W.Galen Weston, qui a transformé un empire alimentaire familial, décède à 80 ans

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W. Galen Weston, partenaire de polo du prince Charles qui a transformé et développé l’empire alimentaire international fondé par son grand-père, un boulanger, et a continué à collectionner les grands magasins de luxe, est décédé le 12 avril à son domicile de Toronto. Il avait 80 ans.

Son décès a été annoncé par George Weston Ltd., la société de portefeuille familiale dont il avait été président jusqu’à sa retraite en 2016. L’annonce n’a pas précisé la cause.

Lorsque M. Weston s’est joint à l’entreprise familiale en 1961, elle contrôlait des boulangeries au Canada, aux États-Unis, en Grande-Bretagne et en Australie, ainsi que des magasins d’alimentation dont Fortnum & Mason, épicier de Queen Elizabeth, et des supermarchés et grossistes en alimentation britanniques, canadiens et américains. . Des laiteries, des chocolatiers et une papeterie canadienne faisaient également partie du mélange.

En 1972, après avoir travaillé pour l’entreprise en Irlande, M. Weston s’est vu confier la tâche peu enviable de décider du sort de Loblaw Groceterias, une chaîne de supermarchés canadienne dont la famille avait progressivement pris le contrôle en 1956. Chargée de dettes et de ventes médiocres, la chaîne était au bord de la faillite.

Une partie du plan de M. Weston était conventionnel: il a rapidement fermé des magasins non rentables, réduisant de moitié Loblaws, comme la société est maintenant connue.

Mais il a également embauché Dave Nichol, un ancien camarade de classe qui travaillait pour la société de conseil en gestion McKinsey & Company. En collaboration avec Richard Currie, un autre Canadien embauché chez McKinsey, et le designer Don Watt, M. Nichol a transformé les magasins restants de boîtes à éclairage fluorescent remplies de rayonnages en métal en points de vente spacieux et presque luxueux.

La clé pour faire de Loblaws l’épicier dominant au Canada a été l’approche du groupe vis-à-vis de l’entreprise de marques privées auparavant endormie, à commencer par les produits de base pour la maison. M. Watt a proposé un emballage jaune vif avec des lettres Helvetica noires et audacieuses pour une ligne de Produits «sans nom» qui promettait d’échanger des emballages sophistiqués contre des prix bas et de la qualité.

La véritable percée, cependant, a été la décision de créer des produits de marque privée, comme Memories of Kobe Tamari Garlic Sauce et Candy Cane Chocolate Fudge Crackle Ice Cream, qui étaient de meilleure qualité que les produits de marque et, plus important encore, distinctifs et à la mode. , tout en étant moins cher.

Le Choix du Président, comme la ligne a été nommée, a commencé par un biscuit aux pépites de chocolat. Le leader du marché à l’époque, Nabisco’s Chips Ahoy, détenait 24 pour cent de pépites de chocolat et d’huile végétale usagée. Les biscuits décadents du Président Choice étaient composés à 40% de croustilles et de beurre utilisé.

Pour présenter la nouvelle ligne, Loblaws a complété ses dépliants d’épicerie traditionnels avec quelque chose qui ressemblait à un croisement entre un magazine et une bande dessinée, qu’il a appelé le rapport d’initié. Plutôt que de promouvoir les ventes hebdomadaires, le rapport présentait M. Nichol sur des photos avec son chien de famille, racontant des histoires sur de nouveaux produits, qui sont tous devenus plus rentables pour Loblaws que les produits de marque.

Alors que le Choix du Président a attiré des imitateurs, certains épiciers américains ont commencé à acheter ou à délivrer des licences pour les produits. Walmart a embauché Loblaws pour développer des produits similaires pour ses magasins aux États-Unis.

«L’impact a été profond», a déclaré Daniel Bender, historien culturel de l’alimentation à l’Université de Toronto. «Loblaws a agrandi ses magasins pour qu’ils ressemblent davantage à un marché qu’à un supermarché.»

