Ce que nous savons de la ruée meurtrière en Israël

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Le lendemain matin une bousculade meurtrière à flanc de montagne en Israël a fait au moins 45 morts et des dizaines d’autres blessés, les autorités enquêtaient vendredi sur la façon dont une joyeuse cérémonie religieuse s’était transformée en l’une des catastrophes civiles les plus meurtrières de l’histoire du pays.

Selon certaines estimations, environ 100000 personnes s’étaient rassemblées autour de la tombe du mont Meron d’un ancien rabbin, le site de la célébration annuelle, se rassemblant autour d’imposants feux de joie qui éclairaient le ciel nocturne dans la partie nord du pays. Il s’agissait du plus grand rassemblement depuis le début de la pandémie de coronavirus et a été approuvé par les autorités malgré les craintes qu’il pourrait alimenter une épidémie.

Mais une soirée de prière et de danse a tourné au chaos vers 1 heure du matin, lorsque des milliers de personnes se sont retrouvées piégées dans un béguin.

Des témoins ont décrit une scène désespérée, alors qu’une avalanche de personnes a déferlé, avec des adultes et des enfants pris dans le maelström luttant pour respirer.

Vendredi matin, alors que les morts étaient allongés sur le sol dans des sacs mortuaires, les grands chapeaux noirs portés par certains juifs orthodoxes visibles, de nombreuses questions ont été posées sur ce qui a provoqué la bousculade.

Voici ce que nous savons.

Le moment exact où l’événement surpeuplé s’est transformé en une lutte désespérée pour la survie est resté sous enquête vendredi.

Selon les témoignages, la vidéo de l’événement et les déclarations préliminaires des autorités sanitaires, le flux de personnes à travers les ruelles étroites autour de la scène principale où un feu de joie était allumé et des milliers de personnes dansaient et priaient s’est bouché et vers 1 heure du matin.

La situation est soudainement devenue désespérée.

«C’est arrivé en une fraction de seconde; les gens sont tombés, se piétinant les uns les autres. C’était un désastre », a déclaré un témoin au journal Haaretz.

La situation s’est rapidement aggravée, alors que les gens s’entassaient les uns sur les autres dans un passage étroit avec une pente au sol métallique. L’un des blessés, Chaim Vertheimer, a déclaré que le sol était devenu glissant à cause de l’eau renversée et du jus de raisin.

«Pour une raison quelconque, il y a eu une pression soudaine à ce stade et les gens se sont arrêtés, mais de plus en plus de gens ont continué à descendre», a déclaré M. Vertheimer au média israélien Ynet, s’exprimant depuis son lit d’hôpital dans la ville sainte de Safed. «Les gens ne respiraient pas. Je me souviens de centaines de personnes qui criaient: «Je ne peux pas respirer». »

Vidéos a montré que les secouristes essayaient désespérément de démolir les barrières métalliques alors qu’ils luttaient pour atteindre les victimes. Zaki Heller, un porte-parole du service de sauvetage du Magen David Adom, a déclaré que 150 personnes avaient été hospitalisées, dont plusieurs dans un état critique.

M. Heller a déclaré à la radio de l’armée israélienne que «personne n’avait jamais rêvé» que quelque chose comme cela pouvait arriver. «En un instant, nous sommes passés d’un événement heureux à une immense tragédie», a-t-il déclaré.

Deux témoins différents ont déclaré à Haaretz qu’une barricade policière empêchait les gens de sortir et provoquait un surpeuplement. Des images télévisées montraient également une porte latérale dans le passage évacué qui avait été fermée à clé.

Vendredi matin, le ministère de la Justice a déclaré qu’un service des enquêtes internes de la police avait ouvert une enquête sur d’éventuelles fautes criminelles de la part de policiers.

L’année dernière, lorsque les gens se sont réunis pour célébrer sur le même site, les autorités israéliennes ont arrêté plus de 300 personnes qui ignoraient les points de contrôle de la police.

