Un obstacle caché à la diversité des salles de conférence

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Au printemps dernier, Niki Christoff, cadre senior Salesforce, s’est vu offrir l’opportunité de rejoindre le conseil d’administration d’une société cotée en bourse parallèlement à son travail quotidien. Être administrateur d’une entreprise publique est un signe d’honneur d’entreprise, et l’invitation signalait qu’elle était sur le point de s’introduire dans un club longtemps dominé par les hommes.

Mme Christoff, vice-présidente senior de Salesforce pour la stratégie et les relations gouvernementales – et l’une des «25 femmes les plus puissantes en politique», selon Magazine Fortune – était enclin à accepter l’invitation. Elle a donc demandé l’autorisation de Salesforce.

C’est là que les choses se sont compliquées.

«On m’a dit que la politique de Marc Benioff est que seuls ses subordonnés directs peuvent siéger à des conseils d’administration à but lucratif», m’a-t-elle dit en se rappelant sa conversation avec l’avocat général de Salesforce, faisant référence au fondateur et PDG de la société, M. Benioff.

«J’ai dit: ‘Eh bien, je vais juste lui parler directement parce que je comprends que la politique à première vue n’est pas discriminatoire, mais étant donné le peu de femmes et de personnes de couleur qui relèvent directement de Marc, il y a un impact disparate sur celles-ci. groupes. Alors sûrement, quand je lui parlerai, il me fera une exception », a-t-elle dit à l’avocat général.

Mme Christoff a envoyé un SMS à M. Benioff, qui a publiquement défendu la création d’une culture d’inclusion et a été l’un des premiers dirigeants de la Silicon Valley à essayer de mettre fin à la écart de rémunération entre les sexes.

Malgré ses opinions progressistes, M. Benioff n’a pas bougé.

«Il a dit:« C’est notre politique – c’est notre point de vue que les employés de Salesforce devraient se concentrer sur Salesforce. Et donc, «Non», dit-elle, il lui a dit.

Mme Christoff a pris le rôle du conseil d’administration – et a été renvoyée par Salesforce.

M. Benioff a répondu: «Je suis tellement déçu!» ponctuée d’un emoji en forme de cœur, lorsqu’elle lui a annoncé qu’elle prévoyait de jouer le rôle.

L’histoire de Mme Christoff met en évidence l’un des plus grands défis tacites auxquels font face les entreprises pour diversifier leurs conseils d’administration: bon nombre des plus grandes entreprises du pays n’autorisent pas leurs employés à rejoindre des conseils externes, en particulier ceux qui se trouvent en dessous des échelons les plus élevés.

Avec autant d’employés qui essaient de surmonter les obstacles aux promotions chez leurs propres employeurs, cela crée une sorte d’obstacle systémique à la diversification des salles de conseil.

Et avec les entreprises confrontées à des appels croissants des investisseurs et de la société pour diversifier leurs conseils d’administration, une nouvelle ligne de fracture est exposée dans les entreprises américaines: les entreprises devraient-elles laisser leurs dirigeants déployer leurs ailes?

Mme Christoff tient à attirer l’attention sur la question. «Les gens ne savent pas que ces politiques existent, et ce n’est pas seulement Salesforce qui a cette politique», dit-elle. «Il n’est pas rare de limiter les services du conseil à la haute direction. Et donc, mettre en évidence ce problème me semble important à la fois du point de vue de l’équité, mais aussi du point de vue commercial.

Selon la loi de l’État, toutes les entreprises publiques basées en Californie doivent avoir au moins une femme membre du conseil d’administration et un membre d’une communauté sous-représentée. Le Nasdaq a proposé une règle selon laquelle toutes les sociétés cotées à la bourse doivent divulguer la diversité de leurs conseils d’administration et doivent avoir au moins une femme et un administrateur qui s’identifient comme une minorité sous-représentée ou LGBTQ Goldman Sachs a déclaré qu’il ne prendrait pas une entreprise public à moins que son conseil n’ait au moins deux administrateurs qui ne sont pas des hommes blancs hétéros.

Bien que 59% des nouveaux administrateurs des entreprises du S&P 500 l’année dernière soient des femmes ou des minorités ethniques et raciales, selon le cabinet de recrutement Spencer Stuart, le roulement des sièges au conseil est limité, de sorte que les progrès dans la diversification des salles de conseil restent lents. (Le conseil moyen compte 11 administrateurs, pour un mandat typique de huit ans.)

Les femmes représentent aujourd’hui un peu moins de 30% des administrateurs des plus grandes sociétés cotées, tandis que les minorités ethniques et raciales représentent environ 20%. Lorsqu’ils sont embauchés dans un conseil d’administration, les candidats de ces groupes sont plus susceptibles d’être des administrateurs pour la première fois que les hommes blancs, moins susceptibles d’être des directeurs généraux actuels ou anciens et ont tendance à être plus jeunes.

