Yuan Longping, spécialiste des plantes qui a aidé à freiner la famine, décède à 90 ans

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SHANGHAI – Yuan Longping, un phytologue chinois dont les percées dans le développement de souches hybrides de riz à haut rendement ont contribué à atténuer la famine et la pauvreté dans une grande partie de l’Asie et de l’Afrique, est décédé samedi à Changsha, en Chine. Il avait 90 ans.

La cause était une défaillance d’organes multiples, le principal journal d’État chinois, Quotidien du Peuple, signalé. Un rapport antérieur d’un service de presse officiel de la province du Hunan, dont Changsha est la capitale, a déclaré que M. Yuan était de plus en plus malade depuis une chute en mars lors d’une visite sur un site de recherche sur la riziculture.

Les recherches de M. Yuan ont fait de lui un héros national et un symbole de poursuite scientifique acharnée en Chine. Sa mort a déclenché des messages de chagrin à travers le pays, où M. Yuan – léger, aux traits d’elfe et vieilli dans la vieillesse – était une célébrité. Des centaines de fleurs ont laissé des fleurs au salon funéraire où son corps était gardé.

M. Yuan a fait deux découvertes majeures dans la culture du riz hybride, a déclaré Jauhar Ali, scientifique principal pour la sélection du riz hybride à l’Institut international de recherche sur le riz à Los Baños, aux Philippines. Ces découvertes, au début des années 1970 – ainsi que les percées dans la culture du blé dans les années 50 et 60 par Norman Borlaug, un phytologue américain – ont contribué à créer la révolution verte avec des récoltes en forte augmentation et la fin de la famine dans la plupart des pays du monde.

En 1970, M. Yuan était de plus en plus frustré par ses progrès hésitants en créant des cultures de riz plus productives. Il a opéré un changement de stratégie: rechercher des variétés sauvages dans les régions reculées de Chine pour trouver du matériel génétique plus prometteur.

Une percée est survenue lorsque l’équipe de M. Yuan a trouvé une étendue de riz sauvage près d’une voie ferrée sur l’île de Hainan, à l’extrême sud de la Chine. L’année suivante, M. Yuan a publié séparément un document de recherche en Chine qui expliquait comment le matériel génétique du riz sauvage pouvait être transféré dans des souches commerciales.

Une fois que le matériel génétique du riz sauvage a été ajouté, les souches de riz commercial fortement consanguines dans le monde pourraient être hybridées facilement pour produire de gros gains en production agricole.

À cette époque, le monde des scientifiques du riz était plein de discussions sur le développement de souches hybrides. Trois articles similaires sur l’hybridation du riz ont été publiés en 1971: par l’Institut international de recherche sur le riz, l’Institut indien de recherche agricole à Delhi et une équipe de chercheurs californiens.

Mais l’article de M. Yuan était le plus pratique et le plus détaillé des quatre. «Son article était bien meilleur en termes de technologie», a déclaré M. Ali. «C’est la Chine qui a mené le match par la suite.»

Alors que les équipes en Inde, aux Philippines et aux États-Unis continuaient à faire des recherches après avoir publié leurs articles, M. Yuan a immédiatement développé des souches hybrides de riz l’année suivante. Pour créer les hybrides, il a utilisé le riz sauvage de Hainan.

En 1978, M. Yuan avait déjà supervisé le démarrage de la production à grande échelle de riz hybride dans la province du Hunan, dans le sud-ouest de la Chine. Il a fini par y faire la plupart de ses recherches pour le reste de sa vie. Il a également supervisé des recherches à Hainan, où il a subi sa chute en mars.

Les variétés de riz hybrides produisent généralement 20 à 30 pour cent de riz de plus par acre que les variétés non hybrides lorsqu’elles sont cultivées avec les mêmes techniques de transplantation, engrais et eau. Mais alors que M. Yuan et ses équipes toujours plus nombreuses d’experts du riz ont introduit des variétés hybrides en Asie et en Afrique, ils ont également enseigné aux agriculteurs un large éventail de techniques avancées de culture du riz qui ont produit des gains supplémentaires.