Certains étaient signalé d’avoir jeté des pierres et d’autres objets sur des policiers qui tentaient de contrôler la foule.

Mais la campagne de vaccination rapide du pays et la chute des taux d’infection lui ont permis de revenir rapidement à la normale ces dernières semaines. Plus tôt ce mois-ci, Israël a levé son mandat de masque d’extérieur et des écoles entièrement rouvertes pour la première fois depuis septembre.

Environ 56% de la population israélienne avait été entièrement vaccinée contre Covid-19 jeudi, selon une base de données du New York Times.

Le pèlerinage a eu lieu cette année malgré les avertissements des responsables de la santé israéliens selon lesquels il pourrait conduire à des cas de coronavirus – un danger accru par le fait que certaines parties des communautés ultra-orthodoxes ont été hésitantes se faire vacciner.

Un porte-parole de la police a déclaré aux médias israéliens que la capacité globale du mont Meron était similaire à celle des années précédentes, mais que cette fois-ci, les zones de feu de joie ont été cloisonnées par mesure de précaution contre les coronavirus. Les chefs religieux ont suggéré vendredi que ces précautions pourraient être en partie responsables de la catastrophe.

Jeudi, avant la bousculade, la police israélienne a déclaré avoir arrêté deux personnes pour avoir perturbé les efforts des policiers pour maintenir l’ordre sur le site. Mais la foule était si vaste, a déclaré la police, qu’elle ne pouvait pas obliger les gens à obéir aux restrictions relatives aux coronavirus.

Le Premier ministre Benjamin Netanyahu, qui s’est rendu sur le site vendredi, a promis une «enquête approfondie».

«La catastrophe du mont Meron est l’une des pires qui ait frappé l’État d’Israël», at-il écrit sur Twitter. «Ce qui s’est passé ici est déchirant. Il y avait des gens écrasés à mort, y compris des enfants. Beaucoup de ceux qui sont morts n’ont pas encore été identifiés. »

Depuis plus d’une décennie, on craint que l’enceinte du mont Meron ne soit pas équipée pour accueillir des dizaines de milliers de pèlerins.

En 2008 et 2011, Micha Lindenstraus, alors contrôleur de l’État, a publié des rapports mettant en garde contre le potentiel de catastrophe.

Le complexe lui-même comprend plusieurs grands terrains de rassemblement avec des gradins et des scènes, reliés par une série de ruelles et d’autres sentiers.

Le rapport du contrôleur de 2008 indiquait que «tous les ajouts et modifications de bâtiments apportés au site de la tombe et aux alentours avaient été effectués sans l’approbation des comités locaux et de district de planification et de construction.

«Il n’y a aucune raison de permettre à la situation actuelle de se poursuivre», lit-on dans un rapport.

Le bureau du contrôleur a déclaré qu’un danger particulier était posé par les routes d’accès et les chemins, qui «sont étroits et inappropriés pour accueillir les centaines de milliers de personnes qui visitent le site».

C’est sur l’un de ces chemins que des témoins ont dit que l’écrasement des gens a commencé.

Chaque année, des dizaines de milliers de croyants font un pèlerinage annuel au tombeau d’un sage du deuxième siècle, le rabbin Shimon Bar Yochai, sur les pentes du mont Meron dans le nord d’Israël.

Le rabbin a été parmi les premiers à enseigner publiquement la dimension mystique de la Torah connue sous le nom de Kabbale. La fête, Lag b’Omer, comprend l’allumage de feux de joie pour représenter la lumière spirituelle que l’on peut trouver dans les enseignements mystiques de la Torah.

La fête est également liée dans la tradition juive à la révolte de Bar Kokhba contre les Romains au premier siècle de notre ère.

Alors que la fête est marquée par les fidèles du monde entier, les pèlerins se rendent au mont Meron dans l’espoir de recevoir les bénédictions du rabbin à l’anniversaire de sa mort.



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