Une firme de Wall Street sombre mais puissante a son moment à Washington

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La saga GameStop était une histoire de David contre Goliath opposant de petits commerçants à de grands fonds spéculatifs et un récit édifiant sur ce qui se passe lorsque la Silicon Valley en évolution rapide entre en collision avec le monde fortement réglementé de Wall Street.

Parmi sa distribution d’ensemble se trouve l’une des personnalités les plus influentes – et peut-être les moins visibles – du monde de la finance, le milliardaire de Chicago Kenneth C. Griffin.

Et lorsque le comité des services financiers de la Chambre se réunira jeudi pour interroger les principaux acteurs de la folie GameStop, M. Griffin sera interrogé sur les deux rôles distincts que ses entreprises ont joué dans une frénésie commerciale de deux semaines qui a créé et détruit des milliards de dollars de richesse.

La première entreprise, Citadel, est une société de fonds spéculatifs qui avait fait un petit pari sur la chute des actions de GameStop. Il a souffert lorsque les actions ont augmenté parce que des millions de petits investisseurs ont commencé à acheter des actions, mais pas aussi mal qu’un autre fonds spéculatif, Melvin Capital, qui a pris un investissement de 2 milliards de dollars de Citadel et de certains de ses employés pour consolider ses finances.

La deuxième entreprise, Citadel Securities, est une maison de courtage qui dit acheminer plus d’un quart de toutes les transactions boursières aux États-Unis. Alors que les petits investisseurs achetaient et vendaient furieusement des actions GameStop – beaucoup via des applications de trading telles que Robinhood – Citadel faisait de bonnes affaires. Il paie Robinhood et d’autres courtiers de détail pour gérer ces commandes, et gagne de l’argent en empochant de minuscules écarts de prix entre les ordres d’achat et de vente qui s’additionnent rapidement.

« Citadel est l’une des nombreuses sociétés financières vraiment gigantesques qui sont incroyablement importantes et imbriquées dans tout le système financier, mais qui ne sont jamais visibles du public », a déclaré Dennis M. Kelleher, président et chef de la direction de Better Markets, un groupe à but non lucratif qui soutient réglementation financière supplémentaire. «Ils opèrent dans l’ombre et veulent rester dans l’ombre et ne veulent pas que quiconque regarde comment ils conduisent leurs affaires.»

Jeudi, les législateurs mettront en lumière M. Griffin. Il est prévu – avec les directeurs généraux de Robinhood et Reddit, le site de médias sociaux – de témoigner devant le comité de la Chambre à propos du rassemblement GameStop. Keith Gill, un utilisateur de Reddit et affiche YouTube qui a fait des millions de dollars sur le commerce GameStop qu’il a aidé à populariser, et Gabe Plotkin, le fondateur et directeur général de Melvin, qui était si mal pressé qu’il a accepté l’aide de Citadel, figurent également sur la liste des témoins.

En particulier, M. Griffin devra répondre aux spéculations selon lesquelles il a utilisé la participation de ses entreprises pour manipuler la situation à son propre avantage. Les petits investisseurs qui étaient irrités que Robinhood ait mis des freins sur le trading GameStop ont suggéré que Citadel était derrière les limites, faisant pression sur Robinhood pour protéger son propre pari contre le détaillant de jeux vidéo – des affirmations que Citadel et Robinhood ont démenties.

« Il y a un pachyderme géant qui court, et c’est la théorie insensée que nous avons incité Robinhood ou toute autre entreprise à imposer des restrictions commerciales sur GameStop », a déclaré M. Griffin dans une interview mercredi. «Jamais de ma vie je n’ai vu une théorie aussi absurde.»

La représentante Maxine Waters, la démocrate de Californie qui dirige le comité, a déclaré que l’audience – la première des trois qu’elle a planifiée – serait une mission d’enquête.

«Ils raconteront leur histoire», a-t-elle déclaré à propos de Citadel et des autres témoins. «Nous espérons que l’audience nous donnera des faits et une compréhension très claire de qui a fait quoi.»

Pour M. Griffin, qui a commencé à trader en deuxième année à Harvard, la réponse à ces questions dépendra précisément de quelle branche de son empire financier se posent des questions.

Citadel – le hedge fund – n’avait que des avoirs limités de GameStop et d’autres actions «meme» qui ont bondi le mois dernier. Au 22 janvier, le vendredi avant que GameStop ne monte en flèche, le pari de Citadel contre GameStop était limité à 92 actions, a déclaré une personne familière avec la position de la société à l’époque. Mais après que GameStop ait commencé à monter en flèche, M. Griffin – l’un des opérateurs les plus avisés du monde financier – a repéré une ouverture chez Melvin assiégé.