La politique de M. Benioff chez Salesforce n’est pas inhabituelle. De nombreuses entreprises, en particulier les entreprises de technologie, restreignent la composition des conseils d’administration, en partie parce qu’elles craignent que cela ne détourne l’attention des employés de leurs responsabilités essentielles. (Les entreprises ont tendance à imposer moins de restrictions à l’adhésion à des conseils de charité.)

«Je sais que nos 57 000 employés aimeraient tous rejoindre un conseil d’administration», m’a dit M. Benioff. « Malheureusement, ce n’est pas tenable. »

«Ce n’est pas facile», a-t-il poursuivi. «Les 57 000 employés de Salesforce ne peuvent pas rejoindre les conseils d’administration d’autres entreprises à leur gré – c’est trop risqué et complexe pour une entreprise de notre taille et de notre échelle.»

Il a déclaré que s’il reconnaissait que cela pouvait s’avérer utile pour le développement de certains employés, dans l’ensemble «cela peut être très distrayant». Il a ajouté: «J’ai peut-être tort. Nous continuons à évaluer notre politique. »

Steve Jobs, le fondateur d’Apple, ne croyait pas non plus aux membres du conseil d’administration externe, sauf pour lui-même: il a siégé au conseil d’administration de Disney après avoir acheté Pixar, qu’il avait fondé. (Son successeur, Tim Cook, fait partie du conseil d’administration de Nike.)

Dans le livre d’Adam Lashinsky «Inside Apple: How America’s Most Admired – and Secretive – Company Really Works», Andy Miller, vice-président d’Apple pour la publicité mobile, est décrit comme visitant M. Jobs pour s’enquérir de la possibilité de rejoindre un conseil externe.

M. Jobs a livré une réponse glaciale: «Quoi? Vous avez à peine coupé ici et vous voulez passer votre temps à aider l’entreprise de quelqu’un d’autre? »

En vérité, l’engagement de temps pour siéger à un conseil d’administration est considérable. En comptant le temps de préparation, les déplacements et les réunions elles-mêmes, cela peut prendre jusqu’à 20 à 25 jours par an, voire plus en cas de crise.

Peu d’entreprises ont des règles explicites régissant les mandats d’administrateur externes, décidant plutôt au cas par cas d’autoriser ou non un employé à occuper ce poste.

Mais vous aurez du mal à trouver, par exemple, des employés d’Amazon siégeant à des conseils externes.

Cela peut avoir une bonne raison: l’une des raisons les plus fréquemment citées par les entreprises pour interdire aux employés de rejoindre des conseils d’administration externes est que cela pourrait créer un conflit d’intérêts. Compte tenu du nombre d’entreprises dans lesquelles se trouve Amazon, cela pourrait être une justification particulièrement puissante.

Il y a aussi ce que certains PDG appellent «le problème de l’image de marque». De nombreuses entreprises de haut niveau craignent que les petites entreprises veuillent s’approprier la bonne volonté de la grande marque via des nominations au conseil d’administration. Certaines entreprises et certaines industries peuvent également être considérées comme risquées du point de vue de la réputation.

Cela semblait être au moins l’une des préoccupations de Salesforce dans le cas de Mme Christoff. La société qui l’a invitée à rejoindre son conseil d’administration est MedMen, une société de cannabis cotée en bourse.

Et puis il y a une dynamique de pouvoir interne épineuse qui semble faire surface dans certaines entreprises. Lorsque des employés de niveau inférieur sont invités à faire partie des conseils d’administration au milieu de la pression pour plus de diversité alors que leurs supérieurs ne sont pas sollicités, cela peut attiser le ressentiment, ont déclaré certains dirigeants.

Quoi qu’il en soit, les entreprises doivent faire face à la nouvelle réalité selon laquelle un plus large éventail de leurs employés est recherché pour des postes d’administrateur. Et dans certains cas, cela peut en fait profiter à l’employeur, ajoutant non seulement de la diversité à l’entreprise extérieure, mais de nouvelles perspectives et une diversité de pensée qui leur sont propres.

«Est-il important pour le développement professionnel d’un cadre d’avoir des services externes? Pour de nombreux cadres supérieurs, c’est le cas », a déclaré James Drury, un consultant de longue date en recherche de cadres qui en a placé bon nombre parmi les meilleurs conseils d’administration. «Parce que tant qu’ils ne siègent pas au siège d’un directeur du conseil, ils ne comprennent pas vraiment la nature des questions posées dans leur propre salle de conférence.»

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