses rêve d’une république indépendante en Catalogne.

Mais son président, Jordi Cuixart, est introuvable: depuis trois ans et demi, il vit dans une cellule de prison.

Pour les autorités espagnoles, M. Cuixart est un criminel dangereux, reconnu coupable de sédition pour avoir dirigé un rassemblement à un moment où lui et d’autres dirigeants séparatistes étaient cherchant à créer un État séparatiste dans la région nord-est de la Catalogne. Pourtant, pour ses partisans, et aux yeux de nombreux pays étrangers, il est un prisonnier politique assis au cœur de l’Europe.

«Ils veulent que nous changions nos idéaux», a déclaré M. Cuixart, s’exprimant à travers une épaisse vitre dans la section des visiteurs de la prison un récent après-midi.

Plus de trois ans se sont écoulés depuis que le mouvement indépendantiste catalan a failli déchirer l’Espagne, et les politiciens de Madrid ont apparemment gagné. Les plans de sécession sont en grande partie morts. Le son des pots cassés, qui avait été un élément du mouvement, est rarement entendu la nuit à Barcelone.

Mais les dirigeants espagnols, désormais absorbés par la lutte contre la pandémie de coronavirus, ont toujours un problème politique. Trop, M. Cuixart et huit autres hommes emprisonnés pour sédition sont maintenant des martyrs qui, selon des groupes de défense des droits de l’homme, sont détenus pour rien de plus que d’exprimer et d’agir en fonction de leurs opinions politiques.

Pour le gouvernement espagnol – et pour l’Europe dans son ensemble – ils sont également devenus un casse-tête diplomatique, soulevant des accusations d’hypocrisie contre une région connue pour exiger de plus grandes libertés démocratiques dans le monde.

La Russie a cité cette année les détenus catalans à détourner les appels de l’Europe pour la sortie de Aleksei A. Navalny, le chef de l’opposition russe. Les États Unis liste les prisonniers dans son rapport sur les droits de l’homme sur l’Espagne et qualifie leur emprisonnement de forme d’intimidation politique.

Même les législateurs de l’Union européenne, dont l’Espagne est membre, ont évoqué leur sort. Quand le bloc a discuté responsabilisation de la Hongrie et de la Pologne selon les normes de l’Etat de droit de l’UE, certains parlementaires européens ont noté un double standard: l’Espagne, ont-ils déclaré, détenait des prisonniers politiques.

Les incarcérations découlent d’un conflit de longue date, toujours non résolu, sur l’identité, la langue et qui a le droit de régner en Catalogne, une région de 7,5 millions d’habitants à la frontière avec la France.

En 2017, la Catalogne était plongée dans le chaos lorsque ses dirigeants ont tenté de tenir un référendum régional sur l’indépendance au mépris des tribunaux espagnols. Le gouvernement national à Madrid envoyé en escouades anti-émeute, qui a saisi les urnes et même battu certains des électeurs.

Les séparatistes ont quand même revendiqué la victoire, malgré le fait que plus de la moitié des électeurs n’ont pas voté et les sondages ont montré que la Catalogne était divisée sur l’indépendance.

Défiant, le Parlement de Catalogne est allé de l’avant et a quand même déclaré son indépendance – pour suspendre sa propre déclaration avant dissous par le gouvernement espagnol. À ce moment-là, M. Cuixart avait déjà été arrêté et d’autres dirigeants séparatistes fui pour la Belgique.

En 2019, le tribunaux condamnés M. Cuixart et huit autres personnes à entre neuf et 13 ans de prison après les avoir condamnés pour sédition.

«Il est en prison simplement pour avoir exercé son droit de s’exprimer», a déclaré Esteban Beltrán, qui dirige le bureau espagnol d’Amnesty International, à propos de M. Cuixart.

Arancha González Laya, le ministre espagnol des Affaires étrangères, a déclaré que cette affaire avait rappelé de douloureux souvenirs dans le pays d’autres mouvements indépendantistes, y compris les meurtres commis par le groupe terroriste ETA, qui a combattu pendant des décennies pour l’indépendance de la région basque du nord.

«Ce ne sont pas des prisonniers politiques. Ce sont des politiciens qui ont enfreint la loi », a déclaré Mme González Laya dans une interview.

«La question est: avez-vous en Espagne la capacité d’exprimer une opinion différente? Réponse: Oui. Avez-vous le droit de décider unilatéralement de démanteler le pays? Non », a-t-elle ajouté.

Mais David Bondia, professeur de droit international à Barcelone, a déclaré que le gouvernement espagnol envisageait une refonte qui affaiblirait ses lois sur la sédition, ce qu’il considère comme un aveu qu’il y avait eu une erreur en emprisonnant les dirigeants séparatistes.

Le cas de M. Cuixart était encore plus problématique d’un point de vue juridique. Il était à la tête d’un groupe culturel, mais son procès pour sédition s’est déroulé dans un cadre juridique réservé aux politiciens, a déclaré M. Bondia, soulevant des questions de procédure régulière.

Pour Carles Puigdemont, l’ancien président de la Catalogne qui a mené la poussée référendaire, la situation rappelle l’époque de la dictature de Franco, où les opposants politiques vivaient dans la peur des persécutions.

«Pour nous, cela a frappé durement et nous a ramenés dans le passé», a-t-il déclaré.

M. Puigdemont, également recherché pour sédition, a fui l’Espagne en 2017 pour la Belgique, où il siège au Parlement européen. Mais son immunité parlementaire était supprimé en mars, ce qui lui a permis d’être extradé.

L’ombre de Franco a joué un rôle dans les débuts d’Omnium, l’organisation culturelle que M. Cuixart allait diriger.