L’un des lieutenants de M. Griffin a appelé M. Plotkin pour exprimer son intérêt à investir, a déclaré M. Griffin. À la fin de la journée, Citadel et Melvin avaient un accord de poignée de main. Citadel et certains de ses cadres supérieurs achèteraient une participation de moins de 10% dans Melvin pour 2 milliards de dollars en espèces, a déclaré une personne familière avec les détails de la transaction, qui n’était pas autorisée à en divulguer les détails confidentiels. Cet argent, ainsi que 750 millions de dollars du fonds spéculatif Point72, ont permis à Melvin de supporter de lourdes pertes alors que GameStop – une action qu’il avait parié tomberait – a grimpé de plus de 600%.

Les pertes de Melvin étaient stupéfiantes: 53% en janvier. Citadel, qui avait alors une faible exposition aux pertes de Melvin et une perte sur son propre investissement GameStop, était en baisse de 3%. (Le S&P 500 était en baisse de 1,1% pour le mois.)

Mais l’opportunité que la montée en puissance de GameStop a offerte au hedge fund de M. Griffin est liée à l’autre rôle joué par ses sociétés, en particulier Citadel Securities. Et c’est ici que les investisseurs lésés ont flairé une conspiration.

Le matin du 28 janvier, Robinhood, la start-up de la Silicon Valley devenue une destination de choix pour les petits investisseurs, a freiné la vente de GameStop et de quelques autres actions. Les raisons n’ont pas été pleinement expliquées et ont eu pour effet immédiat de renverser le rallye.

Les utilisateurs étaient furieux – d’abord avec Robinhood, puis avec Citadel.

Certains traders amateurs, sachant que Citadel avait déjà investi dans Melvin et que Citadel Securities dirigeait une énorme opération de trading dont Robinhood était un client, se sont lancés dans les théories du complot en ligne. (L’accord, connu sous le nom de «paiement pour le flux des commandes», permet aux utilisateurs de Robinhood et d’autres applications d’échanger gratuitement.)

«Je n’avais aucune idée que Citadel avait ses mains dans tant de poches !!» un commentateur a écrit sur le forum Reddit’s Wall Street Bets le 31 janvier. «Gardez à l’esprit qu’ils possèdent une partie du capital de Melvin! Ils ont essayé de truquer le marché contre nous. »

M. Griffin a déclaré que lui et son équipe accordaient peu d’attention au bavardage en ligne parce qu’ils étaient occupés par l’énorme flot de métiers. Le 28 janvier, par exemple, Citadel Securities a traité des transactions totalisant 7,4 milliards d’actions – à peu près le même que le volume total de la bourse un jour donné en 2019.

Mais une fois que M. Griffin a réalisé le risque de réputation de la rumeur, il a publié des déclarations des deux entreprises pour nier tout rôle dans la décision de Robinhood de limiter les échanges.

Citadel Securities n’avait aucune raison commerciale de vouloir ralentir ou arrêter la négociation, ont déclaré M. Griffin et d’autres responsables de la société, en raison de son modèle commercial. La société perçoit le minuscule écart entre un prix d’achat et de vente sur un ordre d’actions individuel à titre de frais, et un trading plus lent limite la capacité de Citadel Securities à gagner de l’argent.

Mais le vitriol destiné à Citadel n’a pas diminué, même après que le directeur général de Robinhood, Vlad Tenev, ait expliqué la raison du ralentissement: les transactions massives dans un stock extrêmement fluctuant par les utilisateurs de Robinhood signifiaient qu’il fallait effectuer un paiement important au titre du filet de sécurité. à la chambre de compensation gérée par l’industrie qui finalise les transactions.

L’audience de jeudi peut donner plus de détails sur ce qui s’est passé au sein des entreprises si étroitement liées au rallye GameStop, mais elle est également susceptible de présenter une colère populiste des deux parties, dirigée à la fois contre Robinhood et les vendeurs à découvert qui ont ciblé GameStop.

La représentante Alexandria Ocasio-Cortez, démocrate de New York et membre du Comité des services financiers, a qualifié la décision de Robinhood de suspendre certaines transactions pour GameStop en janvier d ‘«inacceptable». Et la représentante Rashida Tlaib, une démocrate du Michigan au sein du comité, a qualifié la décision de «plus qu’absurde» et a accusé l’application de «bloquer la capacité de négocier pour protéger» les fonds spéculatifs.

David McCabe contribution aux rapports.

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