«  Comme un miracle  »: le succès des vaccins d’Israël permet aux foules de Pâques à Jérusalem

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JERUSALEM – Vendredi matin, dans la vieille ville de Jérusalem, dans les ruelles calcaires du quartier chrétien, c’était comme si la pandémie ne s’était jamais produite.

Les passages sinueux qui forment la Via Dolorosa, le long de laquelle les chrétiens croient que Jésus a tiré sa croix vers sa crucifixion, étaient remplis de plus d’un millier de fidèles. Dans le marché couvert, l’air sentait l’encens et résonnait d’hymnes chrétiens. La procession du Vendredi Saint, où les fidèles retracent l’itinéraire que Jésus aurait emprunté, était de retour.

«C’est comme un miracle», a déclaré le révérend Amjad Sabbara, un prêtre catholique romain qui a aidé à diriger la procession. «Nous ne faisons pas cela en ligne. Nous voyons les gens devant nous. »

Les restrictions antivirus ont forcé l’annulation de la cérémonie de l’année dernière et obligé les prêtres à tenir des services sans la présence des fidèles. Maintenant, grâce à Israël déploiement de vaccins de premier plan au monde, la vie religieuse à Jérusalem revient à la normale. Et le vendredi, cela a de nouveau attiré les foules dans les rues de la ville et soulagé même l’une des commémorations les plus solennelles du christianisme: la procession du Vendredi saint.

«Nous avons tellement de chance d’être ici», a déclaré May Bathish, une choriste de 40 ans à l’église du père Sabbara dans la vieille ville. «Lorsque vous marchez sur les mêmes pas que Jésus a fait, c’est le plus grand privilège.»

Pendant une grande partie de l’année écoulée, la pandémie a gardé la vieille ville étrangement vide. Ses boutiques, synagogues et églises étaient souvent fermées, ses ruelles dépourvues de touristes et de pèlerins. Mais avec près de 60% des résidents israéliens complètement vaccinés, les rues de la ville étaient à nouveau trépidantes, même si les touristes étrangers étaient toujours absents.

«Lorsqu’elle est vide, c’est comme une ville de fantômes», a déclaré Mme Bathish. Maintenant, a-t-elle ajouté, «c’est une ville de vie».

Au point de rassemblement pour la procession du vendredi, il n’y avait guère de place pour se tenir debout. La police a empêché les retardataires d’entrer par les rues adjacentes. Les membres d’un groupe de jeunes catholiques ont formé un anneau autour des porteurs d’une grande réplique de crucifix, la pièce maîtresse de la procession, pour épargner à ceux qui la transportaient les bousculades d’une mer de fidèles.

Beaucoup de ceux qui participaient à la procession étaient des Palestiniens qui sont devenus des résidents israéliens après qu’Israël a pris la vieille ville en 1967, avec le reste de Jérusalem-Est. Environ 6000 chrétiens arabes vivent dans la vieille ville, aux côtés de musulmans et de juifs.

«Marchez derrière la croix!» cria un responsable de l’église. «Derrière la croix, tout le monde!»

Au-dessus du brouhaha, le père Amjad a appelé sa congrégation à marcher par deux. «Deux par deux», cria-t-il à travers un haut-parleur. «Pas un par un!»

Puis la foule s’est éloignée lentement, chantant des hymnes lugubres tout en poursuivant ce que les chrétiens considèrent comme une reconstitution des derniers pas de Jésus.

Ils ont marché par à-coups sur la Via Dolorosa, devant le site où la tradition veut que Jésus a été jugé par Ponce Pilate, après où il a été fouetté et moqué, devant les magasins vendant des icônes et des croix chrétiennes, des glaces et des T-shirts.

Ils ont tourné à gauche puis à droite, sur les endroits où les chrétiens croient que le Christ a trébuché – une, deux, trois fois – sous le poids du crucifix.

Dans l’allée à l’extérieur de la chapelle Saint-Simon de Cyrène, les marcheurs ont traîné leurs doigts sur un calcaire ocre dans le mur de la chapelle. Selon la tradition, le Christ s’est stabilisé contre la pierre après un trébuchement. Et tant de pèlerins, au cours de tant de siècles, ont depuis caressé la pierre que sa surface est maintenant lisse au toucher.

