Avant l’inondation de l’Uttarakhand, l’Inde ignorait les avertissements

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NEW DELHI – Bien avant les inondations sont venues, emportant des centaines de personnes et détruisant les barrages et les ponts nouvellement construits, les panneaux d’avertissement étaient clairs.

L’Himalaya se réchauffe à un rythme alarmant depuis des années, faisant fondre la glace longtemps emprisonnée dans les glaciers, le sol et les roches, augmentant le risque d’inondations et de glissements de terrain dévastateurs, ont averti les scientifiques. Les populations voisines étaient vulnérables, ont-ils dit, et l’écosystème de la région était devenu trop fragile pour de grands projets de développement.

Mais le gouvernement indien a ignoré les objections des experts et les protestations des résidents locaux pour faire exploser des roches et construire des projets hydroélectriques dans des zones instables comme celle de l’État nord de l’Uttarakhand, où la catastrophe a frappé.

Des responsables ont déclaré lundi que les corps de 26 victimes avaient été retrouvés alors que la recherche se poursuivait pour près de 200 personnes disparues. Dimanche, une vague d’eau et de débris a déferlé sur les vallées escarpées de la rivière Rishiganga, effaçant tout sur son passage. La plupart des victimes étaient des travailleurs des projets électriques.

Les villageois ont déclaré que les autorités chargées de superviser les projets de développement coûteux ne les avaient pas préparés à ce qui allait arriver, donnant un faux sentiment de confiance que rien ne se passerait.

«Il n’y avait pas de programme ou de formation dans le village sur la gestion des catastrophes par le gouvernement», a déclaré Bhawan Singh Rana, chef du village de Raini, frappé par certains des pires dégâts. «Notre village est sur un rocher, et nous craignons qu’il puisse glisser à tout moment.»

Les forces de sécurité se sont concentrées sur un tunnel où, selon elles, 30 personnes ont été piégées. De la nourriture a été parachutée dans environ 13 villages où les routes ont été coupées, avec environ 2 500 personnes piégées.

La dévastation des inondations de l’Uttarakhand a une fois de plus attiré l’attention sur l’écosystème fragile de l’Himalaya, où des millions de personnes ressentent l’impact du réchauffement climatique. La Banque mondiale a averti que le changement climatique pourrait réduire considérablement les conditions de vie des jusqu’à 800 millions de personnes en Asie du Sud. Mais les effets se font déjà sentir, souvent de manière meurtrière, dans de grandes parties de la ceinture himalayenne du Bhoutan à l’Afghanistan.

La région a environ 15000 glaciers, qui reculent à un rythme de 100 à 200 pieds par décennie. La fonte alimente ou crée des milliers de lacs glaciaires qui peuvent soudainement percer la glace et les débris rocheux qui les retiennent, provoquant des inondations catastrophiques. Au Népal, au Bhoutan, en Inde et au Pakistan, un grand nombre de lacs glaciaires ont été jugés imminemment dangereux par le Centre international pour le développement intégré des montagnes, un groupe intergouvernemental.

Le Népal a été particulièrement vulnérable, le changement climatique obligeant des villages entiers à migrer vers les basses terres pour survivre à une crise de l’eau qui s’aggrave. Les crues soudaines mortelles, certaines causées par l’éclatement des lacs glaciaires, sont également devenues plus fréquentes.

Les scientifiques ont averti à plusieurs reprises que les projets de développement dans la région sont un pari mortel, qui pourrait aggraver les choses.

Ravi Chopra, le directeur du People’s Science Institute d’Uttarakhand, a déclaré qu’un groupe d’experts de 2012 nommé par le gouvernement avait recommandé de ne pas construire de barrages dans le bassin d’Alaknanda-Bhagirathi, y compris sur le Rishiganga. Il faisait partie d’un comité scientifique nommé par la plus haute cour de l’Inde en 2014 qui déconseillait également la construction de barrages dans «la zone para-glaciaire», ce qu’il a décrit comme une zone où le fond de la vallée est à plus d’environ 7 000 pieds au-dessus du niveau de la mer.

«Mais le gouvernement est allé de l’avant et a choisi de les construire», a-t-il déclaré. Les deux projets hydroélectriques touchés par l’inondation de dimanche – l’un effacé et l’autre gravement endommagé – ont été construits dans cette zone, a-t-il déclaré.

DP Dobhal, ancien scientifique de l’Institut gouvernemental de Wadia de géologie de l’Himalaya, a déclaré: «Lorsque nous développons de tels projets dans l’Himalaya, tels que des projets hydroélectriques ou des routes et des voies ferrées, dans les rapports de projet détaillés, les données de l’étude des glaciers ne sont jamais prises en considération. ou inclus. »

Le gouvernement construit plus de 500 miles d’autoroute dans l’Uttarkhand pour améliorer l’accès à plusieurs grands temples hindous, malgré les objections des écologistes au défrichement massif des forêts requis, qui peut accélérer l’érosion et augmenter le risque de glissements de terrain.

