Une lutte pour sauver un campus d’entreprise intimement lié à la nature

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Les protestations éclatent souvent à propos des propositions de démolition ou même de modification de bâtiments historiques. Les menaces à l’aménagement paysager retiennent généralement beaucoup moins l’attention.

Mais cela change dans une banlieue de Seattle, où un développeur envisage de construire sur le campus d’entreprise que George H.Weyerhaeuser a créé pour l’entreprise familiale de produits forestiers et de produits du bois à partir de la fin des années 1960.

Le site, que la ville de Federal Way a annexé en 1994, a été salué au fil des ans pour la façon pionnière dont il mêle bâtiment et paysage. Aujourd’hui, il est pris dans une controverse sur des projets de construction d’énormes entrepôts qui, selon les opposants, perturberaient l’équilibre avec la nature, mais que le nouveau propriétaire de la propriété estime nécessaires pour payer la restauration du bâtiment du siège et l’entretien du terrain.

Dans les décennies qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale, les entreprises ont quitté les villes surpeuplées pour ériger des bâtiments de boîtes à bijoux sur des bandes de pelouse immaculées dans toute la banlieue. Mais M. Weyerhaeuser, président et chef de la direction de son entreprise, souhaitait que son siège social se fond dans la nature plutôt que de se démarquer.

Le campus, conçu par l’architecte Edward Charles Bassett et l’architecte paysagiste Peter Walker, en vedette un bâtiment surbaissé dans une prairie entre des coteaux boisés. Des terrasses couvertes de lierre à l’avant du bâtiment descendaient en cascade jusqu’à un lac, et des sentiers pédestres serpentaient à travers les arbres. Les membres du public ont été autorisés à accéder au campus, qui est devenu un endroit populaire pour le cerf-volant, la promenade de chien et l’observation des oiseaux.

C’est une période de changement au siège social de la banlieue d’après-guerre comme le campus de Weyerhaeuser. Avant la pandémie, de nombreuses propriétés étaient déjà vendues et dans certains cas réinventé pour de nouveaux usages, souvent parce que les propriétaires d’origine ont levé des pieux et sont retournés dans les villes – des endroits considérés comme plus attrayants pour les jeunes travailleurs talentueux qu’ils espéraient attirer. Le coût d’entretien des grands campus était un autre facteur. Pourtant, la grande majorité des espaces de bureaux aux États-Unis reste en banlieue.

La pandémie n’a pas touché le marché des bureaux dans les banlieues aussi durement que dans les zones urbaines, a déclaré Ian Anderson, directeur principal de la recherche et de l’analyse chez CBRE, une société de services immobiliers. Mais le succès du travail à distance a remis en question le besoin de grands bureaux centraux où les employés se réunissent tous les jours.

Au milieu des bouleversements, les défenseurs de l’environnement, les historiens et d’autres sonnent l’alarme sur les menaces qui pèsent sur des campus d’entreprise historiques. Et les cas soulèvent des questions sur la manière de gérer avec sensibilité le changement sur ces sites et sur qui est responsable de leur préservation.

Ailleurs, les sites ont langui lorsque les entreprises qui les ont créés ont cessé leurs activités ou ont fusionné avec d’autres.

Bell Labs – une installation de recherche de 1962 également conçue par Saarinen sur un campus ovale à Holmdel, dans le New Jersey – a été fermée et dirigée vers la démolition. Mais d’anciens employés et d’autres se sont rassemblés pour sauver le bâtiment de deux millions de pieds carrés. C’est maintenant un projet à usage mixte qui fait office de centre-ville.

Mais la conversion des Bell Labs, supervisée par Somerset Development, a impliqué le sacrifice de plus de 200 acres du campus. Somerset a vendu le terrain au constructeur de maisons Toll Brothers, qui a érigé des maisons en rangée et des villas.

«Pour la préservation, nous gravitons vers les bâtiments», a déclaré Liz Waytkus, directrice exécutive de Docomomo États-Unis, qui met l’accent sur le design moderne. «Les paysages sont plus difficiles à défendre, même si le public y est davantage connecté.»

C’était clair lorsque PepsiCo a fermé le jardin de sculptures sur son campus à Purchase, NY Le jardin, qui a des œuvres d’Alexander Calder et Alberto Giacometti, avait attiré plus de 100000 visiteurs par an, mais il a été fermé en 2012 pour une rénovation des bâtiments de 1967. Après la rénovation, PepsiCo n’a pas immédiatement rouvert le jardin, invoquant des problèmes de sécurité, ce qui a provoqué un tollé. La société a finalement laissé le public revenir, mais sur une base limitée.

