Biden soutient Taiwan, mais certains appellent à un avertissement plus clair à la Chine

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WASHINGTON – Si quelque chose peut faire basculer la lutte mondiale pour le pouvoir entre la Chine et les États-Unis en un véritable conflit militaire, disent de nombreux experts et responsables de l’administration, c’est le sort de Taiwan.

Pékin a intensifié son harcèlement militaire de ce qu’il considère comme un territoire voyou, y compris des vols menaçants de 15 avions de combat chinois près de ses côtes ces derniers jours. En réponse, Fonctionnaires de l’administration Biden tentent de calibrer une politique qui protège l’île démocratique et riche en technologies sans provoquer un conflit armé qui serait désastreux pour tous.

Dans le cadre d’une politique de longue date – et notoirement alambiquée – dérivée de la position américaine «une seule Chine» qui soutient Taiwan sans la reconnaître comme indépendante, les États-Unis fournissent un soutien politique et militaire à Taiwan, mais ne promettent pas explicitement de le défendre contre une attaque chinoise.

Cependant, alors que la puissance et l’ambition de la Chine croissent et que Pékin estime que Washington est affaibli et distrait, un débat est en cours pour savoir si les États-Unis devraient s’engager plus clairement à défendre l’île, en partie pour réduire le risque d’erreur de calcul de la Chine qui pourrait conduire à une guerre indésirable.

Le débat reflète un noyau défi de politique étrangère saisissant l’administration Biden lors de l’élaboration de sa stratégie élargie en Asie. À la Maison Blanche, au Département d’État et au Pentagone, qui réexamine sa posture militaire en Asie, les responsables réévaluent les principes fondamentaux de la stratégie américaine pour une nouvelle phase plus dangereuse de concurrence avec la Chine.

Les responsables américains préviennent que la Chine est de plus en plus capable d’envahir la démocratie insulaire de près de 24 millions de personnes, situé à environ 100 miles au large des côtes de la Chine continentale, dont le statut obsède Pékin depuis que les nationalistes chinois se sont retirés et y ont formé un gouvernement après la révolution communiste du pays en 1949.

Le mois dernier, le commandant militaire de la région indo-pacifique, l’amiral Philip S. Davidson, a décrit ce qu’il considère comme un risque que la Chine tente de reconquérir Taiwan par la force au cours des six prochaines années.

Les États-Unis ont longtemps évité de dire comment ils réagiraient à une telle attaque. Alors que Washington soutient Taiwan avec des contacts diplomatiques, des ventes d’armes, un langage ferme et même des manœuvres militaires occasionnelles, il n’y a aucune garantie. Aucune déclaration, doctrine ou accord de sécurité n’oblige les États-Unis à venir à la rescousse de Taiwan. Une loi du Congrès de 1979 stipule seulement que «tout effort visant à déterminer l’avenir de Taiwan par des moyens autres que pacifiques» serait «une grave préoccupation pour les États-Unis».

Le résultat est connu sous le nom d ‘«ambiguïté stratégique», un équilibre prudent destiné à la fois à éviter de provoquer Pékin ou à enhardir Taiwan à une déclaration officielle d’indépendance qui pourrait conduire à une invasion chinoise.

Les responsables de l’administration Biden, qui élaborent leur politique chinoise, accordent une attention particulière à Taiwan et tentent de déterminer si l’ambiguïté stratégique est suffisante pour protéger l’île de plus en plus vulnérable des desseins de Pékin. Mais ils se rendent compte également que les Américains peuvent regarder défavorablement de nouveaux engagements militaires lointains après deux décennies de conflit sanglant et coûteux au Moyen-Orient.

C’est pourquoi l’amiral Davidson a soulevé des sourcils le mois dernier lorsqu’il a reconnu, sous l’interrogation, en s’écartant du message gouvernemental standard, que la politique «devrait être reconsidérée», ajoutant: «J’attendrais avec impatience la conversation.»