Un comité scientifique nommé par la Cour suprême de l’Inde et dirigé par le Dr Chopra a conclu l’année dernière que le gouvernement, en construisant l’autoroute d’une largeur de 10 mètres, environ 33 pieds, était allé à l’encontre des conseils de ses propres experts du ministère des Transports. Le gouvernement avait fait valoir qu’une route plus large apportait plus de dividendes économiques et était nécessaire pour le déploiement potentiel d’équipements militaires à grande échelle à la frontière contestée avec la Chine.

La Cour suprême s’est rangée du côté d’une faction du comité scientifique et a statué que la route devrait être limitée à 5,5 mètres, soit environ 18 pieds. Mais à ce moment-là, des centaines d’hectares de forêt et des dizaines de milliers d’arbres avaient déjà été coupés, selon un rapport presse The Scroll m’a dit.

«Lorsque vos propres experts ministériels vous disent que les routes de la région himalayenne ne devraient pas avoir une surface goudronnée de plus de 5,5 mètres, et ensuite aller à l’encontre des recommandations de vos propres experts, alors c’est une question sérieuse», a déclaré le Dr Chopra. «À moins que les tribunaux ne se penchent sur la question des responsables des sanctions et des responsables de l’exécution personnellement responsables, je ne pense pas que la situation changera.»

Trivendra Singh Rawat, le ministre en chef de l’Uttarakhand, a mis en garde contre les inondations comme «une raison de construire un discours anti-développement».

«Je réitère l’engagement de notre gouvernement à développer les collines de l’Uttarakhand de manière durable, et nous ne négligerons aucun effort pour assurer la réalisation de cet objectif», M. Rawat a déclaré sur Twitter.

La cause exacte des dernières inondations n’était pas claire lundi soir, le gouvernement indien ayant déclaré qu’une équipe d’experts se rendrait sur le site pour enquêter. Ranjeet Rath, le chef de l’étude géologique de l’Inde, a déclaré information initiale a suggéré un «vêlage glaciaire à la plus haute altitude». Le vêlage consiste à briser des morceaux de glace du bord d’un glacier.

Les scientifiques qui étudient les images satellites avant et après les inondations ont déclaré que cela n’était probablement pas causé par l’éclatement d’un lac glaciaire, car aucun lac de ce type n’était visible sur les images.

Ils ont déclaré que la catastrophe avait probablement commencé par l’effondrement d’une pente rocheuse qui était devenue instable à la suite du dégel de la glace au cours des derniers étés, et qu’un tel glissement de terrain aurait pu briser une partie d’un glacier.

Une avalanche aurait pu endiguer temporairement la rivière, créant un lac qui s’est ensuite libéré, a déclaré Umesh K. Haritashya, un scientifique qui étudie les risques glaciaires à l’Université de Dayton dans l’Ohio.

Les avalanches génèrent également de la chaleur par frottement, qui peut faire fondre la glace qui se trouve sur son chemin ou se trouve dans les débris qui dégringolent.

« Fondamentalement, c’est un glissement de terrain composé d’une fraction de roche et d’une fraction de glace », a déclaré Dan Shugar |, géomorphologue à l’Université de Calgary en Alberta. «Une grande partie de la glace a fondu. Et cela aurait pu ramasser beaucoup plus. »

Le village de Raini se trouvait dans l’une des zones les plus durement touchées dimanche, où le projet hydroélectrique de 13 mégawatts de Rishiganga a été complètement emporté. Par la suite, environ 100 des 150 habitants du village ont passé la nuit en plein air.

«Nous n’avons pas dormi dans nos maisons de peur que plus d’eau ne vienne, que les roches puissent bouger, que quelque chose de plus dangereux puisse arriver», a déclaré M. Rana, le chef du village. «Nous avons pris notre litière dans la forêt, allumé des feux et passé la nuit d’une manière ou d’une autre.

La région a été le site d’une protestation environnementale bien connue contre la déforestation dans les années 1970. Les manifestants, dont un grand nombre étaient des femmes, étreignaient les arbres pour empêcher les bûcherons de les couper, dans un mouvement qui est devenu connu sous le nom de «chipko», ou étreinte.

M. Rana a déclaré que les résidents locaux avaient également organisé des manifestations contre la construction du projet électrique de Rishiganga, qui a commencé à produire de l’électricité l’année dernière, et qu’ils avaient même déposé des poursuites judiciaires, mais en vain. Ils craignaient que l’explosion de roches ne provoque des glissements de terrain mortels.

«Nous entendions des explosions et voyions les roches se déplacer», a-t-il déclaré. «Lorsque ce projet était en construction, la moitié de notre village a glissé. Nous avons demandé à être transférés d’ici à un autre endroit. Le gouvernement a dit qu’il le ferait, mais cela ne s’est jamais produit.

Bhadra Sharma a contribué au reportage de Katmandou, au Népal, et Henry Fountain d’Albuquerque.



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