Tribune Publishing considère une nouvelle offre de soumissionnaires surprises

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Tribune Publishing, la chaîne de journaux qui comprend The Chicago Tribune, The Daily News et The Baltimore Sun, a déclaré lundi qu’elle avait entamé des discussions sérieuses sur la vente de la société à deux soumissionnaires qui avaient présenté une offre près de deux mois après Tribune a accepté de se vendre à Alden Global Capital, un fonds spéculatif de New York.

La nouvelle offre, qui est supérieure au montant proposé par Alden, a été présentée jeudi par Stewart W.Bainum Jr., un magnat de l’hôtel du Maryland, et Hansjörg Wyss, un milliardaire suisse qui a fait fortune en tant que fabricant de dispositifs médicaux.

Les deux se sont réunis dans une société appelée Newslight. Tribune Publishing a annoncé lundi qu’elle «s’engagerait dans des discussions et des négociations» avec MM. Bainum et Wyss. La société a ajouté que, pour l’instant, elle «ne mettra pas fin à l’accord de fusion Alden ni ne conclura aucun accord de fusion avec Newslight, M. Bainum ou M. Wyss».

Jusqu’à récemment, il semblait qu’Alden Global Capital deviendrait presque certainement le prochain propriétaire de Tribune. À la fin du mois dernier, M. Wyss est devenu un nouveau joueur surprise, disant au New York Times qu’il ferait équipe avec M. Bainum dans une offre pour la chaîne. Jeudi, M. Wyss et M. Bainum ont présenté leur offre, qui valorisait Tribune à 18,50 $ l’action, battant l’offre d’Alden de 17,25 $.

L’offre de MM. Wyss et Bainum valorisait la société à environ 680 millions de dollars; L’offre d’Alden a évalué la valeur de Tribune à environ 630 millions de dollars. La nouvelle de l’offre était rapporté plus tôt par le Wall Street Journal.

Tribune Publishing a déclaré lundi que son comité spécial avait déterminé que l’offre concurrente de M. Wyss et M. Bainum serait raisonnablement supposée conduire à une «proposition supérieure» à celle d’Alden.

Mais le Tribune a conseillé la prudence, disant aux actionnaires: «Rien ne garantit que les discussions avec Newslight et ses dirigeants aboutiront à une proposition contraignante.»

Il y a près de deux mois, M. Bainum avait conclu un accord non contraignant pour créer une organisation à but non lucratif qui achèterait The Sun et deux autres journaux du Maryland appartenant à Tribune à Alden, pour 65 millions de dollars, après que l’accord Alden-Tribune eut obtenu l’approbation des actionnaires. Cet accord a cependant rencontré des problèmes peu de temps après sa conclusion. Le mois dernier, M. Bainum, le président de Choice Hotels International, l’une des plus grandes chaînes hôtelières au monde, a fait une offre pour l’ensemble de Tribune, offrant 18,50 $ par action.

Après avoir examiné l’offre de M. Bainum le mois dernier, Tribune a déclaré qu’il était toujours en faveur de l’accord avec Alden, qui disposait d’un financement solide. Dans le même temps, le conseil a informé M. Bainum qu’il était libre de trouver des bailleurs de fonds pour rendre son offre plus attrayante. C’est exactement ce qu’il a fait en se joignant à M. Wyss.

Les journalistes des rédactions de Tribune ont vivement critiqué Alden, qui détient déjà environ 32% de la société, en tant que propriétaire potentiel. Alden, propriétaire d’une soixantaine de quotidiens à travers le pays par l’intermédiaire du groupe MediaNews, est connu pour avoir fait des coupes profondes dans les publications qu’il contrôle, licenciant souvent un nombre important d’employés de la salle de rédaction alors qu’il tente de tirer des bénéfices d’une entreprise en difficulté. Alden affirme que sa stratégie empêche les journaux de faire faillite.

Dans une interview la semaine dernière, M. Wyss, 85 ans, a déclaré qu’il était en partie inspiré de rejoindre M. Bainum par un Times rédaction d’opinion dans lequel deux anciens journalistes du Chicago Tribune, David Jackson et Gary Marx, ont averti qu’Alden créerait «une version fantôme du Chicago Tribune». D’autres journalistes de Tribune, de la Californie au Maryland, ont mené des campagnes pour persuader les bienfaiteurs locaux d’acheter Tribune Publishing, ou au moins l’un de ses journaux.

M. Wyss, qui vit dans le Wyoming, a déclaré qu’il s’était joint à l’effort d’acheter Tribune en raison de sa croyance en une presse solide. « Je ne veux pas voir un autre journal qui a une chance d’augmenter la quantité de vérité racontée au peuple américain », a-t-il déclaré dans l’interview du mois dernier.

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