«Je pense qu’il y a eu un changement dans la façon de penser des gens», a déclaré Richard N. Haass, ancien directeur de la planification politique au département d’État sous le président George W. Bush et maintenant président du Council on Foreign Relations. « Ce que vous avez vu au cours de l’année dernière, c’est une accélération des inquiétudes aux États-Unis à propos de Taiwan. » Il a décrit le sentiment que «cette situation délicate qui semblait avoir été gérée ou affinée avec succès pendant des décennies, tout à coup, les gens se sont réveillés à la possibilité que cette époque prenne fin.

M. Haass a contribué à susciter une conversation sur le sujet l’année dernière après avoir publié un essai dans le numéro de septembre des Affaires étrangères magazine qui a déclaré que l’ambiguïté stratégique avait «suivi son cours».

« Le moment est venu pour les États-Unis d’introduire une politique de clarté stratégique: une politique qui rend explicite que les États-Unis réagiraient à tout recours chinois à la force contre Taiwan », a écrit M. Haass avec son collègue David Sacks.

M. Haass et M. Sacks ont ajouté que le dirigeant chinois, Xi Jinping, pourrait remettre en question la volonté de l’Amérique de défendre ses alliances après quatre ans sous le président Donald J. Trump, qui a dénoncé les «guerres sans fin» et a ouvertement remis en question les relations des États-Unis et engagements de sécurité. Bien que plus belliqueux, un engagement plus clair serait plus sûr, ont-ils fait valoir.

«Une telle politique réduirait les risques d’erreur de calcul de la part de la Chine, qui est le catalyseur le plus probable de la guerre dans le détroit de Taiwan», ont écrit M. Haass et M. Sacks.

Ces derniers mois, l’idée a gagné du terrain, y compris à Capitol Hill.

Le sénateur Rick Scott, républicain de Floride, a présenté un projet de loi qui autoriserait le président à prendre des mesures militaires pour défendre Taiwan contre une attaque chinoise – rendant les intentions américaines plus ambiguës. Lorsque M. Haass a témoigné le mois dernier devant un panel du Comité des relations extérieures de la Chambre sur l’Asie, il était parsemé de questions sur la manière de dissuader la menace chinoise contre Taiwan.

Dans remarques en février lors d’un événement organisé par le Washington Post, Robert M. Gates, ancien secrétaire à la Défense et directeur de la CIA qui a servi sous les présidents des deux partis, dont M. Bush et Barack Obama, a qualifié Taiwan de la facette des relations américano-chinoises qui le concernait les plus.

M. Gates a déclaré qu’il était peut-être «temps d’abandonner notre stratégie de longue date d’ambiguïté stratégique à l’égard de Taiwan».

La notion a gagné un autre adepte improbable lorsque l’ancien représentant Barney Frank, un démocrate du Massachusetts et une colombe de longue date sur les questions militaires, a fait valoir dans un essai d’opinion dans le journal The Hill le mois dernier que, pour des raisons de droits de l’homme, les États-Unis doivent garantir qu’une démocratie asiatique prospère soit protégée contre «l’absorption forcée dans un régime brutal sans vergogne qui illustre le déni des droits humains fondamentaux».

M. Frank a cité «l’imperméabilité de la Chine à toute autre considération» que la force comme raison pour «empêcher 23 millions de Taiwanais de perdre leurs droits humains fondamentaux».

Bien que d’une valeur limitée en termes territoriaux, Taiwan a également acquis ces dernières années une importance stratégique plus grande en tant que l’un des principaux producteurs mondiaux de semi-conducteurs – l’équivalent high-tech du pétrole dans la confrontation émergente en matière de superinformatique entre les États-Unis et la Chine, qui fait face à Pénurie d’approvisionnement en micropuces.

Ces facteurs combinés ont conduit l’administration Biden à offrir des démonstrations de soutien à Taiwan que certains experts qualifient d’étonnamment énergiques.