Enfin, ils ont atteint l’église du Saint-Sépulcre, que les croyants pensent être le site de la crucifixion, de l’enterrement et, finalement, de la résurrection du Christ.

Pour certains, la procession du Vendredi saint a eu encore plus de résonance que d’habitude – ses thèmes de souffrance, de rédemption et de renouveau semblant particulièrement symboliques alors que la fin d’une pandémie mortelle apparaissait enfin en vue.

«Nous avons retrouvé l’espoir», a déclaré George Halis, 24 ans, qui étudie pour devenir prêtre et qui vit dans la vieille ville. «L’année dernière était comme une obscurité qui est venue sur toute la terre.»

Pour d’autres, il y avait une importance théologique, mais aussi émotionnelle, à pouvoir se réunir à nouveau.

«Tous les chrétiens font partie du corps du Christ», a déclaré Mgr. Vincenzo Peroni, prêtre catholique basé à Jérusalem, qui a régulièrement conduit des pèlerinages en Terre Sainte. «Être capable de célébrer ensemble rend cela plus visible.»

Mais pour l’instant, cette unité fait toujours face à des limites. Il y a encore des restrictions sur le nombre de fidèles aux services de Pâques. Les masques sont toujours une obligation légale. Et les étrangers ont toujours besoin d’une exemption pour entrer en Israël – en empêchant des milliers de pèlerins d’entrer, au détriment des commerçants locaux qui dépendent de leurs affaires.

«On a toujours l’impression que ce n’est pas normal», a déclaré Hagop Karakashian, propriétaire d’un célèbre magasin de céramique dans la vieille ville, dont la famille conçu les panneaux de signalisation du quartier. «Les habitants peuvent célébrer, oui. Mais il manque encore quelque chose.

L’humeur des chrétiens à quelques kilomètres de là, dans les villes palestiniennes de Bethléem et Ramallah, était encore moins jubilatoire. Les chrétiens des territoires occupés ne peuvent visiter Jérusalem qu’avec un permis spécial, qui est devenu encore plus difficile à obtenir pendant la pandémie. Alors que la plupart des Israéliens sont maintenant vaccinés, la grande majorité des Palestiniens n’ont pas reçu une seule dose.

Israël a fourni des vaccins à plus de 100 000 Palestiniens vivant en Cisjordanie occupée, qui travaillent presque tous en Israël ou dans les colonies de Cisjordanie. Les responsables palestiniens ont obtenu environ 150 000 doses supplémentaires.

Mais Israël dit qu’il n’est pas obligé vacciner le reste de la population palestinienne, en citant une clause de la Accords de paix d’Oslo des années 90, qui a transféré les tâches de soins de santé aux fonctionnaires palestiniens. Les critiques disent qu’il est toujours de la responsabilité d’Israël d’aider, citant législation internationale cela nécessite une puissance occupante pour superviser les soins de santé pour les populations occupées, ainsi qu’une clause distincte des accords d’Oslo qui stipule qu’Israël doit travailler avec les Palestiniens pendant les épidémies.

Quoi qu’il en soit, les taux d’infection sont toujours élevés dans les territoires occupés et les taux de vaccination sont faibles – et cela a limité le nombre de chrétiens palestiniens autorisés à entrer à Jérusalem pour Pâques cette année. Un porte-parole du gouvernement israélien a refusé de révéler le chiffre définitif.

«Sans permis, nous ne pouvons pas venir», a déclaré le révérend Jamal Khader, curé de la paroisse catholique romaine de Ramallah. «C’est un signe de la présence continue de l’occupation et des limitations de mouvement.»

Mais la crucifixion et la résurrection du Christ fournissent toujours une nourriture spirituelle à une population découragée, a déclaré le père Khader, qui est personnellement autorisé à entrer à Jérusalem grâce à son travail avec l’église.

«Nous nous identifions aux souffrances du Christ le Vendredi saint», a-t-il dit.

« Ensuite », a-t-il ajouté, « nous trouvons un peu d’espoir le dimanche de Pâques. »

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