Avec une mission en Chine, l’OMS tente de réhabiliter son image

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Une équipe de scientifiques de l’Organisation mondiale de la santé a déclaré mardi en Chine que le coronavirus s’était probablement d’abord propagé aux humains via un hôte animal intermédiaire et qu’il était « extrêmement improbable » d’avoir été le résultat d’un accident de laboratoire.

Les résultats, rendus après 12 jours de travail sur le terrain par l’équipe en visite à Wuhan, en Chine, étaient la première étape de ce qui sera probablement un processus laborieux pour retracer les origines de la pandémie mondiale, une question essentielle pour aider à prévenir une récidive. .

«Tout le travail qui a été fait sur le virus et pour tenter d’identifier son origine continue de pointer vers un réservoir naturel», a déclaré le Dr Peter K. Ben Embarek, un scientifique en sécurité alimentaire à l’OMS, qui dirige l’équipe d’experts. , s’exprimant lors d’une conférence de presse à Wuhan, la ville où le coronavirus a été découvert pour la première fois à la fin de 2019.

Les experts de l’OMS ont largement axé leurs commentaires sur les aspects scientifiques de leur mission. Mais l’enquête a été à bien des égards éclipsée par la politique. Le gouvernement chinois a continué de suggérer que le virus pourrait provenir de l’étranger, une idée que de nombreux scientifiques écartent. Les responsables chinois ont utilisé mardi la conférence de presse pour continuer à promouvoir cette théorie, arguant que la recherche de l’origine du virus devrait se concentrer sur des endroits en dehors de la Chine.

Pour l’OMS, la visite a également été l’occasion de dissiper les critiques selon lesquelles elle est trop respectueuse envers la Chine.

Pendant des mois, des experts et des politiciens ont dénoncé l’OMS pour avoir permis au gouvernement chinois pour contrôler l’enquête dans la source de la pandémie. Les responsables chinois, craignant d’attirer l’attention sur les faux pas lors de l’épidémie, a retardé à plusieurs reprises la visite d’experts de l’OMS et a cherché à limiter la portée de leur mission. Le gouvernement chinois a accepté la pression mondiale croissante et a finalement autorisé l’équipe de 14 scientifiques à se rendre à Wuhan le mois dernier.

L’OMS a utilisé l’enquête pour projeter une image de transparence et d’indépendance. Pendant son séjour à Wuhan, l’équipe de scientifiques a utilisé les médias sociaux pour faire la chronique de ses visites dans les laboratoires, les centres de contrôle des maladies et les marchés d’animaux vivants. Les responsables de l’OMS ont promis de poser des questions difficiles et de faire pression pour l’accès aux données et à la recherche, mais on ne sait toujours pas dans quelle mesure le gouvernement chinois sera prochain.

«Si l’équipe ne propose pas quelque chose de substantiel, il y a aussi le risque que les gens disent que ce n’était qu’un spectacle», a déclaré Daniel R. Lucey, spécialiste des maladies infectieuses à l’Université de Georgetown.

L’enquête se déroule dans un environnement politique chargé. L’ambassadeur de Chine aux États-Unis, Cui Tiankai, a récemment suggéré que les Etats-Unis devraient permettre à l’OMS d’y envoyer des enquêteurs dans le cadre de son enquête.

Des responsables aux États-Unis et dans d’autres pays occidentaux ont parfois jeté le doute sur l’indépendance de l’enquête de l’OMS, craignant que la Chine ne tente d’influencer les résultats.

Désormais, il incombera à l’équipe de scientifiques de mener une enquête difficile qui, selon beaucoup, pourrait prendre des mois, voire des années.

Alors que la Chine a finalement coopéré à la visite, le gouvernement contrôle toujours fermement la recherche liée au virus en Chine et pourrait essayer d’empêcher la publication d’informations embarrassantes.

«Une visite ne suffit pas pour mener une enquête approfondie», a déclaré Yanzhong Huang, chercheur principal pour la santé mondiale au Council on Foreign Relations. «Ils font tout le travail dans le respect des paramètres fixés par le gouvernement chinois.»

L’équipe de l’OMS a félicité les scientifiques chinois qui ont aidé à la mission, affirmant que le gouvernement avait travaillé de bonne foi pour accorder l’accès à des sites importants tels que le marché de gros de fruits de mer de Huanan, où certains des premiers cas ont été détectés. Les scientifiques ont également été autorisés à visiter l’Institut de virologie de Wuhan, qui abrite un laboratoire de pointe qui a été au centre de plusieurs théories non fondées sur le virus.

Albee Zhang a contribué à la recherche.

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