Les rendements en forte hausse ont contribué à faire des famines un lointain souvenir dans la plupart des pays rizicoles. «Il a sauvé beaucoup – beaucoup – de vies», a déclaré Hu Yonghong, directeur du jardin botanique de Shanghai Chenshan, qui s’étend sur 500 acres.

Par coïncidence, une douzaine des meilleurs experts chinois en sélection végétale se sont réunis sous un ciel couvert samedi soir dans la rangée du milieu d’un concert symphonique en plein air au jardin botanique. Pendant que les musiciens accordaient leurs instruments, les scientifiques se sont relayés pour parler de M. Yuan.

Xu Zhihong, ancien président de l’Université de Pékin et professeur de longue date en sciences de la vie là-bas, a déclaré que le talent sous-jacent de M. Yuan était toujours clair: il accordait une attention minutieuse aux plants de riz et à la façon dont ils poussaient.

«Ses intérêts personnels étaient vraiment très concentrés sur le riz, donc chaque année il passait beaucoup de temps sur le terrain», a déclaré le professeur Xu, qui travaillait avec M. Yuan dans divers comités nationaux d’agriculture depuis 1980.

M. Yuan a également eu un effet énorme sur l’agriculture chinoise, ont convenu les botanistes, car il était un bon mentor et un solide chef d’équipes, et il a donc fini par jouer un rôle beaucoup plus important que s’il s’était confiné au travail de laboratoire et à l’écriture. papiers.

«Je connais certains de ses collègues du Hunan – ils ont tous eu de très bonnes réalisations sous sa supervision», a déclaré Chen Xiaoya, professeur à l’Académie chinoise des sciences et directeur émérite de l’Institut de physiologie et d’écologie végétale de l’académie.

À partir des années 1980, après des décennies de travail dans une relative obscurité, M. Yuan est devenu célèbre au niveau national en tant que scientifique chinois faisant des progrès de classe mondiale. Ses découvertes sont devenues un point de fierté pour la Chine, dont les dirigeants avaient douloureusement pris conscience que d’autres pays avaient pris de l’avance dans le domaine de la science.

«Cela est devenu un symbole de l’innovation scientifique, non seulement de l’agriculture mais de toute la science», a déclaré le professeur Chen.

Après ses découvertes au début des années 1970, M. Yuan est devenu un ardent défenseur du partage de ses découvertes au niveau international, au lieu de les utiliser pour atteindre la domination chinoise dans la production de riz.

Il a pris l’initiative de faire don de souches de riz cruciales en 1980 à l’Institut international de recherche sur le riz, qui les a ensuite utilisées pour développer des variétés hybrides qui pourraient également pousser dans les pays tropicaux. M. Yuan et son équipe ont enseigné à des agriculteurs en Inde, à Madagascar, au Libéria et ailleurs comment cultiver du riz hybride.

Yuan Longping est né le 7 septembre 1930 à Pékin – ou Beiping, comme on l’appelait alors – dans une famille exceptionnellement bien éduquée à cette époque. Sa mère, Hua Jing, a enseigné l’anglais et son père, Yuan Xinglie, était un instituteur qui est devenu plus tard un fonctionnaire des chemins de fer. M. Yuan a souvent cité l’exemple donné par sa mère.

«C’était une femme éduquée à une époque où ils étaient rares», a-t-il déclaré dans un mémoire publié en 2010. «Dès le début, je suis tombé sous son influence édifiante.

M. Yuan était le deuxième de six frères et sœurs. Sa vie et ses études ont été perturbées par la guerre, l’invasion japonaise et les bouleversements économiques ont forcé la famille à se déplacer dans le sud de la Chine. Mais il a dit que ses parents insistaient pour que leurs enfants reçoivent une éducation solide.

Il entre à l’université en 1949, alors que le Parti communiste chinois consolide son contrôle du pays, et choisit de se spécialiser en agronomie dans une école du sud-ouest. Son inspiration initiale pour choisir la science agricole – bien qu’elle n’ait pas de milieu rural et malgré les réticences de ses parents – est venue en partie de la visite d’une ferme pour une excursion scolaire, et en partie d’une scène idyllique dans le film de Charlie Chaplin «Modern Times», dans que le Petit Clochard savoure du raisin et du lait frais à la porte de sa maison.

