«C’est un tigre de papier. Les lois britanniques sur le lobby sous le feu alors que Johnson combat le label «  Sleaze  »

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LONDRES – Le succès du déploiement des vaccins en Grande-Bretagne est toujours aussi élevé et une campagne politiquement astucieuse pour tuer une proposition de super ligue européenne de football, Le Premier ministre Boris Johnson est maintenant confronté à des questions épineuses sur la façon dont lui et d’autres hauts fonctionnaires ont géré les efforts de lobbying auprès du gouvernement.

Pour un politicien qui défie joyeusement les conventions et qui respecte rarement les règles, cela revient à un retour à la normalité.

Les dernières questions concernent des SMS que M. Johnson a échangés avec un riche homme d’affaires britannique, James Dyson, sur son projet de fabrication de ventilateurs au début de la pandémie de coronavirus. L’histoire a pris une tournure juteuse vendredi après que les journaux britanniques ont rapporté que les messages avaient été divulgués par l’ancien conseiller en chef mécontent de M. Johnson, Dominic Cummings.

Vendredi, M. Cummings a riposté, écrivant sur son blog personnel qu’il n’avait pas les messages texte qui avaient été divulgués, bien qu’il ait eu des copies d’autres textes entre M. Johnson et M. Dyson. Il a également affirmé que Downing Street l’avait faussement accusé d’avoir divulgué des détails sur une décision d’imposer un verrouillage l’automne dernier.

Peut-être le plus explosif, M. Cummings a affirmé qu’il avait refusé d’aider M. Johnson à rénover son appartement de Downing Street en utilisant des fonds de donateurs, un plan qu’il a décrit comme «contraire à l’éthique, insensé, peut-être illégal» et a déclaré «presque certainement enfreint les règles sur la divulgation des dons politiques. »

La querelle ouverte entre M. Johnson et M. Cummings, que le Premier ministre a limogé en novembre, ne manquera pas d’intensifier le tourbillon de questions éthiques qui entourent le gouvernement de M. Johnson, alors qu’il émerge de la crise d’une année de la pandémie à l’état brut. et dégringolade de la politique quotidienne.

«Dans une certaine mesure, cela est considéré comme comparable au cours de Boris Johnson», a déclaré Timothy Bale, professeur de politique à l’Université Queen Mary de Londres. «De toute évidence, sa probité personnelle est un problème depuis un certain temps. L’un des avantages de Johnson est qu’il n’a jamais prétendu être au sommet de la morale.

M. Johnson a défendu sa promesse d’aider l’entreprise de M. Dyson à éviter une charge fiscale supplémentaire, affirmant qu’il aurait déplacé «ciel et terre» pour obtenir du matériel médical au début de la contagion du coronavirus. Mais ses textes WhatsApp ne sont que l’un des nombreux cas qui soulèvent des questions sur l’accès que des étrangers influents ont à lui et aux autres membres de son gouvernement conservateur.

Le Trésor britannique a publié 40 pages de courriels cette semaine détaillant les contacts entre David Cameron, ancien Premier ministre conservateur, et de hauts responsables du cabinet de M. Johnson au nom d’une société de financement anglo-australienne, Greensill Capital, qui recherchait des prêts auprès du gouvernement britannique.

Le gouvernement a rejeté les demandes, mais le niveau d’accès de M. Cameron – et le fait qu’il n’a enfreint aucune loi – a alarmé les critiques, qui ont déclaré qu’il révélait l’inadéquation des règles régissant le lobbying des anciens responsables. Il en va de même, ont-ils dit, du code de conduite du Premier ministre et des membres de son cabinet.

«C’est un système de tigre de papier», a déclaré Jill Rutter, une ancienne fonctionnaire qui est maintenant chercheuse senior au Royaume-Uni dans une Europe en mutation, un groupe de réflexion basé à Londres. «Si quelqu’un veut le pousser, il tombe en un tas.»

Les lignes directrices sur les fonctionnaires, a-t-elle dit, doivent être mises à jour car le gouvernement a recruté plus de personnes ayant des compétences en affaires, qui ont tendance à tourner dans des emplois hors du gouvernement. le Code ministériel, qui établit des normes de conduite, est un document édenté qui ne dit rien sur le lobbying, a-t-elle dit, et qui peut être réécrit ou rejeté par le premier ministre.

