5000 fuient alors que le Venezuela lance la plus grande campagne militaire depuis des décennies

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BOGOTÁ, Colombie – Le Venezuela mène sa campagne militaire la plus concertée depuis des années, ciblant ce qu’il dit être un groupe criminel opérant à l’intérieur de sa frontière près de la Colombie, mais envoyant également environ 5000 de ses propres civils fuyant dans le pays voisin.

L’assaut – qui a commencé par plusieurs jours de frappes aériennes que les experts en sécurité ont décrit comme la plus grande utilisation de la puissance de feu du Venezuela depuis des décennies – représente un changement significatif par rapport à l’approche largement non interventionniste qu’il a longtemps employée envers les organisations illicites qui fleurissent le long de sa frontière.

Pendant des années, les responsables du gouvernement du président Nicolás Maduro ont toléré et parfois même coopéré avec ces groupes armés, dont beaucoup avaient des racines en Colombie, alors qu’ils transportaient de la drogue et d’autres produits de contrebande entre les nations.

Maintenant, il s’en est pris à l’un d’entre eux, même si les raisons restent obscures. M. Maduro a affirmé ces derniers jours que l’attaque reflétait la politique de son gouvernement de «tolérance zéro envers les groupes armés colombiens irréguliers».

Les analystes jettent un scepticisme sur l’explication officielle.

«Nous n’avons jamais vu quelque chose comme ça à cette échelle», a déclaré Kyle Johnson, fondateur de Conflict Responses, une organisation à but non lucratif basée à Bogotá et axée sur les questions de sécurité, à propos des combats.

La campagne militaire a commencé le 21 mars à Apure, l’un des États les plus pauvres du pays, et a entraîné la mort d’au moins neuf personnes que le gouvernement vénézuélien considère comme des guérilleros et deux membres de son propre personnel, a déclaré le ministre de la Défense, Vladimir Padrino.

Plusieurs groupes rebelles colombiens ont opéré sur le territoire vénézuélien ces dernières années, y compris des membres dissidents des Forces armées révolutionnaires de Colombie qui ont refusé de déposer les armes à la suite d’un accord de paix de 2016.

L’assaut vénézuélien, centré autour de La Victoria, une ville d’environ 10000 habitants, visait une faction de dissidents des FARC connue sous le nom de Dixième Front, selon les résidents locaux, ce qui a fait valoir que les experts Gouvernement Maduro ou ses alliés.

Les frappes aériennes qui ont lancé la campagne ont été suivies de combats au sol entre l’armée vénézuélienne et le dixième front qui «s’intensifient chaque jour», a déclaré Juan Francisco García du groupe vénézuélien de défense des droits de l’homme Fundaredes, qui dispose d’un vaste réseau de communication dans la région. .

Il a décrit «une population civile piégée entre des groupes en guerre».

Lors d’entretiens, des témoins dans et autour de La Victoria ont décrit leur réveil le dimanche 21 mars au grondement des camions du gouvernement qui traversaient la ville, suivi du rugissement des avions volant à basse altitude.

«Il faisait encore noir quand j’ai commencé à entendre les camions», a déclaré Miguel Antonio Villegas, 66 ans, le principal porte-parole du conseil communautaire de La Victoria, qui a vu le convoi militaire par sa fenêtre. Bientôt, il a dit, « les bombes ont commencé. »

Alors que les villageois se réveillaient, a déclaré M. Villegas, ils se sont rassemblés à l’extérieur et ont vu des explosions juste à l’est.

Dans les jours suivants, a déclaré M. Villegas, les bombardements se sont poursuivis dans la zone près de La Victoria, et les soldats ont commencé à affluer dans la ville, interrogeant des civils et entrant dans leurs maisons, les accusant de collaborer avec les guérilleros.

Les dissidents des FARC ont apparemment répondu. Deux jours après le début de la campagne militaire du Venezuela, une bombe a explosé au bureau des impôts et la ville a perdu le pouvoir lors d’une attaque qui Fundaredes attribué au groupe FARC.

Le lendemain, les bombardements des avions gouvernementaux étaient si proches de La Victoria que «même le sol a bougé», a déclaré M. Villegas. Terrifié, il a rempli un sac à dos avec des effets personnels et s’est enfui avec deux membres de sa famille sur la rive de l’étroite rivière qui sépare La Victoria de la ville colombienne d’Arauquita.

La banque était remplie de voisins qui fuyaient également, a déclaré M. Villegas, qui a utilisé un petit bateau pour se rendre en Colombie, où lui et sa famille sont restés.

L’armée a depuis intensifié sa présence à La Victoria, selon un témoin civil qui a demandé à ne pas être nommé, craignant des représailles des forces de sécurité vénézuéliennes.

L’homme, le propriétaire d’un petit marché, a décrit des soldats rassemblant les villageois, exigeant une identification, les plaquant contre des murs et leur pointant des armes. Dans un cas, a-t-il dit, un résident a été forcé de s’agenouiller, puis battu et détenu.

Un homme qui s’est entretenu avec un chercheur de Human Rights Watch a déclaré que quatre membres de sa famille – sa mère, son père, son frère et son oncle – avaient été tués par les forces de sécurité vénézuéliennes, qui accusaient la famille d’être des guérilleros, a indiqué le groupe. Au moins onze civils, a déclaré le chercheur, avaient été arrêtés par les forces de sécurité vénézuéliennes.

Le gouvernement vénézuélien a chargé deux procureurs d’enquêter sur les accusations de violations des droits de l’homme, le procureur général du pays, Tarek Saab, a déclaré. Mais le gouvernement a également cherché à limiter la couverture médiatique de la campagne militaire, selon Fundaredes.

Mercredi à La Victoria, les autorités vénézuéliennes ont arrêté deux journalistes de la chaîne vénézuélienne NTN24 et deux militants des droits humains de Fundaredes qui tentaient de documenter la crise. Ils ont été gardés un jour avant d’être libérés, selon des membres de leur famille et des amis.

Tamara Taraciuk Broner, directrice adjointe de Human Rights Watch pour les Amériques, a qualifié les abus documentés par son organisation d ‘«étude de cas sur les atrocités que le régime a perpétrées et continue de commettre en toute impunité».

Elle a poursuivi: «Cela devrait être un signal d’alarme pour la Cour pénale internationale, qui a le devoir et le pouvoir d’enquêter pénalement sur ceux qui sont ultimement responsables des crimes internationaux les plus odieux.»

Isayen Herrera à Caracas a contribué au reportage.



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