«En vieillissant, le désir est devenu plus fort et l’agronomie est devenue la vocation de ma vie», écrit-il dans ses mémoires.

M. Yuan a choisi de se spécialiser en génétique des cultures à une époque où le sujet était un champ de mines idéologique en Chine. Mao Zedong avait adopté les doctrines des scientifiques soviétiques qui rejetaient la génétique moderne et soutenaient que les gènes pouvaient être directement recâblés en modifiant les conditions environnementales, telles que la température. Ils ont affirmé que cela ouvrirait la voie à des augmentations spectaculaires des rendements des cultures.

Mais en dehors des cours, Yuan a étudié les découvertes de Gregor Mendel et d’autres pionniers de la génétique, encouragés par Guan Xianghuan, un professeur qui a rejeté le dogme Sovet. Plus tard, dans les années 1950, le professeur Guan a été qualifié d’ennemi «de droite» du Parti communiste pour avoir rejeté les idées soviétiques, et il s’est suicidé en 1966 après avoir fait face à une persécution renouvelée pendant la révolution culturelle de Mao.

Après avoir obtenu son diplôme en 1953, M. Yuan a pris un emploi d’enseignant dans un collège agricole de la province du Hunan, continuant à s’intéresser à la génétique des cultures. Son engagement sur le terrain a pris une plus grande urgence à partir de la fin des années 1950, lorsque le soi-disant Grand bond en avant de Mao – son effort frénétique pour collectiviser l’agriculture et relancer la production d’acier – a plongé la Chine dans la pire famine des temps modernes, tuant des dizaines de millions de personnes. . M. Yuan a dit avoir vu les corps d’au moins cinq personnes qui étaient mortes de faim au bord de la route ou dans les champs.

«Affamé, vous mangiez tout ce qu’il y avait à manger, même les racines de l’herbe et l’écorce des arbres», se souvient M. Yuan dans ses mémoires. «À ce moment-là, je suis devenu encore plus déterminé à résoudre le problème de l’augmentation de la production alimentaire afin que les gens ordinaires ne meurent pas de faim.»

M. Yuan a rapidement décidé de faire des recherches sur le riz, l’aliment de base de nombreux Chinois, à la recherche de variétés hybrides qui pourraient augmenter les rendements et à se rendre à Pékin pour se plonger dans des revues scientifiques qui n’étaient pas disponibles dans son petit collège. Il a poursuivi ses recherches alors même que la Révolution culturelle plongeait la Chine dans des luttes politiques meurtrières.

Au cours des dernières décennies, le Parti communiste est venu célébrer M. Yuan comme un scientifique modèle: patriotique, dédié à la résolution de problèmes pratiques, travaillant sans relâche même dans la vieillesse. A 77 ans, en 2008, il portait le flambeau olympique près de Changsha pour un segment de sa route vers les Jeux olympiques de Pékin.

Cependant, ce qui est inhabituel pour une personnalité aussi importante, M. Yuan n’a jamais rejoint le Parti communiste chinois. «Je ne comprends pas la politique», a-t-il déclaré à un magazine chinois en 2013.

Malgré cela, l’agence de presse officielle Xinhua l’a honoré ce week-end en tant que «camarade», Et sa mort a provoqué une vague de deuil public en Chine. En 2019, il était l’un des huit Chinois décerné la Médaille de la République, La plus haute distinction officielle de Chine, par Xi Jinping, le leader national.

M. Yuan laisse dans le deuil sa femme de 57 ans, Deng Zhe, ainsi que trois fils. Ses funérailles, prévu pour lundi matin à Changsha, est susceptible d’apporter une nouvelle rafale de condoléances officielles.

Pas plus tard que cette année, M. Yuan travaillait encore au développement de nouvelles variétés de riz, selon Xinhua.

«Il n’y a pas de secret à cela; mon expérience peut se résumer en quatre mots: connaissances, sueur, inspiration et opportunité », a déclaré M. Yuan dans un message vidéo l’année dernière encourager les jeunes chinois à se lancer dans la science. En anglais, il cite le scientifique Louis Pasteur: «Le hasard favorise l’esprit préparé».

Keith Bradsher a rapporté de Shanghai et Chris Buckley de Sydney, Australie.

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