Une divulgation accidentelle expose une bataille fiscale de 1 milliard de dollars avec Bristol Myers

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Il y a près de neuf ans, Bristol Myers Squibb a déposé des papiers en Irlande pour créer une nouvelle filiale offshore. En transférant les bénéfices de Bristol Myers à travers la filiale, le fabricant américain de médicaments pourrait réduire considérablement sa facture fiscale américaine.

Des années plus tard, l’Internal Revenue Service a eu vent de l’arrangement, qu’il a condamné comme un abri fiscal «abusif». La décision de Bristol Myers, a conclu l’IRS, tromperait les États-Unis sur environ 1,4 milliard de dollars d’impôts.

C’est beaucoup d’argent, même pour une grande entreprise comme Bristol Myers. Mais le différend est resté secret. La société, qui nie les actes répréhensibles, n’a pas dit à ses investisseurs que le gouvernement américain réclamait plus d’un milliard de dollars d’impôts impayés. L’IRS n’a fait aucun dépôt public à ce sujet.

Et puis, très brièvement au printemps dernier, la dispute est devenu public. C’était un accident, et presque personne ne l’a remarqué. L’épisode a fourni un aperçu fugace de quelque chose de commun mais rarement vu de près: comment les entreprises multinationales, avec l’aide de cabinets juridiques et comptables d’élite et avec seulement un examen tardif de l’IRS, évitent des milliards de dollars d’impôts.

Puis, en un instant, toutes les traces du combat – et de l’arrangement prétendument abusif de Bristol Myers – ont disparu de la vue du public.

Comme la plupart des grandes sociétés pharmaceutiques, Bristol Myers, basée à New York, réduit ses impôts américains en détenant des droits de brevet sur ses médicaments les plus lucratifs dans des filiales situées dans des pays à faible taux d’imposition. Le résultat est que les bénéfices de l’entreprise sont déplacés de pays à forte fiscalité comme les États-Unis vers des pays comme l’Irlande, qui a un faible taux d’imposition des sociétés et permet aux entreprises d’attribuer facilement des bénéfices à des pays sans impôt sur le revenu.

(Les 2 billions de dollars plan d’infrastructure que la Maison Blanche a dévoilée mercredi a proposé d’augmenter l’impôt minimum à l’étranger sur les sociétés multinationales, ce qui réduirait l’attrait de tels arrangements.)

Pour les trois années précédant 2012, le taux d’imposition de Bristol Myers était d’environ 24%. À l’époque, le taux d’imposition des sociétés aux États-Unis était de 35%. (Il est maintenant de 21%.)

L’entreprise voulait payer encore moins.

En 2012, il s’est tourné vers PwC, le cabinet comptable, de conseil et de conseil et un grand cabinet d’avocats, Blanc et étui, pour obtenir de l’aide pour lancer une stratégie élaborée d’évasion fiscale. PwC était auparavant auditeur de Bristol Myers, mais il a été licencié en 2006 après un scandale comptable forcé Bristol Myers payer 150 millions de dollars au gouvernement américain. Maintenant PwC, avec un long histoire de la mise en place Les abris fiscaux irlandais pour les multinationales sont revenus aux bonnes grâces de Bristol Myers.

Le plan reposait sur une radiation d’impôt connue sous le nom d’amortissement. Il permet aux entreprises de déduire de leur revenu imposable une partie du coût des choses, comme la valeur d’un brevet, sur une période de plusieurs années. (Pour les actifs physiques tels que les immeubles de bureaux, le processus est appelé amortissement.)

Aux États-Unis, Bristol Myers détenait des droits sur des brevets sur plusieurs médicaments qu’elle avait déjà entièrement radiés à des fins fiscales.

En Irlande, une filiale de Bristol Myers détenait des droits sur des brevets qu’elle n’avait pas encore totalement amortis.

Cette inadéquation a fourni une opportunité lucrative. La société a transféré les droits de brevet des filiales américaines et irlandaises vers une nouvelle société. Les brevets américains générant des revenus, les déductions d’amortissement irlandaises aidaient désormais à compenser les impôts américains.

Lorsqu’une entreprise déploie un nouvel arrangement compliqué comme celui-ci, elle recherchera généralement l’imprimatur des cabinets d’avocats et comptables. S’ils garantissent la légitimité de la manœuvre, cela peut protéger l’entreprise des accusations selon lesquelles elle a délibérément enfreint la loi.

À l’automne 2012, après la mise en place de la nouvelle structure, Bristol Myers a demandé à PwC et White & Case de revoir l’arrangement. Les deux sociétés ont fourni à la société de longues lettres – chacune de plus de 100 pages – approuvant essentiellement d’un point de vue juridique.

«Bristol Myers Squibb se conforme à toutes les règles et réglementations fiscales applicables», a déclaré Megan Morin, porte-parole de la société. «Nous travaillons avec des experts de premier plan dans ce domaine et continuerons de collaborer avec l’IRS pour résoudre ce problème.»

Une porte-parole de PwC a refusé de commenter. Les avocats de White & Case et une porte-parole n’ont pas répondu à une liste de questions.

Mais il y avait de nombreux signes que l’IRS aurait probablement une mauvaise opinion de l’arrangement. Quelques mois plus tôt, une cour d’appel fédérale avait aux côtés de l’agence après avoir contesté une manœuvre similaire de General Electric en utilisant une filiale offshore appelée Castle Harbour. L’IRS a également contesté des configurations comparables par Merck et Dow Chemical.