Willard Gordon Galen Weston est né le 29 octobre 1940 à Marlow, dans le Buckinghamshire, en Angleterre. Il était le plus jeune des neuf enfants de Willard Garfield Weston, devenu président de l’entreprise familiale en 1924, et de Reta Lila (Howard) Weston, une ancienne institutrice.

La famille est revenue au Canada après la Seconde Guerre mondiale. Selon un bref profil dans le New York Times en 1978, en tant que jeune homme, M. Weston était «le playboy archétypique du monde occidental» qui «chassait les filles et passait presque autant d’heures à l’université dans les cinémas qu’en classe».

M. Weston a étudié à l’Université de Western Ontario avant de se joindre à l’entreprise familiale. Il a commencé en Irlande, où il a acheté des supermarchés dans le cadre d’une expansion. Lorsqu’il était à Dublin, où il avait également acquis le grand magasin de luxe Brown Thomas, son regard a été attiré par les images d’un mannequin sur les panneaux d’affichage de la ville. Il a épousé cette mannequin, Hilary Frayne, en 1966, lors d’une cérémonie suivie d’une réception où la noce portait des vêtements inspirés de celle de la ruée vers l’or des années 1890 dans le territoire canadien du Yukon.

Mme Weston était active dans les opérations de magasins de luxe de la famille, qui sont maintenant ancrées par Selfridges en Grande-Bretagne et comprennent Holt Renfrew au Canada.

En 1983, des agents de la police antiterroriste en Irlande ont averti M. Weston qu’il était la cible d’un complot d’enlèvement par l’armée républicaine irlandaise provisoire. À leur demande, il a laissé une voiture chez lui comme leurre avant de se diriger vers l’Angleterre. Lorsqu’une fusillade entre sept hommes armés masqués et la police a eu lieu à la maison, blessant quatre des ravisseurs potentiels, M. Weston jouait au polo à Windsor en équipe avec le prince Charles.

Sous la direction de M. Weston, Loblaws a continué de prendre de l’expansion grâce à des acquisitions, y compris une prise de contrôle de la plus grande chaîne de pharmacies au Canada et en introduisant de nouvelles variétés de magasins. Mais c’est aussi initialement eu du mal lorsque Walmart a ajouté des produits d’épicerie frais dans ses magasins canadiens en 2006, et le lancement bâclé d’un nouveau système d’inventaire a conduit à des étagères vides dans les magasins Loblaws et à des entrepôts gonflés pour l’entreprise.

En 2017, Loblaws et George Weston ont déclaré aux autorités de la concurrence au Canada qu’ils avaient participé à un programme de fixation des prix du pain avec d’autres boulangers et détaillants pendant 14 ans. Loblaws offre à ses clients des cartes-cadeaux d’une valeur de 25 dollars canadiens à titre d’expiation, mais un recours collectif contre toutes les entreprises est toujours en cours devant les tribunaux.

M. Weston a laissé M. Nichol (et son bouledogue français, Georgie Girl) être le visage de Loblaws dans les publicités télévisées et dans les publicités imprimées. Mais il visitait régulièrement les magasins Loblaws, à la fois pour parler aux acheteurs et pour inspecter les déchets du magasin, l’un de ses indicateurs d’efficacité préférés.

Alors qu’il donnait rarement des interviews, M. Weston est devenu plus une personnalité publique lorsque sa femme est devenue le lieutenant-gouverneur de l’Ontario – La procuration de la reine Elizabeth dans la province – en 1997. Elle a occupé ce poste pendant cinq ans.

L’épouse de M. Weston lui survit, tout comme son fils, Galen, qui lui succéda en tant que président et chef de la direction de George Weston; sa fille, Alannah Weston, présidente du groupe Selfridges; cinq de ses frères et sœurs, Grainger Weston, Nancy Baron, Wendy Rebanks, Gretchen Bauta et Camilla Dalglish; et quatre petits-enfants.

La transformation de George Weston par M. Weston a été soulignée peu de temps avant sa mort lorsque la société a annoncé qu’elle vendait la dernière de ses boulangeries, longtemps son activité prédominante, pour se concentrer sur ses épiceries et ses biens immobiliers.

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