Quand la Chine envoyé des dizaines d’avions de guerre au-dessus du détroit de Taiwan quelques jours après l’investiture de M. Biden en janvier, le département d’État a publié une déclaration déclarant l’engagement «solide comme le roc» de l’Amérique envers l’île. M. Biden a évoqué le sujet de Taiwan lors de son appel téléphonique en février avec M. Xi, le secrétaire d’État Antony J. Blinken et le conseiller à la sécurité nationale Jake Sullivan ont fait part de leurs préoccupations à propos de l’île lors de leur rencontre le mois dernier à Anchorage avec deux hauts responsables chinois.

«Je pense que les gens se mettent en quatre pour dire à la Chine: » Ne faites pas de mauvais calculs – nous soutenons fermement Taiwan « , a déclaré Bonnie Glaser, directrice du China Power Project au Center for Strategic and International Studies.

Mme Glaser a déclaré qu’elle avait été surprise de l’approche précoce de l’équipe Biden envers Taiwan, qui jusqu’à présent a maintenu le soutien politique amplifié de l’administration Trump à l’île, une posture que certains critiques ont qualifiée de trop provocante. Elle a noté que M. Blinken avait récemment exhorté le président du Paraguay lors d’un appel téléphonique à maintenir les liens formels de son pays avec Taiwan, malgré la pression de Pékin, et que l’ambassadeur américain aux Palaos, un État de l’archipel du Pacifique occidental, avait récemment rejoint une délégation diplomatique. de ce pays à Taiwan.

«C’est vraiment en dehors de la pratique diplomatique normale», a déclaré Mme Glaser. «Je pense que c’était assez inattendu.»

Mais Mme Glaser ne soutient pas un engagement plus explicite des États-Unis en faveur de la défense de Taiwan. Comme beaucoup d’autres analystes et responsables américains, elle craint qu’un tel changement de politique ne provoque la Chine.

«Peut-être que Xi est alors reculé dans un coin. Cela pourrait vraiment amener la Chine à prendre la décision d’envahir », a-t-elle prévenu.

D’autres craignent qu’une garantie de sécurité américaine concrète n’encourage les dirigeants de Taiwan à déclarer officiellement leur indépendance – un acte qui, aussi symbolique que cela puisse paraître compte tenu des 70 ans d’autonomie de l’île, franchirait une ligne rouge claire pour Pékin.

«L’indépendance de Taiwan signifie la guerre», a déclaré en janvier un porte-parole du ministère chinois de la Défense, Wu Qian.

Certains analystes disent que l’administration Biden pourrait réussir à dissuader la Chine sans la provoquer par des avertissements plus énergiques qui s’arrêtent avant une promesse explicite de défendre Taiwan. Les responsables américains peuvent également émettre des avertissements privés à Pékin qui ne mettent pas M. Xi en danger de perdre publiquement la face.

«Nous avons juste besoin que la Chine comprenne que nous viendrions à la défense de Taiwan», a déclaré Elbridge A. Colby, ancien sous-secrétaire adjoint à la défense chargé de la stratégie et du développement des forces sous M. Trump.

Les États-Unis fournissent depuis longtemps du matériel militaire à Taiwan, notamment milliards de dollars de ventes d’armes sous l’administration Trump, qui comportait des avions de combat et des missiles air-sol permettant aux avions taïwanais de frapper la Chine. Un tel équipement est destiné à diminuer le besoin de Taiwan d’une intervention américaine en cas d’attaque.

Mais M. Colby et d’autres disent que les États-Unis doivent développer un moyen de dissuasion militaire plus crédible dans la région du Pacifique pour correspondre aux progrès récents de l’armée chinoise.

Témoignant devant le Comité sénatorial des services armés le mois dernier, HR McMaster, conseiller à la sécurité nationale de M. Trump, a déclaré que l’ambiguïté actuelle était suffisante.

« Le message à la Chine devrait être: » Hé, vous pouvez supposer que les États-Unis ne répondront pas « – mais c’était également l’hypothèse faite en juin 1950, lorsque la Corée du Nord a envahi la Corée du Sud, » M. McMaster m’a dit.

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