L’arrangement de Bristol Myers «semble être essentiellement un abri copieur», a déclaré Karen Burke, professeur de droit fiscal à l’Université de Floride. Étant donné que l’IRS combattait déjà des transactions de grande envergure similaires, elle a déclaré: «Le comportement de Bristol Myers semble particulièrement agressif et risqué.»

Le prochain janvier, la société a annoncé ses résultats 2012. Son taux d’imposition avait chuté de près de 25 pour cent en 2011 à moins de 7 pour cent.

Lors d’un appel avec des investisseurs, les dirigeants ont répondu à des questions répétées sur la baisse de son taux d’imposition. « Vraisemblablement, toutes les sociétés pharmaceutiques essaient d’optimiser leurs entités juridiques pour réduire au maximum leur taux d’imposition, mais votre taux est nettement inférieur à celui de toutes les autres sociétés », a déclaré Tim Anderson, analyste chez Sanford C. Bernstein & Company . « Je me demande donc pourquoi votre taux d’imposition pourrait être unique à cet égard? »

Charlie Bancroft, le directeur financier de l’entreprise, ne le dirait pas.

Les économies d’impôt de plus d’un milliard de dollars sont arrivées à un moment opportun: Bristol Myers était en train de racheter pour 6 milliards de dollars de ses propres actions, dans le but de relever le cours de ses actions. En janvier 2013, il avait dépensé 4,2 milliards de dollars. L’argent libéré par la manœuvre fiscale était suffisant pour couvrir la majeure partie du reste.

Il n’est pas clair quand les agents de l’IRS ont été informés pour la première fois de l’arrangement. Mais au printemps dernier, le bureau de l’avocat en chef de l’IRS avait déterminé qu’il violait une disposition de la loi fiscale qui vise les arrangements abusifs de transfert de bénéfices.

Dans une analyse juridique de 20 pages, l’IRS a calculé que la configuration offshore était susceptible d’économiser jusqu’à 1,38 milliard de dollars d’impôts fédéraux à Bristol Myers.

Après un audit complexe, l’IRS fait souvent circuler ses analyses auprès des agents du pays au cas où ils rencontreraient des situations similaires. Une version expurgée du rapport est également rendue publique sur le site Web de l’IRS, nettoyée des informations de base comme le nom de l’entreprise.

Mais lorsque l’IRS a publié son rapport Bristol Myers en avril dernier, il n’a pas été correctement expurgé. Avec les outils disponibles sur la plupart des ordinateurs portables, les parties expurgées pourraient être rendues visibles.

L’IRS a rapidement supprimé la version incorrectement expurgée de son site Web. Mais Notes fiscales, une publication professionnelle largement lue, avait également publié le document. Lorsque l’IRS a fourni une version propre, Tax Notes a retiré l’original.

Un porte-parole de l’IRS a refusé de commenter.

Cara Griffith, la directrice générale de Tax Analysts, l’éditeur de Tax Notes, a déclaré que la publication avait commis une erreur «en ne publiant pas d’informations confidentielles sur les contribuables qui ont été accidentellement divulguées par une erreur de rédaction, à moins qu’elles n’atteignent un seuil très élevé de valeur journalistique. « 

Dans les heures qui ont suivi, cependant, certains fiscalistes avaient téléchargé la version originale à partir de Tax Notes. L’un d’eux l’a partagé avec le New York Times, qui a consulté le document sans les expurgations.

En plus de détailler la structure offshore, le rapport de l’IRS a révélé le rôle de PwC et de White & Case dans l’examen de l’opération. Bien que les deux entreprises aient évalué la conformité de l’arrangement avec diverses dispositions de la loi fiscale, aucune des deux entreprises n’a émis d’opinion sur la question de savoir si l’opération violait la seule partie de la loi fiscale – une disposition anti-abus – que l’IRS a soutenu par la suite qui rendait la transaction invalide.

Les experts fiscaux ont déclaré qu’ils doutaient que cette omission soit par inadvertance. L’IRS peut imposer des sanctions aux entreprises qui contournent sciemment la loi. En ne traitant pas la partie la plus problématique de la loi, les conseillers de Bristol Myers auraient pu donner à l’entreprise un déni plausible.

Les deux entreprises «semblent avoir soigneusement défini les problèmes afin de pouvoir rédiger une opinion claire qui pourrait constituer une protection contre les sanctions», a déclaré le professeur Burke.

David Weisbach, un ancien fonctionnaire du département du Trésor qui a aidé à rédiger les règlements régissant la disposition du code des impôts que Bristol Myers est accusé de violer, a accepté. PwC et White & Case «vous donnent 138 pages de jargon juridique qui n’abordent pas le problème central de la transaction», a-t-il déclaré. « Mais vous pouvez montrer à l’IRS que vous avez reçu cette grosse lettre d’opinion, donc elle doit être élégante et bonne. »

L’état actuel du litige fiscal n’est pas clair. Des différends similaires ont passé des années à parcourir le processus d’appel de l’IRS avant de déboucher sur des règlements. Les entreprises acceptent souvent de payer une petite fraction de ce que l’IRS réclamait.

«Il y a de fortes chances qu’une affaire comme celle-ci puisse être réglée pour aussi peu que 30 pour cent» du montant en litige, a déclaré Bryan Skarlatos, avocat fiscaliste chez Kostelanetz & Fink.

Dans ce cas, l’abri fiscal prétendument abusif aurait permis à Bristol Myers d’économiser près d’un milliard de dollars.

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