Certains analystes ont fait une distinction entre l’affaire Greensill et les textes de M. Johnson avec M. Dyson. Le gouvernement avait pressé son entreprise, basée à Singapour et connue pour ses aspirateurs haut de gamme, de produire des ventilateurs pour éviter une pénurie d’hôpitaux envahis par les patients Covid. M. Dyson a accepté, à un certain prix pour l’entreprise, mais voulait s’assurer que les employés qui déménageaient en Grande-Bretagne pour effectuer le travail ne seraient pas pénalisés par les lois fiscales.

«Dyson était raisonnable en demandant que son équipe ne soit pas désavantagée en faisant cela dans l’urgence», a déclaré Bronwen Maddox, directrice de l’Institute for Government, un groupe de réflexion à Londres. «Ce qui est discutable, c’est la facilité d’accès au PM qu’il a révélé, et comment il a refusé de suivre la pratique normale de changer de téléphone au bureau.»

Tenir son téléphone portable – et l’utiliser pour envoyer des messages WhatsApp à un homme d’affaires pro-Brexit – n’est pas la seule façon pour M. Johnson de bafouer les conventions. Après sa victoire électorale en 2019, lui et sa petite amie, Carrie Symonds, sont partis en vacances sur la chic île caribéenne de Mustique. M. Johnson a affirmé qu’un autre riche homme d’affaires avait pris la note de 15 000 £ (20 785 $), ce que l’homme d’affaires a nié.

Le parti travailliste de l’opposition s’est emparé des allégations de copinage pour brosser le portrait d’un gouvernement conservateur plongé dans la corruption. Le dirigeant travailliste, Keir Starmer, a martelé M. Johnson au Parlement pour ce que son parti considère comme un modèle de comportement douteux, notamment la distribution de contrats lucratifs pour des équipements médicaux de protection à des entreprises bien connectées.

« Sleaze, sleaze, sleaze, » tonna M. Starmer, « et tout est sous sa garde. »

À quel point ces scandales vont nuire à M. Johnson est une autre question. À l’heure actuelle, selon les analystes, ses peccadilles sont si bien établis que peu de choses changeront l’opinion publique à son sujet. Le Parti conservateur a élargi son avance sur les travaillistes dans les récents sondages, le gouvernement ayant récolté le mérite du déploiement du vaccin. Et l’opposition de M. Johnson à la Super League de football a poli ses références populistes.

Mais le professeur Bale a déclaré qu’à mesure que les divulgations s’accumulent, elles peuvent avoir un «effet boule de neige». Le premier ministre John Major, l’ancêtre de M. Johnson dans les années 1990, jouissait d’une réputation d’honnête politicien. Une série de scandales impliquant des membres de son gouvernement et du Parti conservateur ont fini par ravager cette réputation.

L’environnement politique changeant a peut-être joué un rôle dans la décision de Downing Street d’abandonner le projet de tenir des briefings télévisés à la Maison Blanche. Les assistants de M. Johnson avaient facturé les séances d’information comme preuve de la transparence du gouvernement et dépensé 2,6 millions de livres sterling (3,5 millions de dollars) pour construire une salle d’information lambrissée.

Mais plus tôt cette semaine, les sessions ont été discrètement mises de côté. Allegra Stratton, l’attachée de presse engagée pour passer devant les caméras, a été réaffectée pour être la porte-parole de la conférence des Nations Unies sur le changement climatique, que la Grande-Bretagne accueille à Glasgow en novembre. Les responsables ont déclaré que M. Johnson continuerait à utiliser la salle de briefing pour ses propres rencontres avec la presse.

Si sa conférence de presse la plus récente est une indication, celles-ci peuvent devenir plus difficiles. Lundi, un journaliste a demandé à M. Johnson s’il avait agi avec «honnêteté et intégrité» dans sa relation avec Jennifer Arcuri, une Américaine qui prétend avoir eu une liaison avec M. Johnson lorsqu’il était maire de Londres.

«Oui,» répondit-il laconiquement.

Alastair Campbell, qui a été attaché de presse du Premier ministre Tony Blair, a déclaré que la dynamique politique avait changé depuis que les assistants de M. Johnson ont conçu l’idée de séances d’information télévisées l’automne dernier. Puis, au plus profond de la pandémie, les critiques de la presse à l’encontre du gouvernement ont été retenues par le sentiment de crise nationale.

«Son arrivée a coïncidé avec un moment où, enfin, quelques journalistes commencent à faire preuve d’un peu plus de robustesse», a déclaré M. Campbell. «L’histoire de Cameron-Greensill a suscité des inquiétudes inexploitées quant à la nature du parti au pouvoir.»

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