Elle a été fondée en 1961 par un groupe d’hommes d’affaires pour promouvoir la langue catalane à une époque où le gouvernement espagnol interdisait son utilisation en public. Peu de temps après, les franquistes ont fermé Omnium et le groupe est entré dans la clandestinité.

Lorsque M. Cuixart grandissait à la périphérie de Barcelone dans les années 1980, Franco était mort et de nombreux vestiges de son régime avaient été balayés depuis longtemps. Mais M. Cuixart voyait toujours une intolérance envers sa culture.

Il y avait le nom de M. Cuixart, par exemple. Son prénom, Jordi, était le nom catalan du saint patron de la région, Saint Georges le tueur de dragons. Mais dans les documents officiels, M. Cuixart était enregistré sous le nom espagnol Jorge, une pratique courante dans le pays, qui avait interdit l’enregistrement des prénoms catalans.

«Ils ont vu la différence comme une menace», a-t-il dit.

M. Cuixart a été entraîné dans le monde des lettres catalanes par un oncle qui possédait une librairie bientôt connue pour ses salons littéraires remplis de poètes et de personnalités politiques. L’atmosphère était «un ouragan créatif», a déclaré M. Cuixart, ce qui l’inspirerait pendant des décennies.

Jeune homme, M. Cuixart s’est plongé dans le monde des affaires, travaillant d’abord dans les usines de Barcelone, puis épargnant pour ouvrir l’une des siennes. Après que son profil d’entrepreneur a commencé à se développer, il a rejoint Omnium en 1996.

Le groupe était devenu depuis ses jours clandestins une force clé de la culture catalane. Il a relancé la Nuit de Saint-Llúcia, un festival littéraire de nuit à Barcelone qui avait été interdit par Franco, et a décerné le prix Saint-Jordi du meilleur roman écrit en catalan.

Omnium a également réveillé les sentiments nationalistes que M. Cuixart avait ressentis à l’adolescence.

«Être catalan était plus qu’une langue et une lignée», a-t-il déclaré. «C’était une décision de vivre ici et d’être ici. C’est ce qui vous a fait catalan. »

En 2010, les tribunaux espagnols ont rejeté une charte qui accordait de larges pouvoirs en matière d’autonomie gouvernementale, quatre ans après approuvé par les électeurs et le Parlement régional. Cette décision a suscité une colère généralisée et les drapeaux séparatistes sont devenus courants dans les campagnes.

Bientôt, le Parlement discutait d’une décision visant à déclarer un État indépendant, longtemps considérée comme une chimère des radicaux.

M. Cuixart, qui en 2015 était devenu président d’Omnium, était parfois en désaccord sur le fait que son groupe avait également rejoint la poussée de l’indépendance – c’était une organisation culturelle après tout, pas une organisation politique. Mais en fin de compte, il a déclaré que ne pas adhérer aurait été du mauvais côté de l’histoire.

Le jour crucial est venu pour M. Cuixart le 20 septembre 2017, lorsque la police espagnole, tentant d’empêcher la tenue du référendum sur l’indépendance, avait pris d’assaut un ministère régional catalan en s’appuyant sur des soupçons selon lesquels des plans de vote y étaient organisés. Mais une foule géante a entouré l’emplacement.

M. Cuixart et un leader indépendantiste, Jordi Sánchez, ont tenté de servir de médiateur entre les manifestants et la police. Ils ont aménagé des voies à travers la foule pour que les agents puissent entrer dans le bâtiment et ont annoncé que quiconque considérait la violence était un «traître».

Au fur et à mesure que la nuit avançait, M. Cuixart a déclaré qu’il craignait des affrontements violents. Dans un enregistrement, il est vu au sommet d’un véhicule appelant à la dispersion de la foule. Malgré les railleries des manifestants, la plupart sont partis et M. Cuixart a déclaré qu’il s’était ensuite couché.

Le vote a eu lieu au milieu de la répression le mois suivant. Mais M. Cuixart a rappelé un acte antérieur de désobéissance civile alors qu’il n’y avait pas eu de conséquences après avoir esquivé un projet militaire dans sa jeunesse. Il pensait qu’il n’avait pas grand-chose à craindre cette fois-ci.

Mais ensuite, les accusations sont venues: sédition, l’un des crimes les plus graves d’Espagne. Des accusations aussi draconiennes pour activité lors d’une manifestation ont surpris même les experts juridiques qui ont déclaré que les lois sur la sédition – qui couvrent des crimes moins graves que la rébellion totale – avaient rarement été utilisées dans un pays.

«J’ai dû chercher ce qu’était même la« sédition »», a déclaré M. Cuixart.

M. Cuixart passe maintenant ses journées à la prison de Lledoners, un pénitencier construit pour environ 1 000 détenus, et à la maison de trafiquants de drogue et de meurtriers condamnés. Il a dit qu’il passait ses après-midi à méditer et à écrire des lettres.

Jordi Cañas, un membre espagnol du Parlement européen qui est contre l’indépendance de la Catalogne, a déclaré qu’il avait peu de pitié pour la situation de M. Cuixart parce que les séparatistes l’ont provoquée eux-mêmes.

«Je ne leur pardonne pas parce qu’ils ont brisé notre société», a déclaré M. Cañas, ajoutant que la poussée de l’indépendance divisait encore les foyers espagnols. «J’ai des amis à qui je ne parle plus à ce sujet.»

M. Cuixart, pour sa part, a déclaré qu’il ne demandait pas pardon. Il recommencerait, dit-il. C’était l’Espagne qui avait besoin de changer, a-t-il dit, pas lui.

«À un moment donné, l’Espagne va devoir réfléchir et se demander:« Qu’est-ce qu’ils vont faire de moi? », A-t-il dit. «Éliminez-moi? Ils ne peuvent pas.

Leire Ariz Sarasketa a contribué au reportage de Madrid.

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