Le campus Weyerhaeuser, qui a ouvert ses portes en 1971, a été l’un des premiers sièges sociaux de banlieue à grande échelle sur la côte ouest. Au fil du temps, la société a ajouté des fonctionnalités au site: un jardin de rhododendrons et un musée du bonsaï à l’extrémité sud, un centre technique au nord.

En 2016, l’entreprise déménagé à Seattle et a vendu les 425 acres pour environ 70 millions de dollars à Industrial Realty Group, une entreprise basée à Los Angeles qui se spécialise dans les projets de réutilisation adaptative.

Industrial Realty veut réaliser son investissement. Il a vendu un terrain, renommé le campus Parc corporatif de Woodbridge et a été commercialiser le bâtiment du siège de cinq étages – un exemple précoce d’un espace de travail ouvert et donc aussi innovant à l’intérieur qu’à l’extérieur – aux futurs locataires de bureaux.

Mais Industrial Realty a rapidement suscité l’opposition avec un projet de construction d’une usine de transformation du poisson dans une parcelle boisée près du siège. Les résidents locaux ont rempli de réunions, et finalement l’affaire a échoué.

Industrial Realty a toutefois obtenu l’approbation d’un entrepôt de 226 000 pieds carrés sur le site. Et maintenant, l’entreprise propose de construire un autre entrepôt à côté et trois autres bâtiments près du centre technique – des plans qui «transformeraient une propriété historique et emblématique en une zone industrielle», a déclaré Lori Sechrist, présidente du groupe à but non lucratif. Sauvegarder le campus Weyerhaeuser.

Le groupe de défense est allé au tribunal pour essayer d’arrêter le premier développement, invoquant des préoccupations concernant les dommages environnementaux, la circulation et les dommages au site historique. Les contributeurs financiers à Save Weyerhaeuser incluent M. Weyerhaeuser, qui n’est plus impliqué dans l’entreprise.

«Propositions de Penny-ante», a déclaré M. Weyerhaeuser, 94 ans, à propos des bâtiments prévus.

Mais Dana A. Ostenson, un vice-président exécutif chez Industrial Realty, a rétorqué que les plans de développement étaient responsables. «Nous sommes intéressés à préserver le campus et surtout à créer un campus qui permettra le soutien du bâtiment du siège», a-t-il déclaré. Les nouveaux bâtiments, a ajouté M. Ostenson, auraient des tampons d’arbres.

Les entrepôts d’Industrial Realty, qui apporteraient des emplois et des recettes fiscales, ont également des soutiens, y compris le chambre de commerce locale.

Des organisations étatiques et nationales ont rejoint Save Weyerhaeuser pour demander à Industrial Realty de minimiser son empreinte. La Fondation du paysage culturel, un groupe d’éducation et de plaidoyer, a commencé une campagne de lettres qui a suscité des appels passionnés. Le Washington Trust for Historic Preservation a nommé le campus pour le fiducie nationale liste annuelle des lieux menacés.

Certains des bâtiments sont proposés pour les zones humides, ce qui a incité un examen par le Corps des ingénieurs de l’armée. Et parce que le campus est éligible à l’inscription au registre national des lieux historiques, les responsables de la préservation participent à l’examen pour aider à trouver des moyens d’éviter ou de minimiser les «effets indésirables».

La tribu Puyallup surveille également le processus, sur les terres ancestrales de laquelle se trouve le campus et dont la réserve est à proximité. Les Puyallup s’inquiètent des «impacts environnementaux et culturels sur les ressources», a déclaré Michael Thompson, un porte-parole de la tribu.

Industrial Realty va de l’avant et prévoit d’ériger les bâtiments selon les spécifications, a déclaré M. Ostenson. L’entreprise discute avec des sociétés de biotechnologie et d’autres sociétés de crédit-bail, mais il n’a pas exclu que les bâtiments deviennent des centres de distribution.

Indépendamment des utilisations ultimes, les opposants pensent que le nouveau développement prendrait tout simplement une trop grande bouchée du site historique.

M. Walker, l’architecte paysagiste, a conçu d’autres commandes importantes telles que le Mémorial du 11 septembre à New York. Aujourd’hui âgé de 88 ans, il fait partie de ceux qui ont exhorté Industrial Realty à construire dans le cadre d’un premier plan directeur de développement créé pour Weyerhaeuser, qualifiant le campus d ‘«espèce en voie de disparition».

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