Une Chine ennuyée propulse les ventes au box-office à un record

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Des centaines de millions de personnes sont bloquées dans des villes autour de la Chine pendant ces vacances du Nouvel An lunaire, alors que les restrictions de coronavirus mettent un terme à une saison de voyage qui est généralement la plus grande migration annuelle au monde. Au lieu de cela, ils vont au cinéma – et alimentent une résurgence éclatante au box-office.

«Detective Chinatown 3», le dernier opus d’une longue série de copains copains, a rapporté environ 397 millions de dollars sur trois jours, selon Maoyan, qui suit les ventes de billets dans le pays. Cela a établi un record du monde pour le plus grand week-end d’ouverture sur un marché unique. Le précédent détenteur du record, «Avengers: Endgame», a encaissé 357 millions de dollars lors de son ouverture de week-end aux États-Unis et au Canada en 2019.

La forte performance a rappelé avec force la puissance du consommateur chinois. Alors que l’économie chinoise est revenue en force alors que le pays a largement apprivoisé le coronavirus, les acheteurs et les cinéphiles ont été plus lents à ouvrir leur portefeuille.

Maintenant, des gens comme Sophia Jiang sont prêts à dépenser, même pour un film qui a reçu critiques tièdes.

Pendant les vacances du Nouvel An lunaire, Mme Jiang, une écrivaine indépendante de 40 ans, se rendait généralement avec ses parents dans leur ville natale dans la province septentrionale de Jilin. Mais les autorités restrictions imposées lors de visites dans des maisons ancestrales cette année pour endiguer toute épidémie de coronavirus. Des photos circulant sur les réseaux sociaux chinois montraient des wagons étrangement vides à un moment où les voyageurs sont généralement serrés côte à côte.

Coincée dans la ville méridionale de Shenzhen, Mme Jiang est allée au cinéma trois fois jusqu’à présent pendant les vacances de sept jours, qui se terminent mercredi. «Le détective Chinatown 3», dit-elle, était le pire du groupe.

«L’histoire n’était pas si mauvaise», a déclaré Mme Jiang, «mais ce n’était pas particulièrement incroyable non plus, et je me suis endormie deux fois.

La qualité mise à part, les retours en plein essor au box-office chinois ont offert un signe prometteur pour l’industrie cinématographique mondiale, qui a vu les cinémas grands et petits décimés par la pandémie et a été plein d’inquiétudes sur le futur du cinéma.

Mardi matin, les recettes totales du box-office chinois pour la nouvelle année avaient atteint 1,55 milliard de dollars, selon les trackers locaux. En revanche, les ventes totales de billets l’an dernier aux États-Unis, où de nombreux théâtres sont s’accrocher pour survivre, a totalisé 2,2 milliards de dollars.

«Certains ont soutenu que, pendant la pandémie, les gens se sont habitués à regarder des divertissements en ligne à la maison», a déclaré Jane Shao, présidente de Lumière Pavilions, une chaîne de cinéma chinoise, dans un entretien téléphonique. « Mais je pense que c’est la preuve que les cinémas sont un lieu efficace pour les rassemblements sociaux. »

Mme Shao, qui supervise 40 cinémas dans 26 villes de Chine, a déclaré que les retours au box-office du Nouvel An lunaire étaient comme « nuit et jour » par rapport à l’année dernière, lorsque l’épidémie du virus à Wuhan a incité le gouvernement à fermer les théâtres au début des vacances. La reprise a été lente, a-t-elle dit, mais les chiffres récents sont encourageants.

«Ce fut une année dévastatrice pour notre industrie, mais les gens ont été ravis de revenir sur les théâtres», a déclaré Mme Shao.

« Detective Chinatown 3 » avait initialement été prévu pour la libération pendant les vacances de l’année dernière. Les théâtres chinois pour la plupart rouvert en juillet, mais la plupart ont été limités pendant les vacances de ce mois à 75 pour cent de capacité en sièges et à seulement 50 pour cent dans des zones comme Pékin, qui ont récemment connu de petites épidémies.

