Vous ne trouvez pas de masque N95? Cette société a 30 millions qu’elle ne peut pas vendre.

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Un an après le début de la pandémie, le masque N95 jetable et anti-virus reste un équipement de protection très convoité. Pénuries persistantes ont forcé les médecins et les infirmières à réutiliser leurs N95, et les Américains ordinaires ont parcouru Internet – la plupart du temps en vain – pour les obtenir.

Mais Luis Arguello Jr.a beaucoup de N95 à vendre – 30 millions d’entre eux, en fait, que son entreprise familiale, DemeTech, fabriqué dans ses usines de Miami. Il n’arrive tout simplement pas à trouver des acheteurs.

Après que la pandémie a révélé un énorme besoin d’équipement de protection et que la Chine a fermé son inventaire au monde, DemeTech, un fabricant de sutures médicales, s’est lancé dans le secteur des masques. La société a investi des dizaines de millions de dollars dans de nouvelles machines, puis a navigué pendant neuf mois processus d’approbation fédéral qui permet la commercialisation des masques.

Mais la demande est si faible que M. Arguello se prépare à licencier certains des 1 300 travailleurs qu’il avait embauchés pour augmenter la production.

«Il est insensé de ne pas pouvoir fournir ces masques aux personnes qui en ont désespérément besoin», a-t-il déclaré.

Dans l’un des déconnexions les plus déconcertantes entre les lois de l’offre et de la demande, bon nombre des près de deux douzaines de petites entreprises américaines qui se sont récemment lancées dans la fabrication de N95 sont confrontées à l’abîme – incapables de percer le marché, malgré les vœux des deux anciens président. Donald Trump et le président Biden vont «acheter américain» et soutenir la production nationale de matériel médical essentiel.

Ces entreprises doivent surmonter les habitudes d’achat enracinées des systèmes hospitaliers, des distributeurs de fournitures médicales et des gouvernements des États. De nombreux acheteurs répugnent à essayer la nouvelle récolte de masques fabriqués aux États-Unis, qui sont souvent un peu plus chers que ceux produits en Chine. Un autre obstacle vient d’entreprises comme Amazon, Facebook et Google, qui ont interdit la vente et la publicité des masques N95 dans le but d’empêcher les profiteurs de détourner du matériel médical essentiel dont ont besoin les travailleurs médicaux de première ligne.

Ce qu’il faut, selon les experts en santé publique et les dirigeants de l’industrie, c’est une stratégie ambitieuse qui comprend des prêts fédéraux, des subventions et des directives d’achat du gouvernement pour assurer la viabilité à long terme d’une industrie nationale vitale pour l’intérêt national.

«Le gouvernement doit appeler l’externalisation de la fourniture de masques américains ce qu’elle est: un problème de sécurité nationale», a déclaré Mike Bowen, propriétaire de Prestige Ameritech, un producteur de masques du Texas, qui a témoigné devant le Congrès au sujet de la besoin de soutenir fabricants nationaux.

S’appuyant sur ses expériences lors de la pandémie de grippe porcine de 2009, il a déclaré que de nombreuses start-ups ne survivraient probablement pas sans changement systémique. «Nous avons déjà vu ce film», a déclaré M. Bowen, un vétéran de l’industrie depuis 35 ans. «Si et quand la pandémie sera terminée, ce sera un bain de sang effrayant.»

Stimulé en partie par le Loi sur la production de défense en temps de guerre, les poids lourds nationaux comme 3M et Honeywell ont augmenté la production de masques N95 au cours de l’année écoulée, mais les 120 millions de masques qu’ils produisent chaque mois aux États-Unis ne peuvent pas satisfaire le besoin annuel du secteur de la santé de 3,5 milliards de N95. La plupart des masques fabriqués par les grands acteurs sont acheminés vers des distributeurs médicaux fournissant les grands systèmes hospitaliers du pays.

Les petites entreprises pourraient aider à combler le vide. Ensemble, 19 entreprises qui ont récemment reçu certification fédérale produire des dizaines de millions de masques par mois; Northwell Health, une grande chaîne hospitalière, utilise un total de 300 000 masques par mois dans ses 23 hôpitaux.

Les entreprises comprennent Équipement de protection de la santé, une start-up du New Jersey fondée par un chiropraticien et un présentateur de magasin qui a du mal à trouver des clients stables, et Santé ALG, une société d’éclairage qui produit 1,5 million de masques par mois à Bryan, Ohio, mais qui ne parvient pas à obtenir l’investissement final nécessaire pour atteindre son objectif de produire 30 millions de masques par mois.

Contrairement à son prédécesseur, M. Biden a fait du couvre-visage un élément clé de son plan pour contenir la pandémie. Dans l’un de ses premiers actes en tant que président, M. Biden a ordonné aux agences fédérales d’utiliser de manière agressive la DPA pour stimuler la fabrication nationale d’équipements de protection individuelle, et ordre exécutif cherche à encourager le gouvernement à acheter des produits fabriqués dans le pays. Pourtant, aucune de la demi-douzaine de start-up interrogées pour cet article n’a déclaré avoir été contactée par des fonctionnaires fédéraux.

«Je suis encouragé par les premières étapes de l’administration Biden», a déclaré Scott Paul, président de la Alliance pour la fabrication américaine, un groupe industriel. «Mais le gouvernement fédéral doit vraiment intensifier son jeu et apporter des certitudes aux entreprises américaines qui ont répondu à l’appel national à l’action, non seulement pour cette crise, mais pour celles du futur.