Les théâtres ont reçu pour instruction de ne pas vendre de concessions, ce qui grignote davantage les bénéfices. Les prix des billets de cinéma pendant les vacances étaient plus élevés que d’habitude, ce qui a contribué à combler l’écart.

Le film met en scène deux détectives maladroits, interprétés par Wang Baoqiang et Liu Haoran, qui se rendent à Tokyo pour enquêter sur le meurtre d’un puissant homme d’affaires. En ligne, le public a critiqué sa publicité excessive pour le placement de produits, ses scènes d’abus contre les femmes et ses fils d’intrigue dispersés. Mais le film a bénéficié de la forte reconnaissance de la marque de la franchise «Detective Chinatown».

Les vacances du Nouvel An lunaire ont toujours été une fenêtre convoitée pour les sorties de films, et les cinéphiles avaient un choix plus diversifié que les années précédentes. Venir en deuxième place ce week-end était «Salut, maman», une comédie de voyage dans le temps qui a rapporté 161,9 millions de dollars, selon Maoyan. «A Writer’s Odyssey», un film d’aventure, a pris la troisième place, avec 48,4 millions de dollars.

Rudolph Tang, 41 ans, critique de musique classique, a déclaré qu’il avait vu les trois. Mais il a dit qu’il se sentait particulièrement obligé de regarder «Detective Chinatown 3» en partie parce qu’il se souvenait avoir vu une affiche pour le film sur la façade du Grand Cinéma historique de Shanghai au plus fort de l’épidémie de coronavirus en Chine il y a un an, lorsque le mouvement normalement animé les rues avaient été vidées et les cinémas fermés.

« Voir le film a rappelé beaucoup de souvenirs des épreuves que les gens ont traversées », a déclaré M. Tang lors d’un entretien téléphonique. «J’avais l’impression de dire que la cicatrice s’était guérie en Chine et que les gens peuvent retourner au cinéma maintenant et regarder des films.»

L’année dernière, les recettes au box-office ont totalisé 3,13 milliards de dollars en Chine, ce qui en fait le plus grand marché cinématographique du monde, devant les États-Unis. Mais il n’est pas clair si la dynamique initiale de l’industrie cinématographique chinoise cette année peut la propulser au-delà de ses performances de 2019, lorsqu’elle a réalisé un chiffre d’affaires de 9,2 milliards de dollars.

Le succès au box-office chinois dépendra en partie du rythme de reprise d’Hollywood. Bien que les productions nationales aient augmenté, la Chine a toujours un grand appétit pour les films hollywoodiens, et de nombreux directeurs de théâtre espèrent que des titres comme «No Time to Die», le dernier film de Bond, et «Black Widow» de Disney, respectent le calendrier prévu pour sorties en salles plus tard cette année.

On ne sait pas non plus quel rôle les circonstances uniques des vacances du Nouvel An lunaire de cette année auraient pu jouer dans l’impressionnante performance au box-office du week-end. Le voyage en avion était en baisse de 72 pour cent dans la première semaine de la période de vacances par rapport à la même période l’année dernière, selon les médias d’État chinois. Le voyage en train était en baisse de 68 pour cent au cours des deux premières semaines de la saison de voyage par rapport à l’année dernière.

Pourtant, le phénomène d’aller au cinéma pendant les vacances du Nouvel An lunaire semble être là pour rester.

«Célébrer le Nouvel An lunaire en Chine a traditionnellement signifié allumer des pétards, manger des boulettes et regarder le gala de la Fête du Printemps», a déclaré Yin Hong, professeur de cinéma à l’Université Tsinghua de Pékin. «De plus en plus, aller au cinéma en famille fait partie de cette tradition.»

Coral Yang et Liu Yi ont contribué à la recherche.

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