Tim Manning, le coordinateur de l’approvisionnement Covid-19 de la Maison Blanche, a déclaré que l’administration annoncerait un certain nombre de nouveaux contrats DPA pour les équipements de protection individuelle dans les semaines à venir, mais que les problèmes plus larges de la chaîne d’approvisionnement prendraient plus de temps à être résolus.

«L’une de nos priorités dans notre réponse à la pandémie est de faire cela d’une manière afin que nous puissions nous assurer que l’expansion de la base industrielle qui s’est produite peut être soutenue, afin que nous ne nous retrouvions pas dans la même situation la prochaine fois», a déclaré M. Manning dans une interview.

Des entreprises comme Masque des États-Unis, une start-up de Fort Worth, au Texas, qui a commencé à produire des N95 en novembre, ne pourra peut-être pas tenir longtemps. John Bielamowicz, un courtier immobilier commercial qui a lancé l’entreprise avec un ami dans les premières semaines de la pandémie, a déclaré qu’il était frustré par le manque d’intérêt des chaînes hospitalières, des établissements de soins de longue durée et des gouvernements locaux qui achètent en gros. .

Bien que les masques de l’entreprise aient été certifiés par l’Institut national pour la sécurité et la santé au travail, une division des Centers for Disease Control and Prevention, M. Bielamowicz dit que de nombreux acheteurs hésitent à essayer des produits inconnus. Les grands hôpitaux préfèrent s’en tenir aux masques qu’ils utilisent déjà en raison de la nécessité fastidieuse de tester de nouveaux modèles sur les employés. Mais de nombreux acheteurs en gros soucieux des coûts préfèrent acheter des produits chinois moins chers.

L’un des plus rebuffades douloureuses venait du comté de Tarrant, où est située l’usine de M. Bielamowicz. Le mois dernier, le comté a disqualifié l’offre de son entreprise parce que les autorités voulaient acheter des modèles spécifiques fabriqués en Chine. Les responsables du comté n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

«Nous nous sommes lancés dans ce secteur parce que nous étions troublés par la dépendance de l’Amérique vis-à-vis de la fabrication étrangère et que nous voulions faire quelque chose à ce sujet», a déclaré M. Bielamowicz, dont les masques se vendent 2,25 $ pièce – quelques centimes de plus que ceux fabriqués en Chine. «Allons-nous mourir sur la vigne lorsque nous fabriquons des N95 à un prix compétitif?»

Alors qu’ils espèrent une intervention de Washington, United States Mask et d’autres producteurs de N95 ont déclaré que la possibilité de vendre au public via des détaillants en ligne comme Amazon les aiderait à rester à flot.

Le Dr Monica Gandhi, spécialiste des maladies infectieuses à l’Université de Californie à San Francisco, a déclaré que la grande majorité des Américains qui ont adopté le port de masque et s’inquiètent des nouvelles variantes passeraient avec impatience N95 ou autres types de masque anti-viruss s’ils étaient disponibles.

«À l’heure actuelle, les masques à haute filtration sont plus importants que jamais», dit-elle.

Le problème consiste à amener les consommateurs sur leurs sites Web de vente au détail. Pour le moment, toute personne essayant d’acheter des masques N95 sur Google Shopping ou Facebook Marketplace est accueillie par une page vierge; sur Amazon, une recherche de N95 donne lieu à une multitude de vendeurs colportant des masques KN95, un équivalent fabriqué en Chine que les chercheurs jugent moins efficace.

Lance Brown, directeur général de Fourniture médicale Rhino, un distributeur en Caroline du Sud, s’est particulièrement concentré sur la vente de N95 produits par la nouvelle génération d’entrepreneurs américains. Leurs masques, a-t-il dit, sont supérieurs à la plupart de ceux fabriqués en Chine, mais ses appels à la fierté nationale échouent souvent à amener les acheteurs institutionnels à se concentrer sur les résultats.

M. Brown a également poussé les détaillants en ligne à reconsidérer leurs interdictions radicales sur les masques N95. Le problème, a-t-il dit, pourrait être facilement résolu en créant des exceptions pour les masques certifiés par le gouvernement.

«Comment pouvez-vous diffuser des théories du complot sur Facebook, mais nous ne pouvons pas vendre de masques N95 aux millions d’Américains qui en ont besoin maintenant?» A demandé M. Brown. « Je peux comprendre que Facebook ne veuille pas vendre des masques fabriqués par un gars dans son garage, mais ces masques respectent les directives strictes du NIOSH. »

Google et Facebook ont déclaré qu’ils n’avaient pas de plans immédiats pour changer leur Stratégies, qui sont basés sur les conseils du CDC. et le Organisation mondiale de la santé visant à garantir que les agents de santé disposent d’un équipement de protection adéquat. Amazon n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

M. Bielamowicz, pour sa part, a découvert les avantages d’une petite exposition publique. Le mois dernier, alors que lui et son partenaire envisageaient de jeter l’éponge, un local chroniqueur de journal a écrit sur leurs tribulations. L’entreprise a été immédiatement submergée par les ordres des infirmières scolaires, des patients atteints de cancer et des travailleurs essentiels, dont beaucoup ont déclaré avoir renoncé à trouver des masques N95.

En trois jours, la société avait épuisé tout son stock de 250 000 masques.

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